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Recientemente llevé a mi antiguo perro perdiguero de peaje de Nueva Escocia, Dancer, a un peluquero de perros para que lo lavaran, cepillaran y recortaran. El peluquero habitual estaba fuera ese día y no conocía a la chica que la reemplazó. Ella lo miró y exclamó: «¡Dios mío! Definitivamente necesita un poco de aseo. Mire el largo de sus bigotes. Tendremos que recortarlos para que su rostro esté más limpio y ordenado».

Reflexivamente, lo rodeé con el brazo de manera protectora y le dije: “Por favor, déjele el bigote. «

Los perros tienen un conjunto de pelos rígidos que sobresalen de los lados de su hocico y que se conocen comúnmente como «bigotes». No se parece en nada a los bigotes que no funcionan que los hombres a veces les crecen en la cara y técnicamente se les llama vibrissae. Los gatos tienen un pelo similar y la gente a menudo se refiere a ellos como «sensores» y ese es quizás un mejor nombre, ya que las vibrisas son dispositivos realmente sofisticados que ayudan al perro a navegar por el mundo. Son bastante diferentes de la mayoría de los demás pelos corporales de los perros porque son considerablemente más rígidos y se hunden más profundamente en la piel. En la base de cada vibriso hay una alta concentración de neuronas sensibles al tacto.

Los bigotes se encuentran en una variedad de otros animales, incluidos gatos, ratas, osos y focas, lo que sugiere que deben realizar una función útil. Una forma de determinar qué tan importante es algo para un animal es ver cuánto cerebro está usando. De las áreas del cerebro que registran información táctil en los perros, casi el 40 por ciento de estas están dedicadas a la cara, con una cantidad desproporcionada dedicada a las áreas de la mandíbula superior donde se encuentran las vibrisas. De hecho, puede asignar cada bigote individual a una ubicación específica en el cerebro del perro, lo que sugiere que se le da mucha importancia a la información de estas estructuras.

Les vibrisses servent de dispositif d’avertissement précoce que quelque chose se trouve près du visage, et évitent ainsi d’entrer en collision avec les murs et les objets, et empêchent les objets qui s’approchent d’endommager le visage et les yeux du perro. Puede demostrarlo por sí mismo tocando suavemente las vibrisas de un perro. Con cada golpeteo, el ojo del mismo lado de la cara parpadeará de manera protectora y el perro tenderá a apartar la mirada del lado golpeado.

Las vibrisas también parecen estar involucradas en la ubicación de los objetos y posiblemente en el reconocimiento de los mismos. La mayoría de los animales usan vibrisas de la misma manera que una persona ciega usa un bastón. Primero, los pequeños músculos que controlan las vibrisas las dirigen un poco hacia adelante cuando el perro se acerca a un objeto. Luego, activamente «azotan» o vibran levemente cuando el perro mueve la cabeza para arrastrar estos pelos por las superficies. El látigo da información sobre la forma y rugosidad de las superficies cercanas a su cabeza. Dado que los ojos del perro no pueden enfocar muy bien los objetos cercanos y su hocico bloquea su línea de visión cuando mira cosas cerca de su boca, la información de las vibrisas apunta hacia adelante y hacia abajo. Bajo parece ayudarlo a localizar, identificar y recoger objetos pequeños. con su boca.

Muchos amantes de los perros desconocen la importancia de las vibrisas para el perro, y la mayoría de los peluqueros, como el que acabo de conocer, parecen considerar las vibrisas como una característica puramente cosmética, como si fueran idénticas al cabello del rostro humano. A los perros de muchas razas diferentes se les cortan regularmente las vibrisas en preparación para el ring de exhibición. Se afirma que esto hace que la cabeza del perro parezca «más limpia». Desafortunadamente, la amputación de vibrissae es incómoda y estresante para los perros, y reduce su capacidad para percibir completamente el entorno que los rodea.

Específicamente, los perros a los que se les han quitado los bigotes parecen más inseguros con poca luz. En estas condiciones, en realidad se mueven más lento porque no obtienen la información de la que dependen para decirles dónde están las cosas que podrían encontrar. Con los bigotes intactos, el perro no tiene que entrar en contacto físico con una superficie para saber que está allí. Estos pelos especiales son tan sensibles que también registran ligeros cambios en las corrientes de aire. Cuando un perro se acerca a un objeto como una pared, parte del aire que se mueve a medida que se mueve rebota en las superficies, doblando ligeramente las vibrisas, lo que es suficiente para informarle que algo está cerca antes de tocarlo.

En especial, no quería que le quitaran las vibrisas a Dancer, ya que a los 14 años ya había perdido la visión en el ojo izquierdo. Los perros con discapacidad visual dependen aún más de las sensaciones de sus vibrisas para evitar chocar entre sí. Entonces, en mi estilo típico de profesor universitario, traté de explicarle por qué no debería quitarle los bigotes al joven peluquero.

Ella me miró sin comprender y respondió: «Pero si le quito el bigote, su cara estará mucho más limpia y limpia». «

Suspiré y busqué otra forma de explicárselo. Finalmente, dije: «Mira, es un perro viejo, y a los ancianos se les permite tener bigotes en la cara, al igual que los perros viejos». Así que déjalos. «

Ella sonrió y asintió con la cabeza, dando un breve «ahora entiendo» y se fue con la sensación de que la importante parafernalia facial de mi perro permanecería intacta por el momento.

Stanley Coren es autor de muchos libros, entre ellos: Born to Bark, The Modern Dog, Why Do Dogs Have Wet Nose? Huellas en la historia, cómo piensan los perros, cómo hablar los perros, por qué amamos a los perros que amamos, ¿qué saben los perros? La inteligencia de los perros, ¿por qué mi perro actúa así? Comprensión de los perros para tontos, ladrones del sueño, síndrome de zurdos

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