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Desde hace un tiempo, mi esposo y yo hemos estado pensando y pensando en la decisión de comprar paneles solares para nuestra casa. No hay duda de que reemplazar los combustibles fósiles con energía solar renovable es una opción ambientalmente deseable. ¿Y a quién no le gusta ese cálido resplandor de hacer algo “bueno”? Sin embargo, desde un punto de vista puramente egoísta, las cosas se ven un poco diferentes.

En el Reino Unido, cambiarse a la energía solar no es barato. Los costos de los paneles solares, las baterías de almacenamiento y las tarifas de instalación rivalizan con los de un automóvil nuevo decente o una boda de tamaño mediano. A la larga, sin embargo, es probable que la costosa inversión dé sus frutos. Ser capaz de producir su propia energía lo deja independiente del mercado global del gas y del juego de poder geopolítico de Putin. Con los precios de la energía en el Reino Unido en su punto más alto, esta es sin duda una perspectiva tentadora.

Desafortunadamente, sin embargo, es poco probable que los beneficios financieros de los paneles solares entren en acción hasta años o incluso décadas después de su compra. Y si bien es probable que su yo futuro le agradezca por cobrar en este momento, es demasiado tentador gastar ese dinero en recompensas más tangibles. Después de todo, podrías disfrutar de algo que te sirva aquí y ahora. ¿Qué tal una escapada de lujo o un coche nuevo y elegante?

Descuento temporal

Imagine que su empleador le ofrece un pago único de bonificación por su excelente desempeño en el trabajo. ¿Preferiría recibir el pago ahora o un pago ligeramente mayor dentro de un año? La mayoría de la gente no lo pensaría dos veces y reclamaría su bono (más pequeño) de inmediato.

Esta preferencia humana por las recompensas inmediatas o «gratificación instantánea» es un fenómeno psicológico bien conocido que se evidencia en muchos estudios, incluido el (in) famoso experimento Marshmallow. Estrechamente relacionado está el concepto de «descuento temporal», que describe la tendencia de las personas a valorar menos las recompensas cuanto más lejos están en el futuro.

¿Cómo piensas sobre el tiempo?

Fuente: KoolShooters/Pexels

Percepciones subjetivas del tiempo

La investigación sugiere que el alcance del descuento temporal puede predecirse por la forma en que las personas piensan sobre el tiempo. Los tomadores de decisiones humanos rara vez tienen percepciones objetivas y lineales del tiempo. Por ejemplo, un plazo de dos años no siempre parece el doble de largo en comparación con un plazo de un año.

Además, las personas difieren en la cantidad de distancia psicológica que perciben entre el presente y ciertos eventos futuros. Algunas personas sienten una sensación de continuidad entre su yo presente y futuro. Esto generalmente significa que están estrechamente conectados con los resultados futuros y los perciben como cercanos. Otros, por otro lado, pueden percibir una gran división entre su yo actual y el futuro, lo que lleva a una desconexión con la experiencia que se avecina. Como resultado, incluso los plazos del próximo mes pueden parecer estar a años de distancia.

Curiosamente, las percepciones del tiempo pueden verse influenciadas por la edad de una persona, y las personas más jóvenes a menudo informan que el tiempo parece pasar más lentamente. Además, la cultura y el idioma nativo pueden desempeñar un papel, ya que las investigaciones sugieren que los hablantes nativos de mandarín que viven en China conceptualizan el tiempo de manera diferente en comparación con los hablantes de inglés de los Estados Unidos.

La influencia del pensamiento abstracto

Las percepciones del tiempo de las personas son muy subjetivas, pero ¿cómo se relaciona esto con las preferencias por las recompensas? La «teoría del nivel de interpretación» de Trope y Liberman ofrece una explicación útil, que propone que las personas forman diferentes representaciones mentales de eventos u objetos dependiendo de la cantidad de distancia psicológica asociada con ellos. Los eventos u objetos que se perciben en un futuro lejano tienden a representarse con construcciones abstractas de alto nivel. Por el contrario, los eventos u objetos que se perciben a la vuelta de la esquina tienden a representarse con construcciones detalladas y de bajo nivel. En pocas palabras, al pensar en el futuro, los tomadores de decisiones humanos se centran en el panorama general en lugar de en los detalles concretos.

La abstracción es un proceso natural que ayuda a transmitir el significado general o la importancia de eventos distantes mientras evita abarrotar la mente con detalles innecesarios. Por otro lado, esto hace que los resultados futuros parezcan menos tangibles, lo que lleva al fenómeno del descuento temporal.

Relacionemos esto con mi enigma inicial sobre invertir en paneles solares. Mi proceso de elección está influenciado por dos metas futuras abstractas; el deseo de cuidar mejor nuestro planeta y el deseo de reducir los costos energéticos desenfrenados. Ambas metas aparecen psicológicamente distantes al momento de hacer la elección. En consecuencia, son ejemplos de construcciones de alto nivel que transmiten información abstracta sobre mi preferencia general por un futuro sostenible y asequible. Como tal, carecen de una representación detallada sobre cómo se pueden lograr mis objetivos.

Por ejemplo, existen diferentes enfoques para reducir los costos de energía. Generar tu propia energía usando paneles solares es una opción. Otra opción (bastante desagradable) sería simplemente apagar la calefacción. Sin una comprensión clara de cómo se vería o se sentiría lograr una meta futura, no es de extrañar que las alternativas parezcan tan tentadoras. Después de todo, gastar dinero en recompensas inmediatas tiene un impacto mucho más tangible en la felicidad.

Usando la teoría a su favor

Las representaciones mentales del pasado y el futuro pueden afectar nuestras elecciones. Las personas varían en sus percepciones del tiempo y si perciben que un resultado futuro está muy lejos, por lo general crean imágenes mentales o ideas más abstractas de estos resultados. Esta falta de detalles significa que el resultado parece menos concreto, real y, en última instancia, menos gratificante.

Si bien estos fundamentos teóricos pintan un panorama un tanto desalentador para cualquiera que alguna vez haya tenido la ambición de trabajar hacia una meta a largo plazo, también brindan oportunidades emocionantes. Hay una estrategia simple para manipular tu propia percepción del tiempo y engañarte a ti mismo para que percibas una conexión más fuerte con el futuro. Todo lo que necesita hacer es participar en visualizaciones detalladas de posibles resultados futuros. Obligarse a enriquecer las representaciones abstractas con detalles concretos hará que el resultado parezca más tangible, lo que le proporcionará una mayor motivación para realizar futuras inversiones.

Pasaré los próximos minutos sumido en sueños detallados sobre un futuro libre de facturas de gas y electricidad. ¿Qué vas a hacer?

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