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De manera más general, la mayoría de nosotros tendemos a mirar el pasado de una manera generalmente positiva. Los recuerdos de la universidad se centran en partidos de fútbol americano, fiestas y grandes conferencias, no en peleas con amigos, tareas frustrantes y listas de espera para clases populares.

¿Por qué generalmente nos enfocamos en los recuerdos positivos en lugar de los negativos? Esta pregunta fue explorada en un artículo de la edición de noviembre de 2012 de Psychological Science por Benjamin Storm y Tara Jobe. Señalan que muchas personas tienen una autoimagen razonablemente positiva. Para mantener esta imagen de sí mismo, es útil concentrarse en los recuerdos positivos. Sin embargo, para concentrarse en los recuerdos positivos, es importante promover su capacidad para recuperar información positiva y atenuar o inhibir los recuerdos negativos.

En términos generales, la investigación sobre la memoria muestra que recuperar información de la memoria implica tanto mejorar la información que desea recuperar como inhibir los recuerdos en competencia. Storm y Jobe sugieren que cuanto más efectivas sean las personas para inhibir los recuerdos, más se inclinarán hacia los recuerdos positivos de su pasado y se alejarán de los recuerdos negativos.

Para probar la eficacia de la inhibición, utilizaron una medida de olvido inducida por la recuperación. En este trabajo fue desarrollado inicialmente por Michael Anderson, Robert Bjork y sus colegas. Las personas primero aprenden un conjunto de combinaciones de conceptos relacionados (como fruta-plátano, metal-plata, fruta-limón y metal-aluminio). Más tarde, se les pide que completen algunas raíces de palabras que sesgan la recuperación de un par particular que han aprendido. Por ejemplo, pueden ver fruit-le _____, donde se supone que deben recolectar «limón». Al recuperar el «limón», deben inhibir el «plátano». Posteriormente, se les hace otra prueba de recuperación. Algunos de los elementos de esta prueba requieren que recuperen algo que estaba previamente inhibido (por lo que obtienen frutos b _____ y ​​tienen que recordar la palabra previamente inhibida «banana») o algo que no estaba inhibido (como metal-s ____ donde deben recordar «dinero»).

Investigaciones anteriores muestran consistentemente que las personas recuerdan las palabras que antes estaban inhibidas menos que las palabras que no habían sido inhibidas. Cuanto mayor es la diferencia entre la capacidad de las personas para recordar palabras inhibidas y desinhibidas, más efectivos son sus sistemas de inhibición. Por lo tanto, para cada persona del estudio, se utilizó la diferencia entre su capacidad para recordar palabras inhibidas y desinhibidas como medida de la eficacia de sus mecanismos de inhibición en la memoria.

En tres estudios, Storm y Jobe correlacionaron esta medida de la eficacia de la inhibición con la capacidad de recuperar recuerdos negativos y positivos del pasado. Para que las personas recuperen recuerdos, se les mostraron palabras neutrales como «piscina» o «medicina» y se les pidió que escribieran recuerdos específicos de eventos de su pasado. A algunas personas se les ha pedido que se concentren en los recuerdos positivos del pasado, mientras que a otras se les ha pedido que se concentren en los recuerdos negativos. En algunos de los estudios, también se pidió a las personas que recordaran cosas del mes pasado o de su infancia.

La medida de la eficacia de la inhibición no estuvo estrechamente relacionada con la capacidad de las personas para recordar recuerdos positivos. Sin embargo, esta métrica se relacionó de manera confiable con la capacidad de las personas para recordar recuerdos negativos. Cuanto más eficazmente inhiban las personas la información durante la recuperación, menos pueden recordar los recuerdos negativos.

Esta investigación muestra que mantenemos nuestra imagen positiva de nosotros mismos al tratar de enfocarnos en recuerdos positivos del pasado. Las personas que tienen más éxito en inhibir los recuerdos son más capaces de mantener este enfoque en los aspectos positivos del pasado.

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