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En un momento en que un número cada vez mayor de estadounidenses está alcanzando y viviendo bien hasta la jubilación, es más importante que nunca crear una fórmula para la salud y la felicidad en nuestros últimos años.

Hasta hace poco, vivir lo suficiente para llegar a la edad de jubilación era un lujo. Por ejemplo, en los años iniciales del programa de Seguridad Social en la década de 1930, se proyectó que solo el 54% de los hombres adultos en la fuerza laboral de los EE. UU. (aquellos de 21 años o más) vivirían hasta los 65 años (y muchos morían antes de los 21). Avancemos hasta 2022 y estas probabilidades han mejorado notablemente. El mismo hombre o mujer joven ahora disfruta de un 85% a 90% de posibilidades de disfrutar al menos algunos de sus años de jubilación. En general, se prevé que la cantidad de personas que viven a partir de los 65 años se triplique a mediados del siglo XXI, lo que lo convierte, con mucho, en el grupo demográfico de más rápido crecimiento. Para 2050, más de 1 de cada 5 personas en los EE. UU. tendrá 65 años o más.

Los llamados «años dorados», sin embargo, a menudo no cumplen con las expectativas. En lugar de años de alta calidad liberados del trabajo para disfrutar de los viajes, los pasatiempos y la familia, este tiempo a menudo se convierte en un período de discriminación por edad, aislamiento, discapacidad y disminución de la autoestima. En una cultura estadounidense que celebra las características asociadas con la juventud y la mediana edad, como la belleza y el estatus profesional, tal vez no sorprenda que las percepciones sobre la vejez en los EE. UU. sean negativas (1). En lugar de tiempo de ocio y nietos, los menores de 65 años asocian más a menudo la vejez con las arrugas y las sillas de ruedas. Ahora que es muy probable que los adultos más jóvenes alcancen los 65 años y pasen más años en este grupo de edad que cualquier generación anterior, se necesita urgentemente un mejor modelo para vivir en edades más avanzadas.

Fuente: Thomas Rutledge

La vejez como problema del 3er capítulo

Se puede considerar que la vida en los EE. UU. comprende tres capítulos: la niñez, la edad adulta joven y media, y la edad adulta tardía y la vejez (consulte la Figura 1). Estos capítulos se distinguen tanto por los desafíos característicos de estos períodos de nuestras vidas como por las fuentes de autoestima, conexión y contribución que se fomentan típicamente durante estos capítulos. La niñez está dominada por desafíos asociados con el desarrollo físico, emocional y social, por ejemplo, mientras que la edad adulta joven y mediana generalmente se orienta hacia hitos profesionales, familiares y financieros. Note que usualmente completamos estos dos primeros capítulos de la vida con la ayuda considerable de recursos familiares, sociales y culturales. No esperamos que un niño navegue por los abrumadores desafíos de la maduración sin padres y una estructura educativa, por ejemplo, y entramos en la edad adulta con un mapa de ruta cultural para el éxito: encontrar una carrera significativa, una relación romántica a largo plazo, criar una familia y alcanzar el éxito económico o al menos la estabilidad. Si bien cada individuo navega este desafío de la edad temprana y la mediana edad a su manera, cada uno de nosotros se beneficia en diferentes grados de la enorme combinación de recursos comprometidos en los EE. UU. para ayudar a niños y adultos jóvenes.

La jubilación y la vejez, el Capítulo 3 de este modelo, es el caso atípico de esta historia. En relación con la niñez y los adultos jóvenes y de mediana edad, la persona en edad de jubilación en EE. UU. llega al Capítulo 3 sin una fórmula clara a seguir. Quizás debido a que llegar a la edad adulta tardía y a una edad avanzada todavía es un fenómeno relativamente nuevo en los EE. UU., todavía estamos luchando por ponernos al día. O tal vez debido a que los años de jubilación desafían las métricas típicamente materialistas del éxito adulto, carecemos de incentivos para desarrollar un modelo de vida de tercer capítulo. Por estas u otras razones, el adulto que se acerca a la jubilación en los EE. UU. a menudo se encuentra con un desafío desconocido: una vida sin las trabas de las expectativas de los adultos jóvenes pero que carece de fuentes convencionales de significado, conexión y realización.

Teniendo en cuenta lo último, no es de extrañar que muchos adultos mayores y jubilados ingresen al Capítulo 3 sin preparación y predispuestos a luchar. En ausencia de las relaciones proporcionadas por los niños en crecimiento y los compañeros de trabajo, el mayor aislamiento es un riesgo común. Al carecer del sentido de crecimiento y propósito que a menudo surge de los logros profesionales y la crianza de los hijos, la vida puede carecer de dirección y motivación. Finalmente, los problemas de salud asociados con la vejez con frecuencia roban las oportunidades y la independencia importantes para prosperar en nuestros últimos años. Cualquier combinación de estas fuerzas plantea un desafío formidable para crear una vida de alta calidad a edades más avanzadas.

Por un lado, claramente necesitamos una inversión social para desarrollar recursos para la vida del Capítulo 3 que igualen o incluso superen los que existen actualmente para los grupos de edad más jóvenes. Los pronósticos demográficos para las próximas décadas muestran inequívocamente que pronto tendremos decenas de millones de estadounidenses que vivirán entre los 70 y 80 años y más, quienes necesitarán estructuras y herramientas que les permitan permanecer conectados, involucrados y valorados en la sociedad en general.

Por otro lado, el Capítulo 3 es actualmente el único capítulo de la vida del cual somos el autor principal. Al carecer de una fórmula cultural o una estructura social, puede ser fortalecedor darse cuenta de que el mayor premio de la edad adulta tardía es la relativa libertad que disfrutamos para elegir nuestros propios valores y fuentes de significado. La ambigüedad puede aceptarse como una especie de oportunidad, la ausencia de una receta puede convertirse en una inspiración para explorar y crear, y la falta de un mapa predibujado puede verse como una oportunidad bien ganada de recorrer nuestro propio camino. Del mismo modo, es imposible exagerar la importancia de apreciar que cada uno de nosotros estamos escribiendo nuestros capítulos 3 personales mucho antes de llegar a la edad tradicional de jubilación. La edad adulta joven y mediana, por ejemplo, caracterizada por malos hábitos de salud, es probable que condene a nuestro Capítulo 3 a la enfermedad y la discapacidad, sin importar nuestras intenciones o la disponibilidad de recursos externos. Ya sea que tenga ahora 15 o 55 años, hay buenas noticias: es abrumadoramente probable que vea sus años de jubilación. ¿Estarás listo para disfrutarlos?

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