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Fuente: Eddi Aguirre/Unsplash

La mayor parte de lo que sabemos sobre la investigación del estrés proviene de experimentos cuidadosamente controlados en modelos animales y humanos en el laboratorio.

En 1993, Clemens Kirschbaum y sus colegas revolucionaron la investigación del estrés cuando presentaron su paradigma de estrés seguro y altamente confiable llamado Trier Social Stress Test (TSST, Kirschbaum et al., 1993).

El TSST ahora se usa para la mayoría de los estudios sobre el estrés. En su forma tradicional, pide a los participantes que se paren frente a dos personas con batas de laboratorio que se ven un poco sombrías y no ofrecen aliento mientras explicas por qué tú y solo tú eres el candidato adecuado para el trabajo de tus sueños.

Sus rostros no sonrientes suelen ir acompañados de una cámara de vídeo para que la impresión de ser juzgados sea aún más fuerte. Después de esta autopresentación, los participantes tienen que hacer una tarea aritmética bastante difícil, como contar hacia atrás en pasos de 17 desde 2043 y comenzar de nuevo cada vez que cometen un error.

El TSST aumenta el ritmo cardíaco de las personas y eleva sus niveles de cortisol. Tras su publicación en 1993, el TSST se ha convertido en el paradigma de estrés por defecto, con cientos de estudios usándolo (Campbell y Ehlert, 2012). Desde entonces, hemos aprendido que los niveles de cortisol de los hombres reaccionan más fuerte que los de las mujeres al TSST (hasta el doble de fuerte, ver Kudielka et al., 2009), que los anticonceptivos hormonales cambian la respuesta del cortisol (Gu et al., 2022), que la atención plena hace que las personas sean más resistentes al estrés (Brown et al., 2012), y más.

Otra rama actual de la investigación moderna sobre el estrés se puede encontrar en la psicología organizacional. En esta rama, el estrés forma parte de la investigación sobre el burnout. El estrés y el agotamiento tienen una relación compleja (Pines y Keinan, 2005), pero, en general, factores estresantes como plazos ajustados, conflicto de roles o un supervisor difícil pueden conducir a un bajo compromiso laboral y un alto agotamiento emocional, que se consideran los componentes principales. de burnout (Demerouti et al., 2002).

El laboratorio y el lugar de trabajo son lugares importantes para estudiar las causas, procesos y efectos del estrés en animales y humanos. Sin embargo, estas áreas difícilmente abarcan toda la actividad humana.

¿Dónde está la investigación sobre el estrés en el mundo real, fuera del lugar de trabajo?

Es fácil encontrar ejemplos cuando las personas están excepcionalmente estresadas en su vida cotidiana: visitas al consultorio del médico, esperar (y perder) una conexión de tren camino a una cita importante y, mi favorito personal, mudarse a otro país con un bebé de 9 meses (publicaré un informe sobre esto más adelante si BlogDePsicología lo permite).

Si queremos estudiar y comprender el estrés, eventualmente debemos realizar estudios fuera del laboratorio para que podamos lograr la validez ecológica. La validez ecológica nos dice cómo se comportan en la vida cotidiana las conclusiones a las que hemos llegado en el laboratorio.

Esto conlleva una serie de desafíos por sí solo, ya que es mucho más difícil realizar estudios cuidadosamente controlados en el mundo real que en el laboratorio. Simplemente hay demasiadas terceras variables que pueden influir en los resultados. Sin embargo, tenemos que intentarlo si queremos entender el estrés y cómo afecta a los humanos en su vida cotidiana.

Para abordar este problema, Urs Nater y un grupo de otros científicos sénior de la Universidad de Viena fundaron recientemente una plataforma de investigación llamada «El estrés de la vida» (SOLE), a la que acabo de unirme como postdoctorado. Queremos comprender los procesos y mecanismos del estrés de la vida cotidiana y ver en qué se diferencian del estrés en condiciones controladas.

Otros grupos también están trabajando sobre el estrés en la vida cotidiana, utilizando tecnología como la evaluación momentánea ecológica, que pide a las personas que informen sobre su estrés percibido en tiempo real (EMA, ver Can et al., 2020; Fabes & Eisenberg, 1997).

El Instituto Americano del Estrés (2013) estima que las enfermedades y lesiones relacionadas con el estrés le cuestan a la economía estadounidense $300 mil millones por año. Demasiado estrés, experimentado durante largos períodos de tiempo, puede hacer que las personas se enfermen y se sientan infelices.

Comprender mejor el estrés, en el laboratorio y en el mundo real, es una tarea vital para resolver el problema de cómo manejar los factores estresantes de la vida moderna.

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