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El hecho de que las familias modernas sean tan pequeñas es quizás la mayor vergüenza para un enfoque evolutivo de las sociedades humanas. Después de todo, la suposición clave es que los seres humanos son moldeados por selección natural de formas que mejoran el éxito reproductivo. ¿Por qué desafiamos a la naturaleza con familias pequeñas?

Si los recursos, como los alimentos, son abundantes, la reproducción generalmente aumenta en el mundo animal. Por otro lado, si los recursos son escasos, los animales pueden reducir la cantidad de crías que crían.

Este principio fue establecido por el ornitólogo David Lack (1) quien descubrió que durante las temporadas de reproducción, cuando la comida es escasa, las aves ponen pequeñas nidadas de huevos. Esto tiene sentido porque si intentaran criar una nidada grande, la mayoría de ellos morirían y gran parte del esfuerzo de reproducción se desperdiciaría. Es mejor comenzar con un embrague pequeño, gran parte del cual probablemente sobreviva.

Los seres humanos en los países en desarrollo parecen estar haciendo exactamente lo contrario al mudarse a familias muy pequeñas a pesar de una mayor disponibilidad de alimentos que nunca antes en la historia. ¿Por qué estamos haciendo esto?

Razones de la baja fertilidad

A medida que los países se desarrollan, más y más mujeres casadas ingresan al mercado laboral y hay una fuerte disminución de la fecundidad. Varias razones pueden explicar este descenso. Las mujeres que trabajan a tiempo completo no pueden dedicar tanto tiempo y esfuerzo al cuidado de los niños. Además del simple conflicto temporal, hay un conflicto emocional: las mujeres no dejan de ser madres solo porque están en el trabajo. Si un niño está enfermo o tiene problemas en la escuela, puede ser estresante para los padres y estos conflictos aumentan con el número de niños.

¡No es de extrañar que las mujeres de los países desarrollados quieran familias más pequeñas! En la práctica, la fertilidad está limitada por el uso generalizado de anticonceptivos eficaces.

Entre los países desarrollados, la fecundidad es mucho más baja en algunos lugares que en otros, pero el promedio es solo alrededor de dos tercios de lo que debería ser para mantener estable la población (2). La fecundidad europea es más baja que la de Estados Unidos, por ejemplo.

Una razón plausible de esta diferencia es que en Europa nacen más niños de madres solteras. Allí, como en otros lugares, las mujeres solteras tienen menos hijos, por lo que la relativa debilidad del matrimonio ayuda a explicar por qué las familias europeas son tan pequeñas.

La fecundidad europea está muy por debajo de los niveles de reemplazo de 2,1 hijos por madre, pero no es la más baja del mundo. Esta dudosa distinción pertenece a las ciudades más desarrolladas de Asia, como Hong Kong y Singapur, donde la fecundidad es solo la mitad de lo que se necesita para mantener estable la población en ausencia de inmigración (2). ¿Por qué la fertilidad es tan extremadamente baja en estos lugares? Una explicación plausible es el enorme costo de criar hijos en las sociedades modernas.

¿Es el dinero el factor limitante?

En las sociedades agrícolas, los niños eran una fuente importante de trabajo e incluso podían haber aportado una contribución neta a la economía familiar. En los países desarrollados, sin embargo, los padres invierten mucho dinero en sus hijos. Según el Departamento de Agricultura de EE. UU., Cuesta alrededor de un cuarto de millón de dólares criar a un niño de clase media hasta los 17 años (3). Cuando los economistas incluyeron el costo de la pérdida de ingresos de una madre, llevaron esa estimación a casi $ 1 millón (4). Por supuesto, los años de universidad que siguen son aún más caros.

Por asombrosos que sean estos montos, los gastos de bolsillo para criar a un niño en Singapur o Hong Kong son aproximadamente el doble que en los Estados Unidos (2). Si el dinero es el principal factor limitante en relación con el tamaño de la familia, eso podría explicar por qué la fecundidad en estas ciudades densamente pobladas es solo aproximadamente la mitad de la de Estados Unidos.

La mayoría, si no todos, de los países desarrollados están sufriendo inflación en los precios de las viviendas urbanas y esta podría ser una de las principales razones por las que la fecundidad ha caído a sus niveles actuales sin precedentes. Muchos de los otros costos clave asociados con la crianza de los hijos, incluida la educación, la atención médica, la alimentación y el transporte, están aumentando a un ritmo acelerado.

Así, la ecología de la vida moderna es esencialmente hostil a la procreación (2) mientras que las sociedades agrícolas la favorecieron. No es de extrañar que las familias modernas sean tan pequeñas o que muchas mujeres renuncien a tener hijos.

Fuentes

1 Falta, D. (1968). Adaptaciones ecológicas para la reproducción en aves. Londres: Methuen.

2 Kotkin, J. (2012). El auge del posfamiliarismo. Singapur: Facultad de Administración Pública. http://www.cscollege.gov.sg/Knowledge/Pages/The-Rise-of-Post-Familialis…

3 Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Centro de Política y Promoción de la Nutrición (2013). Gasto en niños por parte de las familias. http://www.cnpp.us.gov/expendituresonchildrenby Families.htm

4 Longman, P. (2004). La cuna vacía: cómo la caída de las tasas de natalidad amenaza la prosperidad mundial y qué hacer al respecto. Nueva York: básico.

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