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¿Eres una de las millones de personas que contrajeron COVID? Si es así, comprende los síntomas físicos que lo hicieron sentir miserable durante días o incluso semanas. Sin embargo, es posible que también se haya sentido cansado, desmotivado, lloroso, irritable y triste incluso después de que desaparecieron los síntomas físicos.

Es cierto que vivir una pandemia mundial es duro para nuestra salud mental, incluso si no nos hemos contagiado de COVID. Sin embargo, los investigadores creen que estar deprimido no es solo el resultado de sentirse enfermo, aislado o temer por nuestra propia salud o la de nuestros seres queridos: COVID en realidad puede crear cambios en su cerebro que causan síntomas psiquiátricos.

Los científicos han aprendido mucho sobre el COVID y cómo se transmite de una persona a otra, pero no sabemos hasta qué punto el COVID puede tener un impacto en el cerebro humano y causar síntomas psiquiátricos. Un estudio reciente en The Lancet informó que la depresión y la ansiedad persistentes pueden seguir a casos graves de COVID, sin embargo, otra investigación ha demostrado que los síntomas graves no son necesarios para que esto suceda.

La depresión es una condición médica y es el resultado de muchos factores. Los síntomas de la depresión incluyen poca energía, pérdida de interés en las actividades habituales, disminución del apetito, falta de sueño y mal humor. Estos también se ven en personas que sufren de COVID. Sin embargo, parece que la depresión tras un ataque de esta enfermedad no es sólo la consecuencia de haberse “sentido miserable”. El aislamiento y la hospitalización que muchos enfrentaron, así como el miedo a la muerte, son factores estresantes significativos.

Cuando su cuerpo está estresado, activa una parte de su sistema nervioso llamada sistema nervioso autónomo. Este sistema es “automático” y no está bajo su control. La parte de este sistema que se enciende en caso de emergencia es el sistema nervioso simpático y lo prepara para una situación de «lucha o huida». Esto da como resultado que su cuerpo inicie una respuesta inflamatoria, que es una teoría central que explica cómo las infecciones como la COVID conducen a enfermedades psiquiátricas.

Edward Bullmore, psiquiatra británico, publicó un libro en 2019 titulado The Inflamed Mind. Argumentó que la depresión y otras enfermedades mentales pueden deberse a la activación de su sistema inmunológico. Los investigadores creían anteriormente que el cerebro tenía su propia «pared» impenetrable conocida como la barrera hematoencefálica. Sin embargo, ahora sabemos que existen canales abiertos entre el cerebro y los elementos del sistema inmunológico. Bullmore argumentó que cuando ocurre la inflamación, las proteínas llamadas citoquinas cruzan la barrera hematoencefálica y provocan cambios dentro del cerebro que causan depresión. Las citocinas parecen instigar la depresión al impactar en las sustancias químicas del cerebro llamadas neurotransmisores, lo que hace que sus niveles caigan por debajo de las concentraciones saludables. Los estudios han encontrado constantemente niveles más altos de proteínas inflamatorias en pacientes con trastorno depresivo mayor.

Los efectos de los ISRS en pacientes con COVID

Así como los antidepresivos a menudo se prescriben para pacientes con depresión o para aumentar el nivel de neurotransmisores en su cerebro, también se ha realizado un estudio preliminar que usa antidepresivos para tratar a pacientes con COVID.

El estudio mostró una rápida mejora en la disminución de los informes de síntomas depresivos y, además, un segundo efecto fue que el ISRS se mostró prometedor en la disminución de las propiedades inflamatorias del propio virus.

Los efectos de los ISRS en la COVID se demostraron aún más recientemente en un estudio realizado en Canadá a fines de 2021. Los científicos usaron fluvoxamina, un ISRS, en casi 1500 pacientes brasileños con enfermedades crónicas que se infectaron recientemente con el coronavirus. La mitad tomó el antidepresivo en casa durante 10 días; el resto recibió un placebo. Fueron seguidos durante 4 semanas para determinar quién requirió hospitalización o pasó más tiempo en una sala de emergencias cuando los hospitales estaban llenos.

En el grupo que tomó el medicamento, el 11 por ciento necesitó hospitalización o una estadía prolongada en la sala de emergencias, en comparación con el 16 por ciento de los que tomaron píldoras «ficticias». Los resultados publicados en Lancet Global Health fueron tan sólidos que los expertos independientes que monitorearon el estudio recomendaron detenerlo antes porque los resultados fueron claros.

Un mes después, un estudio aún más grande de la Universidad de California, San Francisco, y un grupo de investigación de Stanford publicaron su trabajo que analizó los registros de salud electrónicos de una gran base de datos que tenía información de casi 500 000 pacientes en los EE. UU. Esto incluía a 83 584 pacientes adultos diagnosticados con COVID entre enero y septiembre de 2020. De ellos, a 3401 pacientes se les recetaron dos ISRS, fluoxetina y fluvoxamina.

Lecturas esenciales sobre la depresión

Los resultados mostraron que los pacientes que tomaban fluoxetina tenían un 28 por ciento menos de probabilidades de morir; los que tomaban fluoxetina o fluvoxamina tenían un 26 % menos de probabilidades de morir, y todo el grupo de pacientes que tomaban cualquier tipo de ISRS tenía un 8 % menos de probabilidades de morir que los pacientes de control.

¿Por qué estos ISRS fueron efectivos en el tratamiento de COVID? Funcionan aumentando el nivel de serotonina en el cerebro, un neurotransmisor que ayuda a mejorar el estado de ánimo y disminuir la ansiedad. La serotonina también influye en el sistema inmunológico. En pacientes con COVID, puede funcionar para prevenir o limitar el proceso de liberación de citocinas que es en parte responsable del empeoramiento del componente inflamatorio de la enfermedad. De esta manera, la serotonina también puede tener cierta capacidad para disminuir el dolor, así como la formación de coágulos de sangre, que era uno de los riesgos de una infección grave por COVID y que a menudo conducía a la muerte.

Ha sido un momento difícil para muchos, especialmente para aquellos de ustedes que han tenido COVID y están lidiando con problemas de salud mental residuales. A medida que disminuya la cantidad de casos y volvamos a una especie de «normalidad», continuaremos aprendiendo aún más sobre la forma en que nuestra salud mental se ha visto afectada. La buena noticia es que hay opciones de tratamiento disponibles.

Qué pueden hacer los pacientes deprimidos con COVID

¿Qué puede hacer si ha sido infectado con COVID y aún experimenta síntomas de depresión? Como se discutió, los antidepresivos se muestran prometedores para aliviar los síntomas depresivos y también para alterar las propiedades inflamatorias del virus en sí. La telesalud se ha vuelto más disponible desde la pandemia, lo que puede brindar opciones más convenientes para acceder a la atención de salud mental incluso en áreas remotas. El apoyo de los compañeros puede ser útil, especialmente después de los desastres.

Una pauta útil para vivir una emergencia global es tratar de evitar pasar cada momento como si fuera una crisis. Mantenga una rutina regular tanto como sea posible. Preservar el contacto con amigos y familiares, aunque sea de forma virtual. Trate de limitar el consumo de alcohol que con el tiempo puede provocar o empeorar los síntomas depresivos. Intente realizar entre 20 y 30 minutos de actividad física al día y, por último, limite el tiempo que dedica a ver las noticias o navegar por las redes sociales.

Los investigadores que estudiaron el vínculo entre las enfermedades mentales graves y los desastres descubrieron que la depresión era la segunda afección de salud mental más común entre los sobrevivientes de desastres, después del trastorno de estrés postraumático (TEPT). La noticia alentadora: la mayoría de las personas que desarrollaron depresión después de tales eventos tuvieron una alta tasa de recuperación.

Hay esperanza.

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