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Fuente: foto SCMW / Creative Commons License

Tarde o temprano, todos los que viven con un perro se preguntarán: «¿Por qué mi perro tiene cola?» Resulta que hay varias buenas razones por las que las colas son un dispositivo útil para nuestros perros.

Está bastante claro que la cola del perro fue diseñada originalmente para ayudar al perro con su equilibrio. Cuando un perro está corriendo y necesita girar rápidamente, lanza la parte delantera de su cuerpo en la dirección que quiere. Luego dobla la espalda, pero su velocidad de avance es tal que sus cuartos traseros tienden a continuar en la dirección original. Si no se controla, este movimiento puede provocar que la parte trasera del perro se balancee ampliamente, lo que podría reducir drásticamente su velocidad de movimiento o incluso hacer que el perro se vuelque al intentar girar a alta velocidad. La cola del perro ayuda a prevenir esto. Lanzar su cola en la misma dirección en que gira su cuerpo sirve como un contrapeso que reduce la tendencia a desviarse de su camino.

Los perros también usarán la cola al caminar sobre superficies estrechas. Al mover deliberadamente la cola hacia un lado u otro en la dirección opuesta a cualquier inclinación de su cuerpo, ayuda a mantener su equilibrio, al igual que un equilibrista de circo usa su barra de equilibrio. Evidentemente, por tanto, la cola tiene usos importantes asociados a movimientos específicos. Sin embargo, la cola no es particularmente importante, en superficies planas, cuando está parado o caminando a velocidades normales. En estos momentos, está disponible para otros usos. Evolution, aprovechó esta oportunidad y adoptó la cola con fines comunicativos.

Para la mayoría de las razas de perros, la cola es muy visible y sirve como una especie de bandera de señalización que comunica información sobre el estado emocional del animal. Variables como qué tan alto lleva la cola el perro, qué tan rápido mueve la cola el perro e incluso si la cola se mueve más hacia el lado izquierdo o derecho del cuerpo pueden transmitir mucha información sobre cómo se sienta el perro. su estado de ánimo e incluso sus intenciones (haga clic aquí para obtener más información). Los perros con colas muy cortas, ya sea por la naturaleza de su raza (por ejemplo, el Bulldog Francés nace con un pequeño muñón de cola de aproximadamente 1 pulgada de largo) o porque se les ha cortado la cola, no pueden no comunicarse tan bien y estos perros a menudo tienen dificultades para interactuar con otros perros (haga clic aquí para obtener más información).

Si bien las colas obviamente proporcionan una señal visual fácilmente visible que transmite información emocional, también tienen otro papel importante en la comunicación. Cada vez que su perro mueve la cola, actúa como un fan que esparce su aroma único a su alrededor. Estos aromas diseñados para comunicar información entre animales se denominan técnicamente feromonas. Algunas feromonas importantes se originan en las glándulas anales, que son dos sacos ubicados debajo de la cola. Estos contienen un líquido maloliente. Los olores de los sacos anales son tan únicos en los perros como las huellas dactilares en los humanos. Cada vez que el perro mueve la cola, los músculos alrededor del ano se contraen y ejercen presión sobre estas glándulas. Esto hace que se libere parte del olor. Un perro dominante que lleve la cola en alto desprenderá mucho más olor que un perro que tenga la cola más baja. Así, la cola de este perro difundirá su olor anunciando «Estoy aquí». Compare eso con un perro asustado que sostiene su cola entre sus patas para cubrir las glándulas anales para que su olor no se extienda y así llamar la atención sobre él.

Es algo sorprendente para muchas personas saber que los cachorros no mueven la cola cuando son muy pequeños. El cachorro más joven que he visto meneando la cola sistemáticamente tenía 18 días, y el criador y yo estuvimos de acuerdo en que se trataba de un caso bastante inusual. Aunque existen algunas diferencias entre las diferentes razas, los datos científicos sugieren que, en promedio, a la edad de treinta días, aproximadamente la mitad de todos los cachorros mueven la cola y el comportamiento suele estar completamente establecido hacia los cuarenta y nueve días.

¿Por qué el cachorro tarda tanto en mover la cola? La respuesta proviene de los cachorros que comienzan a mover la cola cuando es necesario con fines de comunicación social. Los cachorros comen y duermen principalmente hasta las tres semanas de edad. No interactúan significativamente con sus compañeros de camada, excepto cuando se acurrucan juntos para calentarse cuando duermen, o se acurrucan para amamantar. Son físicamente capaces de mover la cola en este momento, pero no lo hacen.

A las seis o siete semanas de edad (cuando comenzamos a ver comportamientos regulares de menear la cola), los cachorros ahora interactúan socialmente entre sí. La mayoría de las interacciones sociales en los cachorros son lo que los psicólogos denominan comportamientos de juego. Mientras juegan, los cachorros descubren sus propias habilidades, cómo pueden interactuar con su entorno y, lo más importante, cómo llevarse bien con los demás. Aprende que si muerde a un compañero de camada, es probable que lo muerdan, y tal vez el juego al que estaba jugando podría ser interrumpido por su ahora enojado compañero de juegos. Es en esta etapa que el cachorro también comienza a aprender el lenguaje canino. No está claro hasta qué punto estas comunicaciones sociales emergentes están precableadas, pero es evidente que se necesita aprender para refinar el uso y la interpretación de estas señales. Los cachorros aprenden a conectar sus propias señales y las señales proporcionadas por su madre y hermanos con los comportamientos que siguen. También comienzan a aprender que pueden usar señales para indicar sus intenciones y solucionar cualquier conflicto. Aquí es donde y cuando comienza el comportamiento de menear la cola.

Un lugar donde es probable que ocurra un conflicto es durante la alimentación. Cuando un cachorro quiere amamantar a su madre, tiene que acercarse mucho a sus compañeros de camada porque tiene prisa por encontrar sus chupetes. Recuerde que este cachorro ahora se está acercando a las mismas personas que podrían haberlo mordisqueado, empujado o perseguido unos minutos antes. Para indicar que se trata de una situación pacífica y para calmar cualquier reacción de miedo o agresión de otros cachorros cuando empujan hacia el chupete de su madre, los cachorros comienzan a menear la cola. El movimiento de la cola en el cachorro sirve como bandera de tregua para sus compañeros de camada. Más tarde, los cachorros comenzarán a mover la cola cuando pidan comida a los animales adultos de su manada o familia. Los cachorros se acercan para lamer la cara del adulto y señalar sus pacíficas intenciones moviendo la cola. Entonces, queda claro que la razón por la que los cachorros muy pequeños no mueven la cola es porque aún no necesitan enviar señales de calma a otros perros. Sin embargo, cuando se requiere comunicación entre perros, aprenden rápidamente las señales adecuadas de la cola.

Stanley Coren es autor de numerosos libros que incluyen: Gods, Ghosts and Black Dogs; La sabiduría de los perros; ¿Sueñan los perros? Nacido para ladrar; y más.

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