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Muchas chicas quieren liderar, solo para que los críticos las desanimen por tomar las riendas. Al lanzar una campaña para prohibir la palabra «mandona», Sheryl Sandberg ha sembrado semillas importantes para que muchas más mujeres se conviertan en líderes. Pero para que esas semillas florezcan, el resto de nosotros debemos comprender los comportamientos que llevan a las personas a ver a las niñas como mandonas.

Como aprendieron mis hijas al leer el clásico libro Little Miss Bossy de Roger Hargreaves, las niñas pueden ser vistas como mandonas cuando están al mando de la gente. Sin embargo, no etiquetamos a todas las niñas que dan órdenes o ejercen su autoridad como autoritarias. Para darle sentido a la autoridad, necesitamos separar dos aspectos fundamentales de la jerarquía social que a menudo se agrupan: el poder y el estatus:

  • El poder consiste en ocupar una posición formal de autoridad o controlar recursos importantes.
  • El estatus implica ser respetado o admirado.

Reaccionamos de manera muy diferente cuando el poder lo ejercen personas de alto y bajo estatus. En un par de experimentos inteligentes, los investigadores Alison Fragale, Jennifer Overbeck y Maggie Neale muestran que cuando las personas de alto estatus también tienen poder, las percibimos como dominantes, pero también cálidas. Los tenemos en alta estima, por lo que estamos listos para seguir sus órdenes. Cuando los mismos mandamientos provienen de personas sin estatus, los juzgamos como dominantes y fríos. Dado que no se han ganado nuestro respeto, creemos que no tienen derecho a decirnos qué hacer.

Cuando se dice que las mujeres jóvenes son autoritarias, a menudo es porque están tratando de ejercer el poder sin estatus. No es un problema que sean dominantes; la reacción se produce porque «exceden» su estado percibido.

Si queremos que las niñas reciban un refuerzo positivo por los primeros actos de liderazgo, desalentemos el comportamiento mandón y prohibamos la etiqueta mandona. Significa enseñar a las niñas a adoptar comportamientos que provoquen admiración antes de afirmar la autoridad.

¿Cuáles son estos comportamientos? Después de décadas de investigación, sabemos que hay dos caminos para alcanzar el estatus: competencia y benevolencia. Admiramos a las personas capaces que se preocupan por los demás. Hacemos un seguimiento de las personas una vez que han demostrado que tienen habilidades únicas y las utilizarán en beneficio del grupo.

Estos principios se aplican a todos los géneros: en Dar y recibir, cubro una gran cantidad de evidencia de que los hombres y mujeres que obtienen el mayor estatus son los que dan y son generosos. Al ayudar a los demás, compartir el crédito e interesarse por las opiniones de los demás, tanto hombres como mujeres ganan respeto. Los compañeros de equipo terminan apoyándolos, en lugar de matarlos.

Hoy en día, debido a los estereotipos que aún no se han evaporado, las niñas parecen ser más penalizadas que los niños por ejercer el poder. Esto es claramente injusto y, para corregirlo, a Sandberg le gusta compartir una sugerente y divertida recomendación de la presentadora de CBS Norah O’Donnell:

“La próxima vez que escuches a una chica llamada mandona, respira hondo y di: ‘Esta chica no es mandona. Tiene habilidades de liderazgo ejecutivo.

Me encanta esta reformulación y quiero asegurarme de que se aplique a las buenas acciones, ya que algunos comportamientos «mandones» no pasarán la prueba de las habilidades de liderazgo ejecutivo. Los grandes líderes comienzan ganando estatus a través de sus contribuciones y luego afirman su autoridad.

Este modelo se ejemplifica en la propia trayectoria de Sandberg: cuando dio su ahora famosa charla TED y publicó Lean In, se convirtió en una cara autorizada del movimiento de liderazgo de mujeres. Es revelador que asumiera este rol de liderazgo después de demostrar su competencia y contribuciones como mujer líder. Basándose en sus extraordinarios logros como Jefa de Gabinete del Secretario del Tesoro de los Estados Unidos, Vicepresidenta de Google y Directora de Operaciones de Facebook, se ha ganado la admiración de una amplia audiencia ansiosa por escuchar y seguir su ejemplo.

Enseñemos a las niñas y los niños a seguir el ejemplo de Sandberg: al mostrar competencia y preocuparse por los demás, obtendrán la estima necesaria para ascender a posiciones de poder. Luego, cuando se inclinen, otros los animarán.

Adam Grant es profesor de Wharton y autor de Give and Take: Why Helping Others Drives Our Success, un bestseller del New York Times. Puede seguirlo en Twitter @AdamMGrant y suscribirse a su boletín gratuito.

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