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Fuente: Nadino / Shutterstock

Cuando la mayoría de nosotros pensamos en alguien que se suicida, por lo general no pensamos en los muy jóvenes ni en los muy mayores. Sin embargo, sabemos que los niños de hasta 5 años se suicidan y que también les ocurre a los muy mayores.

Las estadísticas del Consejo Nacional sobre el Envejecimiento indican que las personas de 85 años o más tienen la tasa de suicidio más alta de cualquier grupo de edad. Es más de cuatro veces mayor que la tasa general de suicidios en el país.[1]. Como ocurre con la mayoría de los grupos de edad, la mayoría de las personas mayores que se suicidan son hombres. Por muy altos que sean estos números, la Asociación Estadounidense de Terapia Matrimonial y Familiar (AAMFT) sugiere que las tasas de suicidio entre los ancianos están subestimadas en un 40% o más debido a lo que ellos llaman «suicidios silenciosos» «. Estos incluirían sobredosis, inanición y deshidratación autoimpuestas, así como accidentes. La tasa de suicidios en este grupo de edad también es alta debido a la letalidad de los métodos utilizados.[2]

Muchos factores pueden contribuir a la decisión de una persona mayor de suicidarse. Uno de los principales factores es la soledad. En este punto de la vida, es probable que la persona haya sufrido una multitud de pérdidas: familia, cónyuge, amigos, mascotas, además de haber sobrevivido a sus propios médicos. En algún momento, no queda nadie que los conociera del pasado. Muchos amigos con los que hablan o se reúnen, si todavía están vivos, pueden tener sus propios problemas de transporte, salud, visión, audición o memoria. Renunciar a una licencia de conducir puede tener un impacto profundo en las personas mayores. Se vuelven más dependientes y tienen que depender de otros para llevarlos a donde quieren ir. La falta de medios de transporte, así como los posibles problemas de movilidad física, también limitan el acceso de las personas mayores a otras personas. Todos estos factores aumentan la soledad. Algunas personas mayores tienen la suerte de tener familiares con quienes viven o están cerca para evitar que se sientan demasiado solos. Si bien esto es beneficioso, siempre existe la soledad de no tener personas de tu edad con quienes hablar.

La depresión y otros problemas de salud mental y física también pueden ser factores determinantes importantes en la decisión de una persona mayor de suicidarse. De hecho, algunos investigadores creen que la depresión es un factor de riesgo más grave que la soledad en los ancianos, ya que la mayoría de las personas que se suicidan viven con familiares o están en contacto frecuente con familiares y amigos. (2) Para muchas personas mayores, la falta de propósito en su vida se convierte en un factor que contribuye a su depresión. Para algunos que siempre han sido autosuficientes, confiar en los demás puede generar sentimientos de impotencia, desamparo o desesperanza. A veces, las personas mayores pueden mostrar signos de depresión, como no comer ni beber, aislarse, llorar, expresar sentimientos de inutilidad. Sin embargo, muchos de los que se suicidan no tienen un diagnóstico de depresión. De hecho, los datos de la Administration of Aging muestran que el 58 por ciento de las personas mayores que se suicidan consultan a un médico de atención primaria en su último mes de vida.

Otro factor que contribuye al suicidio es el deterioro de la salud física de los ancianos. Como todos sabemos, nuestro cuerpo cambia con la edad. Es posible que ya no tengamos la agilidad o la fuerza que alguna vez tuvimos. Además de los problemas de envejecimiento normales relacionados con la visión y la audición, existen trastornos que provocan dolor crónico y malestar físico intenso. Cuanto más debilitante es la enfermedad, más dependen de otros para recibir atención. Para aquellos que han pasado sus vidas siendo los más fuertes en el cuidado de los demás, puede ser desmoralizante depender de los demás.

Parece que cuando las personas envejecen se vuelven invisibles. Otros no los notan ni se involucran con ellos. Es como si se estuvieran convirtiendo en una generación para desechar. Por supuesto, no tiene por qué serlo. La prevención del suicidio en los ancianos requiere un enfoque multidimensional. Ciertamente, tener más contacto humano para reducir la soledad es de suma importancia. Visitarlos en persona, hablar por teléfono y sacarlos de la casa, incluso si es solo para dar un paseo, son formas útiles de combatir la soledad. Hoy en día, los dispositivos más nuevos, como los iPads «fáciles de usar», están disponibles donde pueden chatear por video con otras personas. Para aquellos que siempre han tenido mascotas como compañía pero ya no pueden soportarlo, existen perros y gatos robóticos. Tienen un pelaje suave e imitan los sonidos y movimientos de una mascota sin preocuparse por la dieta o el entrenamiento en casa. El personal médico y de salud mental debe detectar de forma rutinaria la idea de suicidio en los ancianos, proporcionar a los miembros de la familia señales de advertencia y derivarlos si es necesario.

Envejecer no es fácil. Una cita famosa dice que «envejecer no es para mariquitas». Muchos de los que lean esto probablemente vivirán hasta ser uno de los más viejos. Piense en cómo le gustaría que lo traten y ofrézcalo a las personas mayores en su vida ahora.

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