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Todos aprendimos en la clase de biología de la escuela secundaria que las plantas y los animales pertenecen a reinos de vida completamente diferentes. Ante esto, ¿cómo es posible que los químicos producidos por las plantas puedan influir en el funcionamiento normal de una especie del reino animal?

Es bien sabido que el contenido de muchas plantas diferentes, desde la belladona hasta la dedalera y la corteza de sauce, puede afectar la salud. Muchos de los nutrientes que requerimos y muchas de nuestras drogas psicoactivas se descubrieron dentro de las plantas. Los neurocientíficos nutricionales y los psicofarmacólogos han estado investigando los mecanismos que subyacen a cómo el contenido de las plantas altera la química cerebral y la función cerebral.

Básicamente, las plantas contienen sustancias químicas que son nutritivas, psicoactivas o ambas. Todo lo que consume a los humanos puede, y con frecuencia lo hace, afectar la función cerebral de maneras sutiles y profundas e influye en cómo pensamos y sentimos. Recientemente escribí sobre un estudio que descubrió que el consumo diario de extractos de agua de la planta forsythia podría algún día aliviar los déficits de memoria en pacientes con enfermedad de Alzheimer.

¿Por qué las plantas tienen efectos tan profundos en nosotros? ¿Las plantas están tratando de controlar a los humanos? En verdad, las plantas no tienen ningún interés en los humanos. Durante 200.000 años desde el origen de nuestra especie, hemos sido, y probablemente seguiremos siendo, a pesar de nuestro papel en el calentamiento global, casi totalmente irrelevantes para ellos. ¿Por qué?

La Tierra es el hogar de más de 1 billón de especies diferentes; los invertebrados como insectos, arañas y moluscos constituyen el 80 por ciento de todas esas especies, y las plantas constituyen aproximadamente el 17 por ciento. En términos de número de especies y biomasa total, las plantas y los insectos son las dos especies dominantes en la superficie del planeta (los organismos unicelulares son las especies dominantes en la corteza terrestre).

Durante los últimos 400 millones de años, las plantas y los insectos han tenido una relación simbiótica complicada: las plantas necesitan insectos para su propia supervivencia y procreación y deben evitar que se las coman. El problema de las plantas es que no son móviles; no pueden simplemente huir de los insectos o aplastarlos con una extremidad. Su solución ha sido producir una amplia variedad de productos químicos para influir en el comportamiento de los insectos para satisfacer las necesidades de las plantas.

Estos productos químicos se denominan metabolitos secundarios porque no desempeñan un papel principal en los procesos biológicos de una planta relacionados con su existencia diaria; se producen simplemente por las interacciones de la planta con los insectos. Las plantas no producen estos metabolitos secundarios para nuestro beneficio o entretenimiento. Los humanos son simplemente espectadores del tira y afloja entre plantas e insectos; podemos beneficiarnos de su batalla o convertirnos en víctimas.

¿Por qué nuestro cerebro responde tan profundamente a los químicos de las plantas? Para descubrir la respuesta, debemos retroceder en el tiempo hasta hace aproximadamente 1.300 millones de años, cuando el último ancestro común de plantas y animales vivía en el planeta. Los seres humanos y las plantas aún comparten más de 3000 genes que son críticos para la supervivencia que nos legó esta criatura. Este mensaje genético compartido, debido a una historia evolutiva compartida, explica por qué nuestros cerebros humanos responden al contenido de las plantas.

Las plantas, los insectos y el cerebro humano producen y utilizan sustancias químicas que son la base de los capítulos siguientes, como la acetilcolina, la dopamina, la serotonina, el ácido γ-aminobutírico, el glutamato, los opiáceos y las prostaglandinas. Los cerebros humanos sintetizan muchas de las mismas sustancias químicas psicoactivas que existen en las plantas, incluida la morfina y los alucinógenos dimetiltriptamina y bufotenina. Todos estos químicos ya existían hace más de mil millones de años en el último ancestro común de plantas, insectos y humanos. El consumo de estas moléculas antiguas puede influir en nuestra función cerebral debido a nuestra historia genética compartida.

Todos hemos experimentado las consecuencias de nuestra historia evolutiva compartida con las plantas que comemos. Por ejemplo, los plátanos verdes contienen altos niveles del neurotransmisor serotonina. Cuando come un plátano verde, su serotonina está libre para actuar sobre los receptores de serotonina dentro de sus intestinos. Es probable que la consecuencia sea una mayor activación de los músculos de la pared de los intestinos, que generalmente se experimenta como diarrea.

Lecturas esenciales de psicofarmacología

Nuestra historia compartida con las plantas en la Tierra conduce a algunas predicciones interesantes para el futuro. Por ejemplo, considere el siguiente escenario de ciencia ficción: un astronauta que visita un planeta similar a la Tierra entra en un bar para disfrutar de una bebida de una planta local fermentada. ¿Se emborracha o muere? No, él no muere, y es poco probable que los químicos en la bebida afecten su cerebro. La razón es que el astronauta y la planta de este planeta extraño no comparten un pasado evolutivo.

Aunque sus aminoácidos podrían haber evolucionado primero en el espacio, como ahora se cree, desde ese tiempo distante, sus caminos evolutivos independientes han hecho que sea muy improbable que usen moléculas similares dentro de sus respectivas células. Por lo tanto, todos los astronautas, desde Flash Gordon hasta el Capitán Kirk y Luke Skywalker, no deberían molestarse en visitar los bares locales.

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