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Si ha estado siguiendo la ciencia de COVID, ¿y quién no? – necesitas entender qué es una preimpresión.

Fuente: Christo Anestev/Pixabay

Al principio de la pandemia, un hallazgo tentador (pero en última instancia engañoso) sugirió que el COVID no era más fatal que la gripe. La publicación de este estudio, en abril de 2020, generó una enorme atención de los medios y alimentó la polarización política. ¿La captura? El estudio fue una preimpresión, no un artículo de revista revisado por pares. Prometemos que esta distinción que suena aburrida es importante e incluso puede hacerte sonar inteligente en las fiestas.

Una distinción con significado

La mayoría de las veces, cuando lee sobre un hallazgo científico en las noticias, esa investigación se ha publicado en una revista revisada por pares. El proceso de revisión por pares incluye varios revisores (otros científicos que realizan investigaciones similares que ofrecen comentarios específicos sobre el manuscrito), así como un veredicto sugerido: aceptar, rechazar o revisar. Es raro que un primer borrador sea aceptado tal como está, por lo que la mayoría de los artículos se someten a una o más rondas de revisión hasta que los revisores (y el editor que supervisa todo esto) sientan que se han abordado sus inquietudes. Muchos primeros borradores finalmente son rechazados o nunca se envían a revistas revisadas por pares en primer lugar.

Entonces, ¿qué es una preimpresión? Una preimpresión es un borrador de un artículo que se publica en línea para acceso público pero que aún no se ha sometido a una revisión por pares. Los preprints ofrecen varios beneficios, incluido que la nueva ciencia se comparte rápidamente, a veces 14 meses antes que un artículo de revista revisado por pares. Por lo general, una preimpresión se envía posteriormente a una revista y se somete a una revisión por pares y, casi siempre, a una o más revisiones. También es posible que nunca sea aceptado. Por lo tanto, es una buena apuesta que una preimpresión tenga más fallas que un artículo publicado. De hecho, los autores del estudio de fatalidad de COVID que mencionamos anteriormente fueron criticados rotundamente por su metodología después de que se publicara su versión preliminar, y publicaron revisiones poco después. Finalmente, el documento fue revisado por pares y publicado con conclusiones atenuadas. Pero el daño fue hecho. Incluso después de que se emitieron las revisiones, estos datos se citaron para criticar las precauciones de COVID y se convirtieron en uno de los primeros llamados a movilizarse que politizaron la pandemia.

Una cartilla de preimpresión

Durante la pandemia, todos hemos pedido a gritos que la ciencia guíe los comportamientos individuales y las políticas sociales, y ofrezca la esperanza de que eventualmente podamos obtener un respiro de las implacables olas de la enfermedad. Científicos de todas las tendencias han respondido a este llamado: psicólogos, biólogos, epidemiólogos y más. Con el consenso científico cambiando rápidamente, los preprints han sido una parte esencial y valiosa del proceso de comunicación. Un estudio documentó que aproximadamente una cuarta parte de los artículos de investigación relacionados con COVID se publican primero (o solo) como preprints. A modo de comparación, un estudio de 2021 (en sí mismo una preimpresión) informó que el 4 por ciento de todos los artículos científicos, no solo los relacionados con COVID, eran preimpresiones.

Una plataforma de preprints describió los pros y los contras de los preprints, incluido que la falta de una «evaluación de expertos» puede hacer que sea más difícil juzgar la calidad de un estudio. Debido a que los periodistas y los usuarios de las redes sociales a menudo llaman la atención sobre hallazgos preliminares particularmente sorprendentes, los estudios más débiles pueden recibir una atención indebida, tal vez incluso más que los estudios más sólidos, en algunos casos. Específicamente, “un buen trabajo podría ser ignorado por un estudio más débil y exagerado, lo que generaría confusión y desinformación”. Esta plataforma recomendó «procesos de selección más estrictos» para las plataformas de preprints y educación del público sobre la distinción entre artículos de preprints y artículos revisados ​​por pares.

El resultado final para usted, mientras lee Science News

Cada vez más, los periodistas especifican la fuente de la investigación científica sobre la que informan, señalando cuando citan un preprint (aunque esta investigación y esta investigación sugieren que esta práctica periodística está lejos de ser universal). Como buenos consumidores de información, debemos notar cuándo la investigación es una preimpresión y tener eso en cuenta a medida que formamos nuestras propias conclusiones. Si un informe de noticias sobre una nueva investigación parece particularmente sorprendente y el periodista no mencionó detalles sobre la fuente, siga el enlace y compruébelo usted mismo. Una preimpresión estará claramente etiquetada como tal. Comprender la diferencia entre preprints y artículos revisados ​​por pares es otra herramienta de pensamiento crítico en nuestro conjunto de herramientas de información.

(Y si quieres emocionarte por completo, puedes seguir @preprintsifter, una herramienta de Twitter que retuitea discusiones de preprints relacionados con COVID).

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