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La psicología positiva está en todas partes: en el lugar de trabajo (especialmente en las grandes multinacionales), en las escuelas y, ciertamente, en las páginas de esta revista. Si bien es difícil identificar una definición rígida de psicología positiva, la idea general es que es positiva debido al énfasis en experiencias, eventos y rasgos de carácter positivos.

Quiero desafiar toda esa positividad y argumentar que centrarse en lo negativo es mejor para nuestra salud mental. Y me inspira un autor que ha sido ampliamente utilizado o más bien abusado, como abanderado de la psicología positiva en la prensa popular: Marcel Proust.

La novela de Proust, En busca del tiempo perdido, tiene muchos antihéroes (incluido el narrador) y ningún héroe, pero un personaje que probablemente lo hace mejor es el pintor Elstir. Escondido en el segundo volumen de esta larga novela, hay un monólogo donde Elstir habla de sabiduría. Es un discurso largo, pero la conclusión es que la verdadera sabiduría proviene de cometer errores y luego reconocer que fueron errores. Nada revolucionario todavía. Pero Elstir va más allá. Dice que una persona sabia, por lo tanto, no debería arrepentirse de sus viejos errores, porque esos viejos errores lo convirtieron en lo que es. La sabiduría no es solo el resultado de cometer errores, sino también de verse a sí mismo como la persona que cometió esos errores. En cierto sentido, significa aceptar tus errores.

Es lo opuesto a la positividad de la psicología positiva. No puede hacer esto si solo se enfoca en experiencias positivas y rasgos de carácter. Adoptar sus propias experiencias negativas y rasgos de carácter es exactamente lo contrario de la psicología positiva. Esta es la psicología negativa.

Dejando a un lado el respaldo de Proust, tenemos fuertes razones empíricas para preferir la psicología negativa a su contraparte positiva. La principal razón de esto es la disonancia cognitiva. Todos hemos hecho cosas que desearíamos no haber hecho. Y, por desgracia, no podemos olvidar estos episodios. La pregunta es: ¿qué hacemos con él? ¿Cómo lidiamos con información muy vergonzosa que nos hemos comportado de una manera que no es ideal?

Dado que borrar esta información no es una opción, podría pensar que ignorarla es la segunda mejor opción. Y esto es lo que parece resultar del énfasis que la psicología positiva pone en las experiencias positivas y los rasgos de carácter. Si nos enfocamos en estos, significa que nos estamos alejando de todo lo negativo, incluidos los episodios negativos de nuestro pasado. El problema es que esta información vergonzosa sobre su pasado sigue apareciendo cuando menos lo espera. Y eso hace que sea difícil tener pensamientos positivos sobre ti mismo porque parte de tu mente sabe que no eres tan hermosa como dices que eres. Y este conflicto conduce a una disonancia cognitiva, con todos sus problemas conocidos en sentido descendente.

Una opción mucho mejor es evitar barrer el pasado incómodo debajo de la alfombra e incluso volver a visitar algunas de las cosas de las que no estás orgulloso. ¿Conducirá esto a una imagen positiva de sí mismo? Para nada. Conducirá a una autoimagen más honesta y eso es lo único que podría llevar a aceptarte a ti mismo por lo que eres.

La psicología positiva ha recorrido un largo camino. Pero en medio de toda la negatividad que ha traído este año, centrarse en lo positivo es simplemente una ilusión y no puede sostenerse a largo plazo. Incluso para los más éticos y virtuosos entre nosotros, aceptarnos a nosotros mismos implica aceptar todas las vanidades, mezquindades, dilación, ira, celos de nuestro pasado (y presente). Centrarse en ellos conduce a una imagen de sí mismo más sana y duradera. Es por eso que estamos mejor con la psicología negativa.

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