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Fuente: Pexels/Gustavo Fring

Imagine dos escenarios diferentes en la misma clase de preescolar:

  • Una niña, Sandy, está sentada inquieta en su silla a la hora del círculo. Luego comienza a arrojar bloques por la habitación.
  • Otro niño, Bobbie, se sienta en silencio y escucha mientras habla la maestra. Escucha más palabras de la maestra y puede responder mejor.

Bobbie es más capaz de prestar atención y, según muestra una nueva investigación, esta capacidad de prestar atención puede ayudarla a relacionarse con sus compañeros de clase y maestros.

Tener un vocabulario sólido también puede ayudar. Como encontró un estudio publicado en agosto de 2022 en Early Education and Development, los niños en edad preescolar que comenzaron con niveles más altos de vocabulario y un mejor «control inhibitorio», o la capacidad de suprimir una reacción inicial y elegir otra, por ejemplo, levantar la mano en lugar de que gritar, estaban más comprometidos con los maestros y los compañeros.

Los niños que saben más palabras pueden socializar más fácilmente

Como patólogo del habla y el lenguaje que ha trabajado con niños pequeños, a menudo he visto un ciclo en acción: los niños que saben más palabras y pueden expresarse mejor tienden a satisfacer mejor sus necesidades. Esto les permite sentirse mejor con los demás y permite que los demás se sientan mejor con ellos.

También suelen ser más capaces de prestar atención, ya que las palabras que los rodean son más significativas. Por el contrario, los niños que no pueden prestar atención tan bien y/o no tienen un vocabulario tan sólido tienden a tener más dificultades para obtener lo que quieren y necesitan. Cuando se sienten frustrados, pueden portarse mal, y esto puede hacer que los maestros y compañeros de clase los castiguen o los rechacen. Con tal retroalimentación, pueden aislarse aún más y perder oportunidades de desarrollar las mismas habilidades que les faltan.

No siempre consideramos que las habilidades de vocabulario estén relacionadas con la participación de un niño en la escuela. Pero una investigación interesante ha demostrado que los niños que tienen un vocabulario más amplio cuando ingresan a la escuela tienen más probabilidades de desarrollar relaciones sólidas con los maestros. También tienden a recibir comentarios más positivos de sus compañeros.1

Pexels / Artem Podrez

Fuente: Pexels / Artem Podrez

El lenguaje es social en los primeros años

Esto tiene sentido si se considera que el lenguaje es social, especialmente en los primeros años. A menudo pensamos en los niños que usan el lenguaje para etiquetar cosas, por ejemplo, «camión», «árbol» o «muñeca».

Pero gran parte del lenguaje tiene que ver con navegar las relaciones. Si puedes decirle a tu amigo “Lo siento” cuando hayas hecho algo que podría haberlo lastimado, o preguntarle “¿Tienes miedo?” cuando un amigo ha comenzado a llorar, tienes una clave poderosa para hacer conexiones sociales. Pero si no puedes hacer eso, puedes actuar de varias maneras.

Si interrumpes a un profesor, es posible que te dé comentarios negativos que afecten la forma en que tus compañeros te perciben. También puede afectar la forma en que te percibes a ti mismo, en un ciclo que regresa como un boomerang.

De esta manera, podemos ver la conversación de los niños y las interacciones con el entorno como una calle de doble sentido. Como encontraron los autores del estudio de 2022, «las propias habilidades de los niños al comienzo del año dan forma al proceso de acercarse a los maestros, compañeros y tareas, así como también a cómo responde el entorno del aula». El vocabulario y la atención pueden moldear el comportamiento de dos maneras diferentes.

Sugieren que el vocabulario es más importante para tener un compromiso positivo con compañeros de clase y maestros. El «control inhibitorio», o la capacidad de detener sus impulsos iniciales, puede ser más importante para estar mentalmente comprometido con las tareas y tener menos comportamientos disruptivos.

Piense en un niño que es más capaz de no gritar una respuesta cuando el maestro pide que levanten la mano en comparación con un niño que simplemente grita. El niño que grita puede recibir una advertencia en lugar de la oportunidad de decir lo que piensa. También será menos probable que sus compañeros de clase les agraden. O piense en un niño que quiere golpear a otro niño pero que es capaz de detenerse antes de hacerlo.

Pronto, se forman etiquetas como «niño atento» y «problemático», y estas pueden tener consecuencias sorprendentemente duraderas. Muchos adolescentes que tienen problemas en clase me han dicho que recuerdan haber recibido etiquetas como estas desde el principio, y a menudo juegan con esas etiquetas. Si un niño siente que es un «problemático», es más probable que actúe como tal, y luego lo tratan como tal, en una espiral que se acumula. Lo contrario, o la espiral positiva, también es cierto.

Las conversaciones pueden ayudar a los niños con la atención y el vocabulario

Con todo esto en mente, vale la pena considerar las conversaciones que pueden ayudar a los niños a desarrollar su vocabulario y prestar atención. Puede ser útil comenzar con preguntas abiertas, por ejemplo, preguntas de «por qué» y «cómo» que les permitan a los niños pronunciar más palabras y formar oraciones más complejas.

También es útil, incluso con niños pequeños, discutir estrategias que funcionan bien y menos bien para que presten atención. Tal vez una silla hinchable ayudaría a un niño, mientras que un fidget ayudaría a otro. Incluso los niños pequeños pueden involucrarse en el proceso de sentir curiosidad por su propia atención y aprender a ayudarse a sí mismos.

Para obtener más estrategias para apoyar el aprendizaje, consulte mi libro El arte de hablar con los niños.

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