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Establecí la Unidad de Investigación de Psicología Anomalista (APRU) en el Departamento de Psicología de Goldsmiths, Universidad de Londres, en el año 2000. Si tuviera una libra por cada vez que me hicieron la pregunta «¿Qué es exactamente la psicología anormal?», Sería un hombre muy rico.

Aquí está la definición que se ofrece en el sitio web de la unidad:

La psicología anormal se puede definir como el estudio de fenómenos extraordinarios de comportamiento y experiencia, incluidos (pero no limitados a) aquellos que a menudo se etiquetan como «paranormales». Su objetivo es comprender las extrañas experiencias que tienen muchas personas sin asumir a priori que hay algo paranormal involucrado. Implica tratar de explicar creencias paranormales y relacionadas y experiencias aparentemente paranormales en términos de factores físicos y psicológicos conocidos.

A la mayoría de las personas les intriga la idea de utilizar la psicología para tratar de explicar lo que comúnmente (ya menudo de manera engañosa) se llama «lo inexplicable» y quieren saber más. Pero una pequeña minoría, a menudo aquellos que se ven a sí mismos como científicos acérrimos, ponen los ojos en blanco con disgusto ante la idea de que alguien deba dedicar tiempo y esfuerzo a tal empresa. En lo que a ellos respecta, pueden estar absolutamente seguros de que todas las afirmaciones paranormales son inválidas sin siquiera tener que examinar la evidencia avanzada. Además, están seguros de que todas estas afirmaciones son producto de la locura, la estupidez o la deshonestidad. De hecho, la gran mayoría de estas declaraciones provienen de personas perfectamente cuerdas, inteligentes y honestas.

Hay una serie de muy buenas razones para tomarse en serio las experiencias anormales. El más obvio de ellos es la mera prevalencia de tales experiencias y creencias. Una y otra vez, las encuestas de opinión en el Reino Unido y los EE. UU. Muestran que la mayoría de la población adulta aprueba al menos una afirmación paranormal que va en contra de las visiones científicas convencionales del mundo. Además, una minoría significativa afirma haber tenido una experiencia personal directa de lo paranormal, desde telepatía, sueños premonitorios y curación psíquica hasta ver fantasmas y ovnis. Tampoco son solo los adultos occidentales modernos. Se han encontrado niveles tan altos de creencias paranormales en todas las sociedades, tanto geográfica como históricamente, aunque el contenido de las creencias y experiencias puede variar de una cultura a otra. Claramente, si bien la psicología no tiene nada que decir sobre tales fenómenos, se está perdiendo una parte importante de la condición humana.

La prevalencia de tales creencias y experiencias a menudo se toma como una indicación de que, de hecho, existen fuerzas paranormales y que la comunidad científica en general está simplemente equivocada al descartarlas. Sin embargo, se puede argumentar razonablemente que el hecho de que tales experiencias sean comunes a todas las sociedades conocidas refleja el hecho de que todos los seres humanos comparten similitudes fundamentales en términos de psicología y neurofisiología subyacente. Sin embargo, debe tenerse en cuenta que los psicólogos anómalos generalmente no rechazan rotundamente la idea de que existen fuerzas paranormales. Simplemente toman esta posición como una hipótesis de trabajo. La pregunta que se hacen constantemente es: «Si las fuerzas paranormales no existen, ¿cómo podríamos explicar este o aquel fenómeno paranormal? Espero convencerlos en los próximos blogs de que este enfoque ha demostrado ser muy exitoso. Queda por ver si se pueden encontrar explicaciones no paranormales plausibles respaldadas por una buena evidencia empírica para todas las afirmaciones paranormales, pero ya podemos decir con gran confianza que la gran mayoría de las afirmaciones paranormales y relacionadas se pueden explicar de esta manera.

La psicología anormal no debe considerarse como una parapsicología opuesta, sino como una complementaria. Hasta el día de hoy, la comunidad científica en general todavía no está convencida por la evidencia presentada por los parapsicólogos para respaldar las afirmaciones paranormales. Pero si en algún momento en el futuro los parapsicólogos logran producir un efecto paranormal robusto y reproducible bajo condiciones bien controladas, los psicólogos anómalos les habrán prestado un gran servicio. Les habrán ayudado a separar el trigo de la paja, a distinguir los fenómenos verdaderamente paranormales de los que tienen una sola apariencia.

Pero, por supuesto, puede resultar que solo haya paja. Sin embargo, si es así, ¡es una pajita bastante interesante! Parece que muchos avistamientos de fantasmas se basan en experiencias alucinatorias relacionadas con el sueño. Es casi seguro que comprender las acusaciones de abducción extraterrestre y la regresión hipnótica de vidas pasadas aumentará nuestra comprensión de los recuerdos falsos. Las afirmaciones de curación psíquica deben examinarse de cerca para ver qué pueden decirnos sobre los efectos del placebo y el poder de la sugestión. Estos son solo algunos ejemplos de cómo la psicología anómala puede proporcionar información que no solo es fascinante en sí misma, sino que tiene relevancia mucho más allá del mundo de lo paranormal.

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