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La ketamina recibe mucha atención últimamente como una alternativa para la «depresión resistente al tratamiento». Este es un término para la depresión severa que no responde a múltiples antidepresivos oa la psicoterapia. Las estimaciones sitúan la tasa de este tipo de depresión grave en alrededor del 25 al 30 por ciento de todas las depresiones.

Preocupaciones sobre el uso de ketamina

Aunque la investigación sobre la ketamina parece prometedora, existen grandes preocupaciones con respecto a su uso. La ketamina está permitida por la Administración de Drogas y Alimentos como anestesia, pero es probable que sea más famosa como alucinógeno y la llamada «droga de fiesta».

Es comprensible que el uso de un alucinógeno para tratar una condición psicológica legítima cause preocupación a muchas personas. Incluso bajo los procedimientos muy estrictos utilizados por las clínicas y otras instalaciones de salud mental que administran ketamina, todavía existen preocupaciones legítimas sobre los problemas que pueden estar asociados con el uso de esta droga.

Se ha demostrado que la ketamina afecta áreas del cerebro y neuroquímicos activos en la depresión severa. Lo que no es seguro es cuánto duran estos efectos y si los cambios neuronales son más temporales o permanentes. También hay preocupaciones sobre los efectos secundarios del uso del alucinógeno.

«Miedo a la extinción»

Al considerar la ketamina, es útil tener en cuenta que su impacto es principalmente en lo que se denomina «extinción del miedo». Ayuda a alterar las conexiones que hacemos como humanos sobre lo que nos asusta y lo que tememos que es peligroso (Silote, de Oliveira, Ribeiro, Machado, Andreatini, Joca, & Beijamini, 2020).

El miedo es algo que las personas suelen asociar con la ansiedad, pero no con la depresión. En realidad, tiene un papel tanto en la depresión como en la ansiedad, pero el papel es diferente.

Conducta animal

El estudio del comportamiento entre especies animales (un enfoque particular de este blog) muestra el papel que juega el miedo en la depresión clínica. Si piensas en cómo se ve la depresión en los seres humanos, su situación más estrechamente relacionada con los animales serían los animales que han sido derrotados. Los animales que han luchado contra otros animales y han perdido muy a menudo parecen tener depresión clínica. Se retiran lenta y deliberadamente, mantienen la cabeza gacha, no reaccionan a nada después y muestran poco interés en lo que sucede a su alrededor. Parece como si hubieran sido derrotados porque han sido derrotados.

El comportamiento animal en este sentido subyace en la teoría de la depresión de la «competencia de rango social» (Wetherall, Robb & O’Connor, 2019). El centro de esta teoría es que los animales a menudo desarrollan un patrón de mostrar comportamientos derrotados incluso antes de que realmente entren en competencia. Como medio para evitar una confrontación física real con alguien que sabe que es probable que lo mate o lo lastime gravemente, el individuo muestra un comportamiento derrotado como una forma de «rendirse» antes de tener que arriesgarse a sufrir un daño físico real.

Las teorías de la depresión clínica postulan que esta puede ser una explicación evolutiva de la depresión humana. Las personas pueden “renunciar” a tener éxito porque en algún nivel temen lo que sucederá si lo intentan. Adoptar una postura derrotada sirve al beneficio de supervivencia de no tener que enfrentarse a lo que la persona sabe que es una perspectiva perdedora. Esta es una de las razones por las que se puede describir a las personas con depresión severa como si estuvieran “derrotadas por la vida”.

Hace más de un siglo, los psicólogos describieron por primera vez una forma de depresión severa llamada melancolía. Su idea era que una persona cae en menospreciarse y criticarse a sí misma, a menudo inconscientemente, y responde como si tomara las críticas como verdaderas y precisas. Los individuos deprimidos de esta manera no están preocupados de que las dudas sobre sí mismos puedan ser ciertas; creen que son ciertas y temen tener que averiguar qué significa esto al enfrentarse al mundo. Desde entonces, la terapia se ha centrado en ayudar a las personas a cambiar su miedo de que tratar de mejorar sus vidas siempre es una batalla perdida.

La ketamina se dirige a las áreas del cerebro que controlan nuestras respuestas al miedo. Puede ser que el efecto debilite las redes neuronales que controlan estas respuestas. Pero puede ser más profundo que eso, ya que muchas personas describen experiencias «espirituales» que cambian la forma en que perciben el mundo. Esto disminuye el peso que las personas le dan a ver el mundo como un lugar tan peligroso y cambia su percepción de que tratar de avanzar es siempre una batalla perdida.

Dar más tiempo a la psicoterapia

La psicoterapia también se enfoca en esta forma de ver el mundo y trabaja para ayudar a las personas deprimidas a reconocer que tratar de mejorar sus vidas no es tan peligroso como pueden percibir. Si reconocemos esto como un objetivo legítimo para ayudar a la depresión “resistente al tratamiento”, entonces puede ser importante darle a la psicoterapia más tiempo para trabajar de lo que se ha convertido en la norma. Esperar que la visión del mundo de una persona se pueda cambiar en el lapso promedio de psicoterapia de 15 a 20 sesiones suena poco realista.

Es de esperar que considerar cómo funciona la ketamina genere una forma diferente de ver el tratamiento de la depresión. Con suerte, esto incluirá considerar que necesitamos dar más tiempo para que la psicoterapia trabaje en las creencias negativas profundamente arraigadas antes de decir que la depresión es «resistente al tratamiento». Si hacemos eso, tal vez podamos tener los beneficios del tratamiento con ketamina sin preocuparnos por los efectos secundarios.