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El lenguaje es fundamental para todas nuestras vidas y podría decirse que es la herramienta cultural que distingue a los humanos de todas las demás especies. Y de alguna manera, el lenguaje es el comportamiento simbólico que permitió que ocurrieran las singularidades humanas (arte, religión y ciencia). Lo usamos para comprar alimentos en el supermercado, encontrar trabajo, contratar o despedir a un empleado, comprar boletos de tren y redactar un correo electrónico. Lo usamos para hacer una llamada telefónica, coquetear, invitar a alguien a una cita, proponer matrimonio, casarnos, discutir y reconciliarnos después. El lenguaje nos permite hacer amigos y enemigos, pasar el rato, etc. En nuestra vida cotidiana, producimos y entendemos el lenguaje con una facilidad tan aparente que lo damos por sentado.

Un hecho aleccionador sobre el idioma es este: a diferencia de otras formas de comportamiento cultural, es ciego a las diferencias demográficas, socioeconómicas y étnicas. Yo, usted y todos los demás seres humanos cognitivamente normales en el mundo usamos (o llegamos a usar) el lenguaje con la aparente facilidad que damos por sentado. En otras palabras, no importa si eres rico o pobre, negro o blanco, o el color de tus ojos. Está destinado a adquirir al menos un idioma, aunque la mayoría de los casi 7 mil millones de personas en todo el mundo crecen hablando dos o más idiomas. En esto, el modelo de monolingüismo entre las poblaciones de habla inglesa no es la norma.

Y, alrededor de los cuatro años, todo niño humano en desarrollo es un genio lingüístico. No obstante, seguimos aprendiendo nuestra lengua materna a lo largo de nuestra vida. Este es particularmente el caso porque el idioma que hablamos cambia y evoluciona, a menudo durante períodos de tiempo relativamente cortos.

Prácticamente en todas las situaciones en las que nos encontramos en nuestra vida diaria, el lenguaje permite una expresión rápida y eficaz, y proporciona un medio bien desarrollado para codificar y transmitir ideas complejas y sutiles. El lenguaje hace esto mediante la realización de dos funciones clave, funciones que sustentan la comunicación lingüística.

La primera es que el lenguaje nos permite expresar nuestros deseos, sentimientos, gustos, aversiones e ideas, su función simbólica. Este lenguaje se obtiene codificando y exteriorizando nuestros pensamientos. Para hacer esto, el lenguaje usa símbolos. Los símbolos son piezas significativas del lenguaje. Estos incluyen sub-partes de palabras, como un- y -ed en palabras enteras indiferentes como caminar, ayer y bragas o grupos de palabras que forman cláusulas, como detrás del sofá, y grupos de cláusulas que forman frases como Elle. dejó sus bragas detrás del sofá.

Los símbolos que componen el inglés, o cualquier otro idioma, constan de dos partes, una forma y un significado. Las formas pueden ser habladas, escritas o por señas, como en el lenguaje de señas británico, el lenguaje de señas de la comunidad británica de personas sordas, mientras que los significados son las ideas o conceptos tradicionalmente asociados con ellos. Por ejemplo, en inglés hablado, la palabra gato se compone de tres segmentos de sonido distintos, técnicamente conocidos como fonemas / k /, / æ / y / t / que se combinan para formar / kæt /. La unidad de significado asociada convencionalmente con esta forma constituye el conocimiento estable que tú y yo tenemos de los gatos: pronto.

Sin embargo, para que el lenguaje funcione eficazmente como medio de comunicación, no basta con que emplee símbolos para asociar formas y significados. Además, estos pares de sentido de forma deben ser reconocidos y accesibles para otros miembros de nuestra comunidad. Después de todo, usamos el lenguaje para transmitir nuestras ideas, para comunicarnos. Implica un proceso de transmisión por parte del hablante, decodificación e interpretación por parte del oyente. En definitiva, el lenguaje cumple una función simbólica o comunicativa.

Pero además, los mensajes que elegimos codificar simbólicamente en el lenguaje cumplen invariablemente un papel interactivo y, por lo tanto, social: la segunda función del lenguaje. Por ejemplo, podemos usar el lenguaje para cambiar la forma en que es el mundo. Cuando un miembro del clero dice la declaración: Ahora los declaro marido y mujer, en un marco apropiado y dirigida a dos adultos que consienten, la declaración cambia un aspecto del mundo de una manera bastante peculiar. Desde el momento en que se pronuncia el enunciado, el estatus legal, social y moral de los dos individuos se altera irrevocablemente. El esposo y la esposa recién creados tienen obligaciones y reclamos potenciales entre sí y entre sí que no tenían antes de que se pronunciaran estas palabras. En algunos países, incluso se cambia su situación fiscal. En resumen, el lenguaje se puede utilizar para realizar acciones que tienen consecuencias en el mundo real.

Pero nadie necesita el estatus especial de miembro del clero, primer ministro o soberano para poder cambiar aspectos del mundo a través del lenguaje. Una expresión cotidiana, como Cierra esa puerta al salir, también representa una acción realizada a través del lenguaje; en esto, el lenguaje confiere total igualdad: todos podemos hacerlo. Esta expresión es un intento de conseguir que alguien haga algo, cambiando así un aspecto del mundo de acuerdo con nuestros propios deseos o anhelos.

Otra forma en que el lenguaje realiza su función interactiva es que podemos expresar nuestros pensamientos y sentimientos sobre el mundo. Los términos terrorista y luchador por la libertad pueden usarse para describir al mismo individuo por diferentes personas con diferentes perspectivas y diferentes agendas. Usar el lenguaje para hablar sobre una guerra contra el terror o para describir la campaña para criminalizar el aborto como pro-vida es más que un juego de palabras. El lenguaje lleva consigo sistemas de ideas, las palabras tienen conceptos adjuntos. El uso del lenguaje ayuda a enmarcar o reformular problemas particulares, y este encuadre puede ser tanto positivo como negativo. El lenguaje ha sido descrito como un arma cargada: tiene consecuencias en el mundo real.

El lenguaje también juega un papel en cómo afectamos a los demás y cómo hacemos que los demás se sientan, simplemente a través de nuestra elección de palabras. Compara las expresiones: ¡Cállate! contra lamento mucho interrumpirte. Aunque aparentemente transmiten el mismo significado, afectan a nuestro destinatario de formas muy diferentes. Esto se debe a que la forma en que nos presentamos en público se transmite, en gran parte, a través del lenguaje. La naturaleza del lenguaje que elegimos utilizar indica información sobre nuestras actitudes hacia los demás, hacia nosotros mismos y las situaciones en las que nos encontramos.

Ya he sugerido que la segunda función clave del lenguaje es la interacción social. Por ejemplo, usamos el lenguaje para charlar, conocer a alguien, hacer negocios, hacer una compra en una tienda, atraer miembros del mismo sexo o del sexo opuesto, declarar amor eterno, etc. Pero, ¿cómo, exactamente, usamos el lenguaje para facilitar estas funciones sociales? Hacemos esto al participar en actividades culturalmente reconocidas para lograr (al menos en general) metas mutuamente entendidas. Además, el uso del lenguaje se produce en estas actividades conjuntas, que de otro modo suelen ser extremadamente difíciles sin él.

Por ejemplo, imagina ir a una zapatería a comprar un par de botas de vaquero John Wayne. Esto implica que un proveedor se acerque a usted y se ofrezca a ayudar, interactúe con un proveedor para que le midan los pies, el asistente recoja las botas de vaquero requeridas de la tienda, acepte la compra, realice un pago y el asistente empaquete o empaquete las botas. Esta reunión de servicio es un ejemplo de actividad conjunta reconocida culturalmente. Y sobre todo, se apoya en el uso del lenguaje para conseguir el resultado deseado: la compra de las botas. En su discurso de aceptación del Premio Nobel, la famosa escritora afroamericana Toni Morrison lo expresó de esta manera: “Moriremos. Quizás este sea el sentido de la vida. Pero hacemos el lenguaje. Puede ser la medida de nuestras vidas. El idioma es claramente un gran problema.