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Hace varios años, un estudiante de secundaria de diecisiete años vino para seguimiento después de una breve hospitalización en psiquiatría a principios de septiembre.

Timothy, Tim Terrific como lo apodaban sus amigos por todas sus actividades escolares y extracurriculares, era un fotógrafo talentoso para el periódico escolar. Su trabajo había aparecido en galerías locales y Tim ya había sido cortejado por varias de las mejores universidades de artes gráficas.

La escuela de Tim lo contrató para participar en un programa intensivo de fotografía regional de cuatro días dirigido por un formidable grupo de artistas, que se llevará a cabo a fines de agosto en una pequeña universidad a dos horas de distancia. A medida que se acercaba la fecha, Tim se excitó más y más, lo suficiente como para tener dificultades para conciliar el sueño.

El programa comenzó con la inscripción los miércoles por la noche y una barbacoa para permitir que los estudiantes y la facultad se reúnan y se relacionen. Tim salió de la casa el miércoles por la tarde temprano, pero en lugar de llegar con tiempo suficiente para instalarse, estuvo atrapado en el tráfico durante horas detrás de un camión cisterna volcado que había cerrado la autopista. Cuando llegó a la universidad, estaba oscuro y la oficina de recepción había estado cerrada durante mucho tiempo. Finalmente, la policía del campus le dijo a Timothy dónde podía quedarse, pero para entonces ya estaba demasiado hambriento y agotado para dormir mucho. Durmió gracias a su despertador a la mañana siguiente y luego se fue en la niebla para encontrar al grupo.

El jueves fue muy mal. A pesar de varias tazas de café, Tim apenas podía concentrarse. Al mediodía, comenzó a sentir que la gente lo miraba porque bostezaba con tanta frecuencia. Más tarde, después de la cena, cuando los estudiantes se dividieron en grupos pequeños para trabajar en un proyecto, Tim sintió que a nadie le gustaban sus ideas. Demasiada cafeína, demasiado cansado y sintiéndose solo, Tim no pudo dormir en toda esa noche.

El viernes, Tim sintió que sus compañeros de clase murmuraban sobre él a sus espaldas. Esa noche se molestó tanto que le dijo a su compañero de cuarto que deseaba no haber nacido nunca. Como era de esperar, el compañero de cuarto llamó a un administrador que pidió permiso para hablar con los padres de Tim, después de lo cual Tim se enfureció incontrolablemente y gritó: «Preferiría estar muerto que eso». Pronto, las autoridades se apresuraron y llevaron a Tim a la sala de emergencias donde, después de que una prueba de toxicología en orina para drogas de abuso fuera negativa, el diagnóstico fue psicosis paranoide. Cuando los padres de Tim llegaron el sábado por la mañana temprano, apenas había dormido dos horas en tres días. Aterrados por lo que le estaba sucediendo a su hijo, los padres de Tim lo ingresaron en un hospital psiquiátrico cerca de su casa, donde a Tim le administraron un antipsicótico sedante, después de lo cual durmió dieciocho de las siguientes veinticuatro horas. Se despertó el lunes por la mañana sintiéndose normal, recordando solo fragmentos del atasco y la conferencia. Cuando se enfrentó a su declaración de querer morir, dijo: “Yo nunca haría eso. Debo haber perdido la cabeza. El hospital dejó ir a Tim al día siguiente con la condición de que fuera evaluado psiquiátricamente en unos días.

Conocí a Timothy dos días después de que le dieran el alta del hospital. En ese momento, casi había olvidado el episodio en su mente y estaba irritado por tener que contar su historia nuevamente a otra persona. Dijo que dormía bien sin medicación, aunque sus padres dijeron que Tim había dormido más de doce horas al día desde que le dieron de alta del hospital. Si no lo hubieran despertado para la cita psiquiátrica del día, estaban seguros de que habría dormido todo el día.

Además de estar cansado e irritable, Tim era un adolescente normal cuya mayor preocupación era el miedo a ser etiquetado psiquiátricamente. Todo lo que quería era que se le permitiera regresar a la escuela, que comenzó más tarde en la semana. Tim reconstruyó diligentemente las experiencias de la semana anterior, descartando la paranoia como un caso aislado causado por el estrés. Evitando la necesidad de medicación o terapia psiquiátrica, Tim acordó hacer un seguimiento la semana siguiente cuando todo estuviera bien. A sus padres les preocupaba que Tim siempre durmiera tan tarde los sábados y domingos. Su patrón habitual era acostarse a medianoche los fines de semana y, si nadie estaba despierto, dormir hasta altas horas de la tarde. Los padres de Tim pensaban que dormir tanto no era saludable, por lo que generalmente lo despertaban los fines de semana entre las nueve y las diez.

En este punto, el diagnóstico no estaba claro, ya que Tim no tenía antecedentes de acercarse a la psicosis, aunque los problemas con el sueño eran omnipresentes a lo largo de la historia. Compartir Adderall era común en su entorno escolar, pero Tim dijo que no le gustaba la forma en que se sentía, hipervigilante y sudoroso, por lo que solo lo intentó una vez. Los padres confirmaron que Tim tenía muchos amigos y no tenía antecedentes de ansiedad social o depresión. Sin embargo, la higiene del sueño de Tim era deficiente; entre todas las actividades y tareas, así como para hacer frente a la clase de las 7:30 am, Tim rara vez dormía más de seis o siete horas en las noches escolares. Le aconsejé a Tim y a sus padres que vigilaran su nivel de estimulación antes de acostarse y le aconsejé que intentara dormir ocho, mejor aún nueve horas en las noches de escuela. También les dije a los padres que dejaran dormir a Tim los fines de semana, ya que estaba tratando de compensar la deuda de sueño que se había acumulado durante la semana.

No supe nada durante dos años, cuando Tim y su familia quedaron varados en el aeropuerto de Gatwick durante tres días después del fallido atentado navideño de 2008. En medio del bullicio de acampar como refugiados, Tim pasó varias noches sin dormir y cuando llegó a casa, el sueño La privación agravada por el cambio de zona horaria precipitó un episodio paranoico inquietantemente similar al que lo llevó a buscar tratamiento en 2006. Para tratar la enfermedad fueron dos noches de medicación sedante, tras lo cual Tim volvió a su estado normal.

Discusión:

El alcance y el grado de privación del sueño en los adolescentes es profundamente preocupante. La falta de sueño es una gran amenaza para la salud pública del tabaquismo. Aún más aterradora es la negación o pasividad con la que las personas defecan la privación del sueño como parte de la vida moderna, ya que causa una disminución del funcionamiento cognitivo, choques de vehículos (incluidos los conductores de autobuses y conductores), semirremolques y conductores de trenes de cercanías), y puede causar o empeorar todos los trastornos psiquiátricos conocidos.

Un artículo ampliamente leído de la revista New York Times ¿Por qué más adolescentes sufren ansiedad severa que nunca? ignoró por completo la privación del sueño como un factor en la epidemia de trastorno de ansiedad que paraliza a miles de adolescentes en la actualidad. El artículo tampoco menciona el abuso y abuso generalizados de drogas psicoestimulantes en adolescentes, cuyos síntomas de falta de sueño a menudo se presentan con síntomas de trastorno por déficit de atención para los cuales Adderall y Ritalin, medicamentos que alteran los ciclos de sueño-vigilia y causan reacciones de ansiedad, son comúnmente utilizados. prescrito. Pregúnteles a los adolescentes sobre esto y ellos confirmarán la banalidad de intercambiar y compartir píldoras.

La ciencia tiene pruebas convincentes de que el ciclo de sueño-vigilia de los adolescentes está avanzado, lo que significa que los adolescentes se sienten somnolientos y se duermen mucho más tarde que los adultos. La idea de que hacer que los adolescentes se levanten temprano para la escuela los prepara para el mundo real ignora por completo los hallazgos de los investigadores del sueño sobre la mente y el cerebro de los adolescentes. Esta creencia equivale a afirmar que privar a las plantas de agua al principio de su desarrollo las prepara mejor para sobrevivir a la sequía en el futuro. Dormir los fines de semana es mejor que nada, dicen los investigadores, pero por sí solo, no es suficiente para restaurar un ritmo circadiano normal.

¿Todos los adolescentes privados de sueño desarrollan psicosis como Tim? No, era particularmente vulnerable; pero nuevamente, el cerebro adolescente es un órgano muy vulnerable. Está bien establecido que la falta de sueño empeora y, como muestra el caso de Tim, puede causar un trastorno psiquiátrico grave. Es mucho mejor, humano y rentable prevenir las enfermedades psiquiátricas en los adolescentes garantizando una higiene adecuada del sueño, en lugar de gastar decenas de miles de dólares, como hacen las familias acomodadas, para rehabilitar los trastornos de ansiedad en los niños. . Los horarios de entrada a la escuela secundaria apropiados para la edad, la atención a las horas excesivas y la disipación de los mitos sobre la pereza de los adolescentes sin duda evitarían sufrimientos innecesarios.

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