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Fuente: Pxhere, Creative Commons

El mero pensamiento de las tradiciones navideñas trae sonrisas a los rostros de la mayoría de las personas y provoca una dulce anticipación y nostalgia. Casi podemos oler esas velas, saborear esas comidas especiales y escuchar esas canciones familiares en nuestras mentes.

Los rituales marcan algunos de nuestros momentos más importantes, desde hitos personales como cumpleaños y bodas hasta celebraciones de temporada como el Día de Acción de Gracias y festividades religiosas como Navidad o Hanukkah. Y cuanto más importante el momento, más elegante el ritual.

Los rituales festivos están repletos de pompa sensorial. Estas campanas y silbatos (a menudo bastante literales) señalan a todos nuestros sentidos que esta no es una ocasión común, es una llena de significado y significado. Tal exuberancia sensorial ayuda a crear recuerdos duraderos de esas ocasiones y las marca en nuestra memoria como eventos especiales que vale la pena atesorar.

De hecho, hay muchas razones para valorar los rituales familiares. La investigación muestra que pueden proporcionar varios beneficios psicológicos, ayudándonos a disfrutar, conectarnos con nuestros seres queridos y tomar un respiro de la rutina diaria.

Un amortiguador de ansiedad

La vida cotidiana es estresante y llena de incertidumbre. Tener una época especial del año en la que sabemos exactamente qué hacer, de la forma en que siempre lo hemos hecho, brinda una cómoda sensación de estructura, control y estabilidad.

Desde recitar bendiciones hasta levantar una copa y hacer un brindis, las tradiciones festivas están repletas de rituales. Los experimentos de laboratorio y los estudios de campo muestran que las acciones estructuradas y repetitivas involucradas en tales rituales pueden actuar como un amortiguador contra la ansiedad al hacer de nuestro mundo un lugar más predecible.

Muchos de esos rituales, por supuesto, también pueden realizarse en otras épocas del año. Pero durante la temporada navideña, se vuelven más significativos. Se llevan a cabo en un lugar especial (la casa familiar) y con un grupo especial de personas (nuestros familiares y amigos más cercanos). Por este motivo, más personas viajan durante las vacaciones de fin de año que en cualquier otra época del año. Reunirse desde lugares remotos ayuda a las personas a dejar atrás sus preocupaciones y, al mismo tiempo, les permite volver a conectarse con tradiciones familiares tradicionales.

Cajitas felices

Ninguna tradición navideña estaría completa sin una comida festiva. Desde que los primeros humanos se reunían alrededor del fuego para asar su caza, la cocina ha sido una de las características definitorias de nuestra especie.

Las largas horas que se pasan en la cocina y el comedor durante la preparación y el consumo de las comidas festivas cumplen algunas de las mismas funciones sociales que los hogares de nuestros primeros antepasados. Compartir una comida ceremonial simboliza la comunidad, reúne a toda la familia alrededor de la mesa y allana el camino para la conversación y la conexión.

Todas las culturas tienen rituales que giran en torno a la comida y la preparación de comidas. La tradición judía dicta que todos los alimentos deben elegirse y prepararse de acuerdo con reglas específicas (Kosher). Solo se debe usar la mano derecha para comer en partes del Medio Oriente y la India. Y en muchos países europeos, es importante mirarse a los ojos mientras se hace un brindis para evitar siete años de mal sexo.

Dimitris Xygalatas

Los siete curries se sirven en ocasiones rituales especiales en Mauricio.

Fuente: Dimitris Xygalatas

Por supuesto, las ocasiones especiales requieren comidas especiales. Por eso, la mayoría de las culturas reservan sus mejores y más elaborados platos para las fiestas más importantes. Por ejemplo, en Mauricio, los hindúes tamiles sirven los coloridos «siete currys» al final del festival Thaipussam kavadi, y en Grecia, las familias se reúnen para asar un cordero entero el día de Pascua. Y estas recetas a menudo incluyen algunos ingredientes secretos, no solo culinarios, sino también psicológicos.

Las investigaciones muestran que realizar un ritual antes de una comida mejora la experiencia de comer y hace que la comida (¡incluso las zanahorias simples!) parezca más sabrosa. Otros estudios encontraron que cuando los niños participan en la preparación de alimentos, disfrutan más de la comida y que cuanto más tiempo pasamos preparando una comida, más llegamos a apreciarla. De esta manera, el trabajo y la fanfarria asociados con las comidas festivas prácticamente garantizan una experiencia gastronómica mejorada.

Compartir es demostrar interés

J. D. Hancock.  comunes creativos

Fuente: JD Hancock. comunes creativos

Es común intercambiar regalos durante el período de vacaciones. Desde una perspectiva racional, podría parecer inútil, en el mejor de los casos, reciclar recursos o, en el peor, desperdiciarlos. Pero no subestimes la importancia de estos intercambios. Los antropólogos han señalado que la entrega ritualizada de obsequios juega un papel crucial en el mantenimiento de los lazos sociales mediante la creación de redes de relaciones recíprocas entre muchas sociedades.

Hoy en día, muchas familias se dan listas de regalos deseados para las fiestas. La brillantez de este sistema radica precisamente en el hecho de que la mayoría de las personas terminan recibiendo lo que comprarían de todos modos: el dinero se recicla, pero todos siguen disfrutando de la satisfacción de dar y recibir regalos. Y como esta es una época especial del año, incluso podemos permitirnos un poco de indulgencia sin culpa.

Las cosas de las que está hecha la familia

La función más importante de los rituales festivos es su papel en el mantenimiento y fortalecimiento de los lazos familiares. De hecho, para los parientes que viven lejos, los rituales festivos pueden ser el pegamento que mantiene unida a la familia.

El ritual es un poderoso marcador de identidad y pertenencia a un grupo. Algunos de mis propios estudios de campo han encontrado que participar en rituales colectivos crea sentimientos de pertenencia y una mayor generosidad hacia otros miembros del grupo. No sorprende que pasar las vacaciones con los suegros por primera vez se considere un rito de iniciación, una señal de verdadera pertenencia a la familia.

Las tradiciones navideñas son especialmente importantes para los niños. Las investigaciones muestran que los niños que participan en rituales grupales se afilian más fuertemente con sus compañeros. Además, tener recuerdos más positivos de los rituales familiares parece estar asociado con interacciones más positivas con los propios hijos.

Los rituales festivos son la receta perfecta para la armonía familiar. Claro, es posible que deba tomar tres vuelos para llegar allí, y es casi seguro que se retrasarán. Y tu tío seguramente se emborrachará y empezará una discusión política con su yerno otra vez. Pero según el premio Nobel Daniel Kahneman, es poco probable que esto arruine la experiencia general.

La investigación de Kahneman muestra que cuando evaluamos experiencias pasadas, tendemos a recordar los mejores y últimos momentos, prestando poca atención a todo lo demás. Esto se conoce como la «regla del punto máximo».

En otras palabras, nuestro recuerdo de las vacaciones familiares consistirá principalmente en todos los rituales (tanto alegres como tontos), la buena comida, los regalos y luego abrazar a todos al final de la noche (después de que tu tío se reconcilió con su yerno). Y para cuando regrese a casa, tendrá algo que esperar para el próximo año.

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