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El número de personas que viven como pacientes en hospitales psiquiátricos se ha reducido en más de la mitad en los últimos cuarenta años, en parte debido a los nuevos fármacos antipsicóticos y a las nuevas actitudes hacia los enfermos mentales.

Desafortunadamente, muchos de esos 300.000 pacientes no regresaron a la comunidad y a sus hogares se recuperaron por completo. Todavía muestran síntomas, al igual que el número mucho mayor de personas que nunca han estado en un hospital psiquiátrico pero que todavía están emocionalmente perturbadas.

De hecho, las enfermedades emocionales y mentales no son menos comunes que nunca. Decenas de personas sufren trastornos emocionales transitorios, y hay muchos que son prolongados y profundos. Sin embargo, incluso cuando estas afecciones no son graves, muchas personas afectadas se sienten infelices y tienen problemas para funcionar. Incluso si viven en casa, su estilo de vida suele ser insatisfactorio; también puede ser difícil para todos los que los rodean, especialmente para sus familias. Y en la mayoría de los casos, no se vuelven menos infelices a medida que envejecen. Necesitan tratamiento para mejorar.

La carga del tratamiento para estas personas que luchan, por lo tanto, no recae en el personal del hospital, si es que alguna vez lo fue. La psicoterapia, de una forma u otra, ahora se lleva a cabo dentro de la comunidad por profesionales y paraprofesionales de docenas de diferentes profesiones y disciplinas, que incluyen, además de psiquiatras y psicólogos, trabajadores sociales, médicos, enfermeras a domicilio, trabajadores sociales, oficiales de libertad condicional, adicciones. consejeros, consejeros escolares, consejeros matrimoniales, terapeutas ocupacionales y recreativos, consejeros industriales, ministros y otros consejeros pastorales, y muchos más.

Estos diferentes profesionales entran en contacto con personas con trastornos emocionales de diversas formas; pero al tratar de ayudarlos, deben lograr los mismos objetivos. Intentan aliviar su angustia emocional y tratan de ayudarlos a evitar los comportamientos ineficaces e inapropiados que son una manifestación característica de muchas enfermedades emocionales.

Para hacer uno o ambos, deben tener algún conocimiento de la naturaleza de la enfermedad emocional y el proceso de la psicoterapia. Deben comprender, en primer lugar, que debido a su trabajo, es posible que no puedan evitar la psicoterapia. En muchos casos, las técnicas psicoterapéuticas forman parte del proceso de atención. Por lo tanto, deben aprender a hacerlas lo mejor que puedan.

La influencia de estos «terapeutas colaterales» es importante. A través de sus esfuerzos, pueden cambiar el curso de una enfermedad emocional y, por lo tanto, el curso de la vida de alguien.

Pero la mayor influencia sobre quienes están emocionalmente perturbados son, sin duda, sus familias. A menudo están juntos, si no todos los días. Saben mejor que nadie lo que piensan, sienten y hacen estas personas, y más que nadie, les importa.

Desafortunadamente, las complicaciones y rivalidades de la vida familiar pueden interferir con su capacidad para ayudar a aquellos que están emocionalmente perturbados. Su juicio puede oscurecerse; a través de sus acciones, pueden empeorar la condición de la persona afectada, en lugar de mejorarla. A veces, de hecho, son la causa no intencionada de estos problemas emocionales; pero incluso entonces pueden aprender a comportarse de manera diferente. En cierto modo, ellos también se convierten en terapeutas. Son el principal recurso del paciente.

La psicoterapia no es tanto una técnica precisa como una actitud, una forma de estar con el paciente, y se puede aprender. Pero, lamentablemente, no muchas personas pueden acudir a un profesional para que les supervise e instruya. Por lo tanto, al hacer «terapia», los miembros de la familia deben luchar no solo con los problemas del paciente – y de hecho con el paciente mismo – sino también con su propio sentido de insuficiencia. La siguiente es una declaración de los principios de la psicoterapia de apoyo, ya que se aplican a ciertos trastornos emocionales y mentales.

Psicoterapia de apoyo

La psicoterapia de apoyo es el intento de un terapeuta, por cualquier medio práctico, de ayudar a los pacientes a sobrellevar su angustia emocional y los problemas de la vida. Se trata de consolar, aconsejar, animar, tranquilizar y sobre todo escuchar, con cariño y amabilidad. El terapeuta proporciona una salida emocional, la oportunidad para que los pacientes se expresen y sean ellos mismos.

Además, el terapeuta puede educar a los pacientes sobre su enfermedad y cómo manejarla y adaptarse a ella. Durante el tratamiento, es posible que tenga que interceder en nombre de un paciente ante diversas autoridades, incluidas escuelas y agencias sociales, y ante la familia del paciente, o incluso ante todas las personas con las que el paciente pueda estar en contacto.

A menudo tiene que explicar el comportamiento de su paciente a los demás; al mismo tiempo, puede que tenga que interpretar el significado de la conducta de los demás para su paciente. Debe educarlo en las reglas no escritas pero cruciales que gobiernan toda interacción social. El terapeuta generalmente anima a su paciente a expandir sus intereses en el mundo haciendo amigos, yendo a la escuela o al trabajo. Puede fomentar la participación en deportes o pasatiempos. Hasta cierto punto, el terapeuta sirve como modelo a seguir para el comportamiento correcto y apropiado. El terapeuta transmite implícitamente al paciente una ideología sobre cómo debe llevarse la vida.

La psicoterapia de apoyo es un intento variado de ayudar a los pacientes a afrontar todos los diferentes problemas asociados con su enfermedad emocional que, a su vez, afecta el resto de sus vidas.

La psicoterapia Insight es un tratamiento costoso y prestigioso realizado por un número relativamente pequeño de profesionales altamente calificados. La psicoterapia de apoyo, por otro lado, la llevan a cabo, con habilidad o ingenuidad, todos los que se preocupan por el paciente y están dispuestos a cuidarlo.

Los métodos de estas psicoterapias son diferentes. Las técnicas de terapia de insight incluyen la interpretación de resistencias, sueños, mecanismos de defensa y respuestas de transferencia al terapeuta, y hoy en día pueden incluir prescripciones específicas para estados de ansiedad particulares. El proceso es relativamente largo.

El terapeuta de apoyo se ocupa más superficialmente, quizás, pero de forma más inmediata, de los acontecimientos diarios de la vida de su paciente. Apela a la mente consciente del paciente, en lugar de interpretar su subconsciente. No sólo le interesa lo que le dice su paciente, que es el interés exclusivo del psicoanalista, por ejemplo, sino todo lo que puede averiguar sobre la familia y los amigos del paciente, y de todos los demás. El tratamiento puede continuar tanto o más que la psicoterapia insight, a intervalos poco frecuentes e irregulares, o puede ser muy intensivo durante un período corto de tiempo.

Las indicaciones para los dos tratamientos también son algo diferentes. El paciente que se considera apto para la terapia de insight es generalmente inteligente, motivado, relativamente intacto emocionalmente y relativamente acomodado, es decir, capaz de pagar el costo en tiempo y dinero del tratamiento. Además, un paciente tan ideal comienza el tratamiento, idealmente ya inclinado a pensar en sí mismo en términos psicológicos. Es probable que el paciente para el que se recomienda la terapia de apoyo sea más pobre, menos capaz y más enfermo. Quizás sean psicóticos, menos capaces de tolerar la ansiedad de mirarse a sí mismos objetivamente, pero eso no tiene por qué ser cierto.

Para beneficiarse de la psicoterapia de apoyo, una persona no necesita estar enferma en ningún grado en particular ni tener ningún tipo de enfermedad en particular. Puede estar deprimido, esquizofrénico, con trastornos sexuales o neurótico. Puede estar en crisis o puede tener una enfermedad crónica. No necesita tener ninguna titulación especial ni discapacidad social o intelectual. Puede ser cualquiera.

Finalmente, el terapeuta mismo se comporta de manera diferente dependiendo de si considera que está haciendo una psicoterapia introspectiva o de apoyo. En la terapia de insight, lo piensa dos veces antes de decir algo y, ciertamente, antes de dar un consejo. Para no prejuzgar las palabras y actitudes del paciente, intenta introducir lo menos posible sus propias actitudes. Aspira al anonimato.

Por otro lado, cuando se somete a terapia de apoyo, está activo e involucrado. Dado que su paciente puede estar demasiado perturbada para afrontar eficazmente los problemas cotidianos, el terapeuta le dará un consejo. Habla abiertamente. Puede describir sus propios sentimientos hacia el paciente, si su propósito es tranquilizarlo. Puede hablar de su propia vida para demostrar un punto. En resumen, puede ser él mismo.

Sin embargo, como es habitual en psiquiatría, estas distinciones se vuelven borrosas en la práctica. Hay momentos en que un paciente en psicoterapia de insight necesita la intervención activa y el apoyo del terapeuta, y hay momentos en los que un paciente muy enfermo puede aceptar y aceptará ciertas percepciones sobre sí mismo. No se puede aplicar ningún tratamiento para los trastornos emocionales como fórmula.

La distinción entre estas dos formas idealizadas de psicoterapia se hace aquí solo para enfatizar el hecho de que la terapia de apoyo, al menos como se ha descrito aquí, no está exclusivamente en manos de psiquiatras o psicólogos, sino que también la llevan a cabo otros. Alguien que vive o trabaja con una persona con trastornos emocionales es inevitablemente arrojado al papel de terapeuta. Si se preocupa activamente por esa persona, realiza psicoterapia de apoyo.

Este artículo ha sido extraído en parte de Caring: Home Treatment for the Emotionally Disturbed.

© Frédéric Neuman

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