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A medida que los avances en neurobiología y genética revelan asociaciones complejas entre la estructura, la función y los síntomas del cerebro de la enfermedad mental, se han hecho nuevos llamamientos para reposicionar la enfermedad mental como una enfermedad del sistema nervioso. Esto se subraya en declaraciones públicas de figuras destacadas de la psiquiatría estadounidense, como la afirmación de Thomas Insel de que la enfermedad mental es una enfermedad del cerebro y la propuesta de Eric Kandel de fusionar la psiquiatría y la neurología.

El psiquiatra y filósofo Karl Jaspers argumentó que es un error lógico argumentar que los trastornos mentales se pueden reducir a enfermedades del cerebro.

Fuente: dominio público

La relación entre psiquiatría y neurología siempre ha sido fascinante y controvertida, y estos debates en torno a la relación entre enfermedades mentales y neurológicas no son nuevos. Hace casi doscientos años, el eminente neurólogo y psiquiatra Wilhelm Griesinger (1845) insistió en que «todas las enfermedades mentales son enfermedades del cerebro», argumento que encuentra eco en afirmaciones más recientes como las de ‘Insel y Kandel.

En contraste, el psiquiatra y filósofo Karl Jaspers (1913), escribiendo casi un siglo después de Greisinger, argumentó que “no se ha realizado la esperanza de que la observación clínica de los fenómenos psíquicos, de la ‘historia de vida y los grupos de resultados que luego confirmarse en hallazgos cerebrales ”(p. 568).

Un artículo reciente publicado en la Revista de Neuropsiquiatría y Neurociencias Clínicas comienza: «Si bien la mayoría de los órganos tienen una especialidad médica dedicada, el cerebro se ha dividido históricamente en dos disciplinas, neurología y psiquiatría» (Pérez, Keshavan, Scharf, Boes y Price, 2018 , p. 271), posicionando la psiquiatría directamente como una especialidad que se ocupa de las enfermedades del cerebro.

Sostengo que estas propuestas para reclasificar la enfermedad mental como enfermedad neurológica se basan en un error de categoría fundamental y que la distinción entre psiquiatría y neurología no es arbitraria.

Esto no es para negar el fisicalismo, es decir, que la mente existe debido al cerebro, y sostengo que es posible aceptar simultáneamente que la mente es una función del cerebro y que los trastornos mentales no pueden reducirse a trastornos cerebrales. Para hacer esto, primero examinemos la diferencia entre enfermedad mental y enfermedad neurológica, y luego evaluemos la afirmación de que los trastornos mentales pueden reducirse a patologías del cerebro.

Las enfermedades neurológicas son, por definición, enfermedades del sistema nervioso central y periférico, y generalmente pueden identificarse sobre la base de pruebas médicas objetivas, como la electroencefalografía para la epilepsia y la resonancia magnética para un tumor cerebral. Muchas enfermedades neurológicas pueden localizarse, es decir, existen como una lesión en un área particular del cerebro o del sistema nervioso. Si bien algunas enfermedades neurológicas pueden causar síntomas mentales, como cambios en el estado de ánimo o la percepción, las enfermedades neurológicas no están asociadas principalmente con estas anomalías psicológicas y existen de manera secundaria a los efectos deletéreos de la enfermedad en el sistema nervioso.

Por el contrario, las enfermedades mentales o psiquiátricas se caracterizan por una alteración clínicamente significativa de los pensamientos, sentimientos o comportamientos de un individuo. El Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales es teóricamente neutral sobre la causa de los trastornos mentales y, a pesar de que los antipsiquiatras dicen lo contrario, la psiquiatría estadounidense organizada nunca ha definido oficialmente la enfermedad mental como un «desequilibrio químico» o una enfermedad del cerebro (ver Pies, 2019).

Si bien se ha avanzado mucho en las áreas de neurociencia y genética que ayudan a comprender las enfermedades mentales, no queda ni un solo biomarcador identificable para un trastorno mental. Históricamente, los trastornos mentales se han visto como enfermedades funcionales, debido a su funcionamiento deteriorado, más que como enfermedades estructurales, que están asociadas con anomalías biológicas conocidas. La Asociación Estadounidense de Psiquiatría (2013) define los trastornos mentales de la siguiente manera:

Un trastorno mental es un síndrome caracterizado por una alteración clínicamente significativa en la cognición, la regulación de las emociones o el comportamiento de un individuo que refleja una disfunción de los procesos psicológicos, biológicos o de desarrollo subyacentes al funcionamiento mental. Los trastornos mentales generalmente se asocian con una angustia significativa en el curso de actividades sociales, laborales u otras actividades importantes (p. 20).

Lecturas esenciales de psiquiatría

Así, mientras que las enfermedades neurológicas pueden identificarse generalmente por medios biológicos objetivos y pueden presentar secuelas psicológicas, las enfermedades psiquiátricas o los trastornos mentales no pueden identificarse biológicamente y se definen por sus alteraciones del pensamiento, las emociones y el comportamiento mental.

Otra característica distintiva de los trastornos mentales es su relación con los factores ambientales. Si bien una variedad de circunstancias y experiencias de vida están asociadas con el desarrollo y el curso de una enfermedad mental, como un trauma infantil, no existe una relación significativa entre los factores ambientales y psicológicos y la aparición de la enfermedad neurológica. Si bien la psicoterapia es un tratamiento para las enfermedades mentales, no tiene sentido hablar de la psicoterapia como tratamiento para el cáncer de cerebro o el derrame cerebral.

Norwich Hospital District, usado con autorización.

El ahora abandonado Norwich State Hospital en Norwich y Preston, Connecticut.

Fuente: Norwich Hospital District, usado con autorización.

Quizás el mejor ejemplo de la diferencia entre enfermedad mental y enfermedad neurológica es el trastorno de conversión, también conocido como trastorno sintomático neurológico funcional. El trastorno de conversión, previamente incluido en la amplia categoría de histeria, fue fundamental en el desarrollo del psicoanálisis de Freud. Se caracteriza por la presencia de síntomas neurológicos, como debilidad, parálisis o ceguera, sin causa orgánica (neurológica). Los síntomas de conversión a menudo son precipitados por un trauma psicológico y se interpretan psicoanalíticamente como un medio de comunicación oculto o simbólico. Incapaces de expresarse por medios convencionales, los pacientes con trastorno de conversión utilizan un protolenguaje simbólico para comunicar sus conflictos psicológicos.

No obstante, ha habido intentos recientes de reducir el trastorno de conversión a disfunción neurobiológica, y la investigación ha demostrado alteraciones estructurales de la corteza cingulada anterior dorsal en pacientes con trastorno de conversión en comparación con los controles (Pérez et al., 2018). Pero la pregunta que debemos hacernos es: ¿es aquí donde creemos que está el lugar del trastorno de conversión? ¿O es solo un correlato neurológico de un fenómeno psicológico?

Sostengo que el lugar del trastorno mental se concibe mejor como la persona que como el cerebro. Cualquiera que sea la etiología del trastorno mental, ya sea genético, producto de interacciones genético-ambientales, psicológicas o sociales, lo identificamos sobre la base de su alteración de la vida mental o de las relaciones de la persona. Este no es el caso de las enfermedades neurológicas o físicas, que pueden identificarse sobre la base de anomalías estructurales y, a menudo, se presentan sin ninguna perturbación para la persona o para uno mismo.

Banner (2013) lo resume de la siguiente manera:

Se habla mucho en la literatura empírica sobre «anomalías», «déficits» y «alteraciones» del cerebro asociadas con síntomas de trastornos mentales. Pero, conceptualmente, ¿qué caracteriza a estas diferencias como indicativas de un trastorno o disfunción? Es la asociación que llevan con desviaciones de los estándares operativos epistémicos, evaluativos, emocionales, morales y sociales, es decir… a nivel de la persona. [emphasis added] construcciones… (p. 512).

Concebir los trastornos mentales como trastornos de la persona, que tiene un cerebro y un entorno psicosocial complejo, más que como enfermedades del cerebro, no ignora los muchos avances significativos realizados a través de la investigación biológica y genética. Esta conceptualización tampoco se basa en un dualismo cuerpo-mente erróneo y no niega la eficacia de la terapia biológica. Por el contrario, concebir los trastornos mentales de esta manera es filosóficamente sólido y nos coloca en la mejor posición para tratarlos, desde una perspectiva biopsicosocial unificada.

Dado que los psiquiatras son principalmente médicos, existe una renuencia comprensible a interpretar las enfermedades mentales de esta manera. Si la enfermedad mental no es una enfermedad del cerebro, ¿qué órgano está afectado? ¿Es la enfermedad mental solo una metáfora o una enfermedad falsa, como argumentó el psiquiatra Szasz?

Un análisis exhaustivo de la importancia de la enfermedad (enfermedad) en la historia de la medicina revela que la clasificación de una entidad en particular como enfermedad no requiere ninguna causa biológica conocida o putativa, y la clasificación de todas las enfermedades, no solo mentales. , se basa en una determinación subjetiva de la anomalía. Lo que importa en la clasificación de las enfermedades es el grado de sufrimiento y discapacidad más que la presencia de daño biológico. Entonces, aceptar que la enfermedad mental es una enfermedad de la persona y no una enfermedad del cerebro no significa que las enfermedades mentales no sean enfermedades en absoluto.

En lugar de tratar de reorientarse como una especialidad de la ciencia del cerebro junto con la neurología y la neurocirugía, la psiquiatría estaría mejor orientada al resto de la medicina hacia sí misma, como una especialidad que funciona solo como ciencia en varios niveles. Independientemente de los futuros avances de la neurobiología, la psiquiatría seguirá siendo la especialidad que se ocupa de los complejos problemas de la persona individual (trastornos mentales), problemas cualitativamente diferentes a los que tratan los neurólogos, y debe asumir su papel en este sentido.

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