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«Aferrarse a la ira es como beber veneno y esperar que la otra persona muera». Cuando escuché por primera vez esta cita (a menudo atribuida erróneamente a Buda), pensé que era un consejo sabio. Pensé que esto significaba que la ira era una emoción venenosa, de la que deberíamos tratar de deshacernos.

Y la ciencia parece justificar evitar la ira. La ira se ha asociado con un mayor riesgo de hipertensión y un peor manejo del dolor. Para las personas con problemas de salud mental, aquellos que también tienen niveles de ira patológica también tienen niveles más altos de tendencias suicidas y autolesiones.

Nuestra cultura también ve la ira de esta manera. Internet está plagado de comunidades de autoayuda que predican sobre cómo dejar ir la ira y comparten consejos que se pueden citar como: «Si alguien puede enojarte fácilmente, significa que estás fuera de equilibrio». O, «La ira no resuelve nada. No construye nada, pero puede destruirlo todo». Incluso, «La ira es tu mayor enemigo. Contrólalo».

Todo esto para decir que está claro que no solo tememos al enojo, sino que lo condenamos como una mala emoción, incluso un signo de debilidad. De hecho, nuestras creencias sobre la ira se infiltran en la forma en que tenemos prejuicios: nuestra sociedad ha rechazado las voces que piden un cambio social al llamar a las personas «patológicamente enojadas». El psiquiatra Jonathan Metzl escribió sobre esto en su libro Protest Psychosis, que detalla cómo los estadounidenses negros que protestaban por los derechos civiles a mediados del siglo XX fueron diagnosticados (y tratados) por esquizofrenia.

Esta iluminación de gas social todavía está presente en la actualidad. Incluso la ex primera dama Michelle Obama relató en su autobiografía cómo se sintió reducida a «mujer negra enojada» por las críticas de su marido.

Por otro lado, aplaudimos a quienes no muestran su enfado como «bien educados», «inteligentes» y «sofisticados». Hemos apoyado a grupos enteros de personas que tienden a no mostrar enojo como ciudadanos modelo. Yo misma he sido una de esas minorías modelo: una mujer asiático-americana de voz suave que se disculpa con frecuencia y es una intérprete muy exitosa.

Pero me siento enojado estos días. Si bien los eventos que provocaron mi ira y los problemas sociales profundamente arraigados que exponen están más allá de mi área de especialización, las emociones que los rodean son mi pan y mantequilla.

Ahora me doy cuenta de que la comprensión de mi joven yo de una de estas emociones estaba muy mal: la ira no es veneno; es combustible.

Fuente: Shutterstock / Maria Symchych

La ira es una emoción, no un comportamiento.

Primero, arrojemos algo de luz sobre un concepto que a menudo se malinterpreta: la ira no es un comportamiento, es una emoción.

Es una respuesta de excitación neurofisiológica activada por amenaza, lo que significa que se crea cuando una amenaza hace que el cerebro envíe un grito de guerra al cuerpo, poniendo a las tropas en alerta máxima. La amígdala llama a la batalla. Luego, una cascada de eventos cerebrales y corporales da como resultado un bombeo de adrenalina y cortisol al torrente sanguíneo, un aumento de la frecuencia cardíaca, músculos tensos, mayor y menor atención y expresión facial que parpadea como un signo de advertencia.

Actuar agresivamente no se menciona en ninguna parte de la definición de ira. Esto se debe a que la ira no es un comportamiento; no es lo mismo que hostilidad, violencia o agresión. Estas palabras describen lo que hace la gente; la ira describe cómo se siente la gente.

Si bien la ira puede activar un comportamiento agresivo, no siempre lo hace y no tiene por qué hacerlo. Por ejemplo, puede sentirse molesto porque alguien le está cortando la cola para las entradas al espectáculo sin girar el dedo.

También puedes herir a alguien sin enojarte en absoluto. Por ejemplo, las personas que cometen terribles delitos sexuales pueden ser perfectamente frías y calculadas en la forma en que acechan y acosan a sus víctimas.

Esta diferencia entre ira y agresión es crucial. La ira es una cascada en evolución, fisiológica y automática en el cuerpo. La agresión es una acción ejercida por el libre albedrío de una persona. Cuando reconocemos esto, podemos respetar la emoción de la ira mientras condenamos el comportamiento violento.

La ira es una emoción válida y útil

Las emociones son grandes signos de exclamación que nuestro cerebro sostiene para llamar nuestra atención cuando sucede algo importante o cuando es necesario solucionar un problema. El miedo nos alerta del peligro, el dolor nos dice que busquemos apoyo, la alegría nos dice que debemos seguir haciendo lo que nos haga sentir bien.

La ira es la misma. Nos dice que se está cometiendo una injusticia o que debemos tomar medidas para garantizar la supervivencia de nuestros cuerpos y nuestra integridad.

La gente puede robar, asaltar, engañar, intimidar y oprimir sin una pizca de ira. Pero sin ira, las víctimas se encogerían de hombros y seguirían sufriendo injusticias.

Entonces, cuando te sientas enojado, está bien. Así es como te protege tu cerebro. Puede y debe investigar qué desencadenó su enojo y usar su mente sabia para evaluar los hechos y decidir las mejores acciones. Pero independientemente, la chispa inicial de ira todavía está permitida.

Ser agresivo o reprimir su ira no es saludable

¿Recuerda los estudios que mencioné que muestran que la ira está asociada con problemas de salud? Cuando echamos un vistazo de cerca a la investigación, resulta que no es tan simple.

Por ejemplo, los estudios que examinan los vínculos entre la ira y los problemas de salud (como la ira y la hipertensión) tienden a encontrar que el comportamiento agresivo frecuente y la represión habitual de la ira están asociados con la hipertensión y la enfermedad coronaria. ¿Recuerda que la ira es una emoción, pero la agresión y el guisado son comportamientos? Esto significa que los investigadores realmente están descubriendo que comportarse de manera agresiva y acumular ira están relacionados con las enfermedades cardíacas.

Por otro lado, el simple hecho de enojarse y describir la experiencia no provoca cambios cardiovasculares que aumenten el riesgo de enfermedad. Aumenta el cortisol, pero eso solo es un problema si es prolongado y crónico.

La ira es la punta del iceberg

Cuando culpamos a la ira por nuestros problemas, es posible que perdamos el punto.

De hecho, la ira y el miedo a menudo van de la mano. De hecho, la ira es a menudo una emoción secundaria que solo surge cuando una persona continúa sintiéndose insegura. Entonces, cuando los investigadores miden si alguien está generalmente enojado, también determinan si generalmente está asustado, vulnerable, triste o ansioso. Cuando los científicos examinan las consecuencias biológicas de la ira frente a otras emociones una al lado de la otra, queda claro que la ansiedad y la tristeza son la causa principal de la inflamación, no la ira.

La ira es motivadora

Tendemos a pensar en la ira como una emoción negativa, pero ciertamente tiene un giro positivo.

Si bien es cierto que la ira a menudo es desagradable, las investigaciones muestran que nuestros cerebros y cuerpos se activan casi como si estuviéramos hinchados. Cuando nos sentimos enojados, las señales eléctricas en nuestro cerebro muestran una activación de «aproximación», similar a cuando sentimos emociones positivas como la alegría. Nuestras caras también delatan nuestra emoción. Los orbicularis oculi son músculos debajo de los ojos que se activan automáticamente cuando sonreímos, y puedes detectar una sonrisa falsa si estos músculos no se mueven. Resulta que cuando estamos enojados, esos músculos también se contraen.

No se equivoque: eso no significa que la ira sea buena. Esto significa que la ira, como la alegría, es una emoción de acercamiento en lugar de una emoción de retraimiento. Nos motiva en lugar de hacernos retroceder. Entre la orientación de acercamiento y el despertar fisiológico (corazón acelerado, músculos tensos, atención enfocada), la ira nos prepara para actuar.

Usa la ira para bien

Entonces, ¿dónde aterrizamos en la ira? ¿Es la ira una fuerza destructiva de la violencia? No, la violencia es una fuerza destructiva de violencia. La ira es una fuerza impulsora, de la cual la violencia es solo una de las muchas opciones para expresarla. ¿Es la ira un veneno que arruina nuestra salud? No, es una emoción natural y válida que responde a amenazas e injusticias, y si se expresa de manera razonable, no daña nuestra salud.

Entonces, ¿cómo podemos usar la ira de manera productiva? La ciencia dice que debemos escuchar su grito de guerra porque nos dice que algo debe cambiar. Está bien sentirse enojado. Cuando lo comunicamos con claridad y su fuerza impulsora despierta nuestra pasión y guía nuestra conciencia, podemos usar la ira para estimular un cambio positivo.

Una versión de este artículo titulado Está bien (e incluso es útil) estar enojado apareció originalmente en Quick and Dirty Tips.

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