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Por Paul Anderson y Sara Konrath

Imagínese a un estudiante pidiendo una calificación superior en la oficina de su maestro. El alumno admite una actuación mixta durante el semestre, pero aún no comprende por qué el profesor le dio tan mala nota.

«¿No se pueden eliminar mis peores calificaciones, incluidos los ceros de las pruebas perdidas?» »Pregunta el alumno. «De esa manera, mi calificación final representaría mi mejor trabajo en la clase».

“Pero”, respondió el profesor, “piense en los estudiantes que trabajaron duro todo el semestre leyendo, tomando notas y estudiando, y que sacrificaron tiempo en otras actividades importantes para sacar buenas notas. ser justo con todos? «

El estudiante puede estar de acuerdo en que no quiere ser injusto, pero sigue convencido de que merece una calificación más alta. Dependiendo de la persistencia del estudiante y el dominio de los argumentos disponibles, esta erosión de la resistencia del instructor puede durar algún tiempo. Y ahora el profesor piensa, Dios mío, esta es realmente la actuación más comprometida del estudiante de todo el trimestre.

Muchos de los que enseñan regularmente experimentan con versiones de esta conversación e intentan razonar engatusando a los estudiantes utilizando argumentos que se basan en un principio básico de equidad. Pero pedirles a los estudiantes que respeten el punto de vista de los demás puede ser un mal enfoque si, en primer lugar, no entienden cómo sentir empatía.

Asumir imaginativamente los pensamientos de otra persona e identificarse con sus emociones son dos hábitos en el corazón de la empatía. De hecho, la empatía no es un rasgo fijo como tener ojos marrones o dedos largos. Más bien, la empatía es un cóctel delicado que mezcla elementos de habilidad innata, condicionamiento social, historia personal, práctica y motivación.

La capacidad de empatía es como un músculo capaz de crecer, atrofiarse, discapacidad e incluso regenerarse (piense en Scrooge). Las personas tienen diferentes habilidades innatas para desarrollar ciertos músculos, al igual que nosotros tenemos diferentes motivaciones para la empatía y experiencias para perfeccionar nuestras habilidades para la empatía. Para algunas personas, la empatía es fácil y natural; para otros, se necesita un esfuerzo concertado para expandir nuestra imaginación más allá de nosotros mismos.

La preocupante conclusión de un estudio reciente realizado por un equipo de psicólogos sociales (incluido uno de nosotros, Sara Konrath) es que los estudiantes universitarios estadounidenses obtuvieron puntajes cada vez más bajos en una prueba de empatía estandarizada en las últimas tres décadas. De hecho, un artículo de investigación publicado en mayo en Personality and Social Psychology Review muestra que desde 1980 las puntuaciones han caído un 34% en «disparar» (la capacidad de imaginar las opiniones de otras personas) y un 48% en la «preocupación empática» tienden a sentirse y responder a las emociones de los demás). Le questionnaire d’empathie standardisé comprenait des questions telles que « J’ai souvent des sentiments tendres et inquiets pour les personnes moins chanceuses que moi » ou « J’essaie parfois de mieux comprendre mes amis en imaginant à quoi ressemblent les choses de leur point de vista «.

La aparente disminución de la empatía entre los estudiantes universitarios ha dado lugar a una temporada abierta para la especulación sobre las posibles causas. Los resultados del estudio también hacen una prueba de Rorschach perfecta para aquellos que ven la empatía como una virtud a cultivar. Aquellos que se inclinan hacia la izquierda política podrían centrarse reflexivamente en una marea creciente de individualismo libertario, fundamentalismo de mercado y la celebración de la «virtud del egoísmo» por Ayn Rand, Milton Friedman y sus popularizadores de think tanks. Quienes se inclinan hacia la derecha pueden culpar a otras formas de individualismo, incluido el feminismo, el liberalismo social y los movimientos sociales basados ​​en los derechos desde la década de 1960. Pero una preocupación general por la falta de empatía parece ser algo que comparten las personas de ambos partidos políticos. aunque pueden permanecer en mundos diferentes al examinar las causas del problema y cómo resolverlo.

Los educadores menos inclinados a culpar a la política por la disminución de la empatía de los estudiantes podrían recurrir a cambios en la relación del alumnado con el trabajo, la familia y la educación superior. Por ejemplo, muchos estudiantes consideran asistir a la universidad o la escuela vocacional, hacer de sus años universitarios una adolescencia prolongada en lugar de una emergencia en la edad adulta temprana, y dejar de lado los marcadores tradicionales de esta transición: casarse y tener hijos, hijos, varios años. Las tendencias culturales también juegan un papel. La popularización de los reality shows y los exhibicionistas narcisistas que los interpretan; el enfoque de la educación primaria en el problema de la baja autoestima más que en la baja empatía; y la disminución relativa de la interacción cara a cara y la comunicación emocional debido al aumento de la socialización en línea pueden contribuir a la disminución de la empatía entre los estudiantes.

La buena noticia: la capacidad de una persona para sentir empatía puede mejorar. Sabemos que se puede capacitar a las personas para que sean más empáticas a través de una variedad de programas y métodos, incluidos algunos para estudiantes universitarios y sus maestros. Los estudios han demostrado que la empatía puede aumentar cuando se capacita a los estudiantes para mejorar sus habilidades interpersonales o su capacidad para reconocer las emociones de los demás. También puede mejorar después de ejercicios de juego de roles que involucran los sentimientos o la situación de otra persona, después de observar las desgracias de otras personas y después de estar expuesto a modelos de rol muy empáticos.

Los educadores preocupados por la disminución de la empatía deben considerar cómo incluir algunas de estas técnicas en sus clases. Junto con los obvios beneficios sociales, la investigación también vincula la empatía en los estudiantes con mejores resultados académicos. Así como los médicos y terapeutas empáticos tienen mejores pacientes, los instructores empáticos obtienen mejores puntajes de sus estudiantes, incluso en medidas objetivas como las pruebas de opción múltiple.

Quizás los que más critican los hallazgos del estudio reciente son los estudiantes, que los ven como las quejas predecibles de una generación mayor sobre «los niños de estos días». Es cierto que tales estudios se refieren a promedios destilados de cantidades muy grandes. Afortunadamente, hay muchos jóvenes muy empáticos que emprenden proyectos como el voluntariado por razones altruistas en lugar de complementar sus currículums.

Los instructores que deseen enseñar lecciones sobre la naturaleza de la justicia y sus raíces emocionales y cognitivas, deben recordar que los estudiantes también están tomando notas mentales porque nosotros también usamos o dejamos de lado nuestros músculos de la empatía en nuestras relaciones con los estudiantes. Después de todo, es más difícil sentir empatía por aquellos que no son recíprocos.

Si la empatía está realmente disminuyendo entre los estudiantes, entonces los maestros que se preocupan pueden ser vistos como potenciales tontos, listos para la manipulación, o como posibles fuentes de conexión emocional, a veces por el mismo estudiante. Se debe advertir a los estudiantes: la empatía no convierte a una persona en un objetivo fácil. Cuando se usa de manera competente, la empatía puede guiarnos para equilibrar nuestras necesidades, las de nuestros estudiantes y nuestros contextos sociales más amplios con una atención cuidadosa.

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Publicado originalmente en Chronicle for Higher Education; Consulte http://chronicle.com/article/Why-Should-We-Care-What/128420.

Biografías de los autores: Paul Anderson es profesor asociado de cultura estadounidense y estudios afroamericanos. Sara Konrath es profesora asistente de investigación en el Instituto de Investigaciones Sociales y profesora asistente asistente de psicología social. Ambos enseñan en la Universidad de Michigan.

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