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El psicólogo Barry Schwartz, en su libro La paradoja de la elección, defendió una hipótesis que habló poderosamente a muchas personas que se sienten abrumadas por el mundo moderno. Las abundantes opciones que enfrentamos, más de veinte sabores de galletas Triscuit, por ejemplo, nos vuelven ansiosos e indecisos, siempre conscientes de las muchas opciones que estamos rechazando cuando tomamos una decisión.

Este es un fenómeno que los psicólogos llaman sobrecarga de elección. Schwartz argumentó que la sobrecarga de opciones nos vuelve ansiosos e infelices, y sería prudente ajustar nuestra toma de decisiones para modular nuestras ansiedades.

Bagus Pangestu/píxeles

Sin embargo, resulta que la sobrecarga de opciones puede no ser un fenómeno tan sólido como a veces se supone.

En 2010, un artículo de Benjamin Scheibehenne y sus coautores señaló varios argumentos teóricos poderosos contra la sobrecarga de opciones, por ejemplo, que el comportamiento del consumidor indica que las personas parecen preferir tener más opciones.

Scheibehenne y sus coautores, por lo tanto, realizaron un gran metanálisis en 2010 de estudios que intentan cuantificar la sobrecarga de opciones y encontraron lo siguiente: «el tamaño medio general del efecto [of choice overload] era virtualmente cero». Como argumentó Derek Thompson en The Atlantic, la literatura empírica sobre la sobrecarga de opciones sugiere una moraleja alternativa: «Menos no siempre es más. Mas es mas.»

Entonces, la evidencia de que la sobrecarga de opciones, o un exceso de opciones, puede no ser tan preocupante como algunos han supuesto. Tal vez nos sentimos mejor cuando tenemos muchas opciones o creemos que las tenemos. Pero una hipótesis opuesta puede ser algo más convincente, que la falta de opciones, o la creencia de que uno carece de opciones, se asocia con problemas de salud mental.

De hecho, hay evidencia de que lo es, especialmente cuando cambiamos nuestra atención de la ansiedad a la depresión. Por ejemplo, hay evidencia de que la depresión está asociada con una «poda» excesiva del árbol de decisiones de uno o una reducción de las opciones que uno está considerando. La persona depresiva a menudo experimenta el espacio de opciones de colores vivos que la mayoría de nosotros enfrentamos como un conjunto mucho más monocromático y limitado.

Si esto es correcto, entonces uno de los objetivos de la terapia puede ser replantear esta pobreza de opciones, que podríamos llamar sobrecarga de opciones. Este es un proceso que resultará intuitivamente familiar para muchos médicos. Es el proceso de convertir a alguien que se siente atrapado en una carrera sin salida entre las muchas opciones profesionales que podrían estar abiertas para ella. O el proceso de hacer a alguien que insiste en que está solo de las variedades de conexión humana que podrían estar abiertas para ellos. O puede ser simplemente hacer que alguien que siempre está enojado sea consciente de las otras formas de sentir que son posibles.

Cada vez más, este tipo de práctica intuitiva se ha integrado en enfoques más sistemáticos y comprobables para la intervención terapéutica. Considere el modelo de punto de elección que a veces se usa dentro de la terapia de aceptación y compromiso. El modelo de punto de elección intenta crear conciencia de los momentos en la vida cuando las personas se enfrentan a una elección entre una opción que es consistente con sus valores (por ejemplo, hacer una donación a su iglesia) o inconsistente con sus valores (por ejemplo, comprar un billete de lotería).

El modelo alienta a las personas a reflexionar sobre los factores que influyeron en su elección, cómo hicieron su elección y qué elección terminaron haciendo. Fundamentalmente, el modelo de punto de elección no implica recomendar una opción u otra. Simplemente tiene como objetivo fomentar una mayor conciencia de la elección.

En un estudio piloto reciente, se probó una versión del modelo de punto de elección para trastornos por uso de sustancias, CHOPS (Punto de elección para sustancias), en un centro de tratamiento residencial para trastornos por uso de sustancias. Mostró desarrollar precisamente las habilidades que son útiles para manejar los trastornos por uso de sustancias y prevenir las recaídas, a saber, un aumento en la flexibilidad psicológica, un aumento en la acción basada en valores y un aumento en la autocompasión.

Es interesante contrastar estos resultados con algunas teorías muy difundidas sobre la adicción. Algunos sostienen que los trastornos por uso de sustancias son producto de una compulsión inexorable por consumir sustancias y que la persona adicta, en las gargantas de su adicción, no tiene otra opción al respecto.

Una lección extraída de CHOPS es que enfatizar una imagen diametralmente opuesta de la adicción, en la que el uso de sustancias es producto de una elección deliberada, tiene efectos saludables en la mentalidad de las personas con adicciones.

El modelo de punto de elección es una intervención que enfatiza que los agentes no se ven obligados por sus circunstancias o deseos. En cambio, enfrentamos elecciones que podemos hacer de manera más o menos consciente y más o menos en línea con nuestros valores. De hecho, el modelo del punto de elección es simplemente una forma de resaltar este hecho sobre nosotros mismos. El estudio CHOPS es una indicación de que resaltar esto sobre nosotros mismos puede ser útil en el manejo de una condición, a saber, los trastornos por uso de sustancias. Pero, en principio, subrayar este aspecto de la condición de agente puede tener ramificaciones más amplias.

Ser persona en un país industrializado moderno es enfrentarse a abundantes opciones. Desde un punto de vista económico, esto es algo bueno. La hipótesis de la sobrecarga de elección sugiere que no es tan buena como parece y, de hecho, puede estar en la raíz de la ansiedad. Pero, como hemos visto, hay razones para ser escépticos con respecto a la hipótesis de la sobrecarga de opciones.

Pero bien puede haber otra hipótesis a la vista. Tal hipótesis puede indicar que las personas a menudo perciben que carecen de opciones, por lo general, al menos para las personas en los países industrializados modernos, una percepción falsa, y que esta percepción puede ser la base de la depresión, los trastornos por uso de sustancias y otras condiciones de salud mental. Si eso es correcto, entonces uno de los objetivos de la terapia cognitiva puede ser ayudar a subestimar la elección correcta y aclarar todas las opciones que tenemos.

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