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«Simplemente no lo entiendo. Por la historia que cuenta su amiga, no ha dormido durante 8 días y no ha habido indicios de comportamiento de que haya dormido desde su admisión. Tendremos que hacerlo bien. Un electroencefalograma porque parte del trabajo «.

«Es difícil de creer, ¿cuánto tiempo puede durar esto?»

«Bueno, 10 días sin dormir y sobreviene la muerte …»

Si está familiarizado con el exitoso programa de televisión «House, MD», reconocerá que en el diálogo anterior tomé prestado mucho de un episodio sobre un paciente con insomnio potencialmente mortal. (Para ver algunas reseñas interesantes del programa desde una perspectiva médica, consulte House Medical Reviews). El impacto de este programa es tan grande que he tenido pacientes exhaustos que temen que su muerte sea inminente a medida que se acercan. Del fatal décimo día sin dormir ! ¿Es eso posible? ¿Hay casos documentados de que esto suceda? ¿Y de verdad estamos hablando de insomnio?

En primer lugar, el insomnio y la falta de sueño son dos cosas diferentes. El insomnio, según la Clasificación Internacional de Trastornos del Sueño, es «una dificultad repetida para iniciar, durar, consolidar o mejorar la calidad del sueño que se produce a pesar del tiempo y la oportunidad suficientes para dormir y da como resultado alguna forma de sueño. De alteración diurna». Esto significa que a pesar de tener suficiente tiempo y oportunidad para dormir, hay dificultad para conciliar el sueño o permanecer dormido o el sueño no es reparador. Los problemas diurnos asociados con el insomnio son bien conocidos e incluyen estado de ánimo irritable o deprimido, fatiga y dificultades cognitivas. Por el contrario, la privación del sueño implica dormir menos que lo suficiente, ya sea de forma aguda o crónica, y resulta en dificultad para la atención y la concentración, disminución de la motivación, estado de ánimo deprimido y somnolencia diurna. Los efectos cognitivos de la privación del sueño son mayores que los del insomnio. Puede ser difícil pensar con claridad cuando se ha perdido una noche de sueño. En todos los casos, no se registran muertes humanas directamente atribuibles al insomnio o la falta de sueño. Sin embargo, existe una enfermedad rara con insomnio asociado que provoca la muerte y que se describe a continuación.

En segundo lugar, el insomnio es un problema de exceso de excitación o de un sistema de vigilia hiperactivo, mientras que la falta de sueño es simplemente el resultado de la falta de sueño. El insomnio afecta a millones de personas, es el diagnóstico más común de trastornos del sueño y es altamente tratable. La falta de sueño puede deberse a varias causas. Por ejemplo, un estilo de vida que crónicamente no permite suficiente tiempo para dormir, o una situación aguda como una pelea, o una situación de crisis como estar perdido en el mar y no poder dormir estando quieto.

A pesar de los sentimientos miserables que acompañan a la falta de sueño, está claro que, al menos inicialmente, es relativamente fácil vivir sin el sueño. De hecho, la gente hoy en día sacrifica a menudo su sueño para tener más tiempo para otras actividades. Esto se debe a que las personas parecen poder funcionar con muy poco sueño durante períodos prolongados de tiempo, pero no de una manera feliz. Randy Gardner en 1964 demostró que incluso después de 264 horas (¡once días!) De privación total del sueño, podía seguir funcionando. Con un período de sueño de recuperación relativamente corto (alrededor de 14 horas), no mostró efectos negativos duraderos. Se han informado períodos incluso más prolongados de privación del sueño. Los resultados de experimentos con ratas completamente privadas de sueño indican que una privación de sueño muy prolongada podría conducir a la muerte, pero esto nunca se ha observado en humanos. Las estimaciones indican que los humanos pueden sobrevivir de 2 a 10 años de privación total del sueño antes de morir. Por supuesto, las muertes indirectas causadas por errores relacionados con el funcionamiento cognitivo deficiente, por ejemplo, al conducir, son otra historia.

Existen condiciones muy raras asociadas con anomalías genéticas que pueden conducir a una enfermedad progresiva sin tregua que involucra insomnio que termina en la muerte. Por ejemplo, el insomnio familiar fatal es una afección en la que el paciente primero tiene dificultad para conciliar el sueño y permanecer dormido, cambia de un estado de vigilia tranquila a dormir con sueños y pierde el sueño profundo. La enfermedad progresa implacablemente con síntomas como salivación excesiva, frecuencia cardíaca rápida, respiración acelerada, temblores y, finalmente, coma y muerte. La muerte ocurre de 8 a 72 meses después del inicio de la enfermedad.

Al final, está claro que a menudo podemos quedarnos mucho tiempo con poco o nada de sueño y seguir funcionando. Los cirujanos, los internos médicos, el personal militar y los conductores de camiones a menudo operan con muy poco sueño. Sin embargo, generalmente no están satisfechos y los accidentes debidos a errores cognitivos tienden a aumentar en frecuencia con la disminución del sueño. Muchos de nosotros hemos tenido la experiencia de olvidarnos de girar a la izquierda mientras manejamos después de una noche de muy poco sueño. No dormir en Estados Unidos o en otro lugar duele. ¡Pero hay buenas noticias! Si sufre de falta de sueño, ciertos cambios en el estilo de vida pueden ser todo lo que se necesita para restaurar el funcionamiento saludable. Y si sufre de insomnio, puede estar seguro de que su vida no está en juego y hay tratamiento disponible. Para una función, salud y calidad de vida óptimas, ¡nada mejor que una buena noche de sueño! ZZZzzzzzzzzzzzz …

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