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Fuente: SC Psychological Enterprises Ltd

Cuando miras a los cachorros recién nacidos, parecen indefensos e incompletos. La idea de que nacen funcionalmente sordos (con los canales auditivos cerrados) y ciegos (con los párpados bien cerrados) parece no tener sentido. ¿Por qué la evolución permitiría que cualquier animal naciera en un estado en el que dos de sus sentidos principales no funcionaran y no comenzaría a funcionar lo suficientemente bien ni a proporcionar información útil al animal durante unas pocas semanas?

La respuesta está en el oscuro pasado donde diferentes especies prosperaron y comenzaron a descubrir la forma más adaptativa del mundo para prosperar. A medida que evolucionaron los mamíferos, cada especie tuvo que tomar una decisión. Esta elección implicó decidir sobre estrategias de reproducción y desarrollo que le darían a esta especie y su descendencia la mejor oportunidad de sobrevivir en su entorno particular. La alternativa elegida también tenía que adaptarse a los patrones de comportamiento habituales que adoptan los animales para mantenerse con vida. Debido a que los mamíferos dan a luz a bebés vivos, la opción es tener un embarazo prolongado y producir descendencia completamente formada y funcional o tener un embarazo corto y producir descendencia inmadura, parcialmente formada, impotente y que requiere mucho cuidado.

En un extremo, tenemos animales como ciervos y ganado. El período de gestación de una vaca es de nueve meses. Un ternero recién nacido pesa de 25 a 45 kilogramos (55 a 99 libras) y su cerebro está completamente formado. En términos de órganos de los sentidos, puede ver y oír con eficacia. Más importante aún, puede funcionar lo suficientemente bien como para mantenerse al día con la manada. Los biólogos se refieren a las especies que producen descendencia relativamente madura y móvil como precoces de la palabra «precoz», que se refiere a la característica de un desarrollo o madurez inusualmente temprano, como en un niño precoz que muestra madurez mental. Más allá de lo que uno esperaría en términos de edad. . Obviamente, para una especie en la que su capacidad para huir de los depredadores puede determinar su supervivencia, nacer hasta la madurez es una necesidad.

Las diferentes especies caninas, incluidos los perros, representan el otro extremo. En la naturaleza, los caninos sobreviven cazando. Llevar una camada de cachorros ralentizará a la hembra y dificultará la captura de presas más rápidas y participar en la caza coordinada de la manada. Esto significa que sacar a los cachorros del útero y ponerlos en el suelo rápidamente es una ventaja. Además, entre cacerías (que pueden estar separadas por varios días) no hay mucho que hacer, por lo que la hembra tiene tiempo para cuidar a los infantes indefensos. Al buscar comida, los cachorros se pueden almacenar de forma segura en una guarida.

El período de gestación en los perros es corto, solo alrededor de dos meses a 58 a 63 días en promedio; Sin embargo, la compensación es que los cachorros están bastante indefensos. Los biólogos se refieren a las especies que producen descendencia inmadura dependiente como un nido y la palabra se deriva de la raíz latina que significa «cuidar, criar o nutrir». Se refiere a la necesidad de que las crías de estas especies sean alimentadas y cuidadas durante un largo período de tiempo.

Muchos de los órganos críticos del cachorro, incluido su cerebro, no están completamente formados y tardarán varias semanas en desarrollarse rápidamente. Lo mismo ocurre con los ojos. Entonces, la razón por la que los cachorros nacen con los párpados cerrados es que el ojo en sí todavía está en desarrollo y es extremadamente frágil. Necesita la protección de los párpados cerrados que actúan como una barrera, protegiendo el sistema óptico inmaduro de posibles daños de objetos extraños: suciedad o grava o incluso patógenos. Además, la exposición a una luz muy brillante en este momento podría dañar los fotorreceptores y los aún delicados mecanismos ópticos.

La mayoría de los cachorros comienzan a abrir los ojos alrededor de las dos semanas de edad. Sin embargo, incluso entonces los ojos no están completamente desarrollados y funcionan perfectamente. Pasarán varias semanas más antes de que sus ojos maduren y su vista comience a acercarse a la normalidad.

Así como los cachorros nacen con los ojos cerrados, efectivamente nacen sordos porque sus canales auditivos están cerrados. El silencio relativo es importante para el desarrollo de los oídos porque los sonidos implican cambios de presión que desplazan mecánicamente las estructuras del oído maduro. Si fuerza las orejas del cachorro a responder a las señales de sonido antes de que la frágil maquinaria auditiva del cachorro esté completamente desarrollada, podría dañar seriamente el aparato básico necesario para escuchar.

Los canales auditivos comienzan a abrirse aproximadamente al mismo tiempo que se abren los ojos. Sin embargo, cuando se abren, las orejas tienen mucha más forma que los ojos en este momento. Por lo general, dentro de una semana aproximadamente, la audición del cachorro será completamente utilizable y bastante aguda.

Bien instalados en su guarida, en presencia de una madre que los cuida, excepto por unas pocas horas cada día o dos, incluso si son ciegos y sordos, los cachorros siempre están seguros y se desarrollarán lo suficientemente rápido como para que, en unas pocas semanas, explorar su mundo.

Stanley Coren es autor de numerosos libros, incluido El perro moderno, ¿Por qué los perros tienen narices mojadas? Las huellas de la historia, cómo piensan los perros.

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