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¿Qué causa la obesidad? ¿Por qué las tasas de obesidad están aumentando recientemente entre las poblaciones de casi todos los países industrializados? ¿Y qué, si podemos hacer algo, podemos hacer al respecto?

Estas fueron algunas de las preguntas que llevaron a algunas de las mentes científicas más importantes del campo a ensamblar el estilo de Avenger en la prestigiosa reunión de la Royal Society en Londres en octubre pasado. Su tarea era formidable: resolver la pandemia de obesidad, que según la Organización Mundial de la Salud (OMS) es la mayor amenaza para la salud pública de la humanidad en el siglo XXI.

¿Qué causa la obesidad?

Con una prevalencia vertiginosa aquí y en el extranjero, el sobrepeso y la obesidad contribuyen directamente a cada una de las 10 principales causas de muerte en los EE. UU., incluidas las muertes por enfermedades cardíacas y muchas formas de cáncer, pero también las muertes por enfermedades infecciosas e incluso accidentes. Estas condiciones de peso han aumentado tan dramáticamente en los últimos años, incluso entre los niños y adolescentes de los EE. UU., que los principales organismos médicos ahora recomiendan el uso de medicamentos para bajar de peso y cirugías bariátricas entre personas a partir de los 12 o 13 años de edad (según el Informe de pautas clínicas de enero de 2023 publicado por la Academia Estadounidense de Pediatría).1 ¿Qué ideas podría ofrecer el panel de la Royal Society frente a este escenario del fin del mundo metabólico?

Debatido y discutido durante tres vigorosos días de diálogo científico, los miembros de la Royal Society concluyeron que la pregunta sobre la causa del sobrepeso y la obesidad tiene una respuesta pero no una solución conveniente.

La explicación científica de la furiosa pandemia de obesidad es el «equilibrio energético». Sin embargo, para ser más precisos, «desequilibrio energético». El balance energético es la estrella de la infame ‘ecuación del balance energético’; la última es la descripción técnica de lo que los que no estamos invitados a las reuniones de la Royal Society solemos llamar «calorías que entran, calorías que salen». Esta proporción se refiere al grado en que nuestra ingesta de energía (calorías que entran) de alimentos y bebidas coincide con nuestra producción de energía (calorías que salen) en forma de actividades metabólicas en reposo, ejercicio y muchas otras funciones intensivas en energía de su cuerpo mercurial.

La premisa de la ecuación del balance de energía es simple: consume demasiadas calorías regularmente y parte de esta energía se almacena como grasa corporal. A medida que se acumula la grasa corporal, especialmente si la grasa se acumula en el área abdominal, donde se denomina grasa visceral, comienza a comprometer la salud metabólica. En la práctica, la salud metabólica comprometida significa que los órganos, tejidos y células no pueden usar o producir energía de manera efectiva.

Debido a que usted es esencialmente una fábrica de energía que camina y habla, la incapacidad de producir o usar la energía de manera efectiva tiene graves consecuencias. Imagínese que su automóvil va a toda velocidad por la carretera porque ya no puede usar la gasolina de manera eficiente o que las luces de su casa se encienden y apagan porque no pueden utilizar la energía eléctrica correctamente. Ese es el mismo tipo de efecto que ocurre en el cuerpo de un ser humano dependiente de la energía.

Los signos clásicos de una salud metabólica deteriorada son las enfermedades metabólicas. Las enfermedades metabólicas comunes como la prediabetes, la hipertensión y la hiperlipidemia son realmente «disparos inesperados», señales de alerta temprana de un sistema metabólico que no funciona correctamente. Sin control ni reconocimiento, acaban entrando en la lista de enfermedades metabólicas «más buscadas por el FBI», como las enfermedades cardiovasculares, la diabetes, el cáncer y la demencia.

¿Por qué estamos comiendo en exceso?

Sorprendentemente, el efecto dominó metabólico anterior resulta de un patrón de simplemente comer demasiado. ¿Demasiada azúcar? ¿Bife? ¿Vegetales? Los estudios indican que la fuente de energía importa menos que la energía total consumida; el exceso de energía de cualquier fuente de alimento actúa como una toxina lenta para nuestro sistema metabólico («toxicidad energética» es el nuevo reemplazo de moda para el desequilibrio energético en las redes sociales en estos días).

La pregunta que ni siquiera los miembros de la conferencia de la Royal Society respondieron fue: «¿Por qué estamos comiendo en exceso?». Después de todo, el sobrepeso y la obesidad eran raros en todas partes del mundo hasta hace unas décadas, la genética humana no ha cambiado y no poseemos menos fuerza de voluntad o deseo de tener cuerpos saludables que las generaciones pasadas. ¿Por qué, por lo tanto, solo recientemente y ahora de repente en todas partes, nos estamos consumiendo en enfermedades metabólicas?

Tomas Rutledge

Tomas Rutledge

Nuevos estudios de los campos de la psicología, el metabolismo y el sueño ofrecen pistas prácticas para el rompecabezas de comer en exceso. Resumidos en la figura anterior, los ensayos clínicos controlados y los estudios de laboratorio de las últimas dos décadas destacan algunos de los desencadenantes más poderosos para comer en exceso en nuestros estilos de vida y entornos modernos. Aún mejor, la calidad y cantidad de estos estudios son suficientes para cuantificar la magnitud de su efecto de comer en exceso con una precisión razonable.

Para la mayoría de las personas que luchan con el peso o la alimentación, uno o más de los factores que se muestran en la figura anterior probablemente estén contribuyendo.

  • ¿Consumes una dieta rica en alimentos ultraprocesados? Si es así, los estudios indican que está consumiendo alrededor de 500 calorías más por día en promedio que si estuviera comiendo los mismos alimentos en su forma entera o mínimamente procesada.2
  • ¿Es el buen sueño la excepción y no la regla para usted? Los estudios de laboratorio sobre el sueño indican que la ingesta diaria de energía entre las personas que no duermen bien es unas 300 calorías más alta que entre las que duermen bien o las que inicialmente no duermen bien y mejoran sus hábitos de sueño.3
  • ¿Sale a cenar con frecuencia con amigos, familiares y compañeros de trabajo? Si bien es socialmente gratificante, existe una desventaja metabólica: la mayoría de nosotros estamos fuertemente influenciados por las normas sociales y el comportamiento alimentario de los demás, lo que aumenta significativamente nuestra ingesta de alimentos en estos entornos.4 Tenga en cuenta que lo contrario puede ser cierto para las personas que luchan contra los atracones. comer o comer emocionalmente. Para el último grupo, comer de forma aislada en lugar de socialmente puede ser un factor de riesgo para comer en exceso.
  • ¿Es su hogar o lugar de trabajo un campo minado de bocadillos y dulces? Los estudios muestran que la comodidad, factores como la visibilidad de los alimentos y el tiempo y el esfuerzo necesarios para obtenerlos, marcan una diferencia sorprendentemente grande en la cantidad y la frecuencia con que comemos.5
  • Comer distraído y sin sentido es otra pesadilla moderna para la salud metabólica. Curiosamente, comer sin sentido parece tener efectos inmediatos de comer en exceso (comemos más en el momento sin prestar atención) y efectos tardíos (la distracción afecta nuestra memoria de comidas anteriores, lo que nos lleva a comer aún más más tarde).
  • Resumen

    Si está interesado en mejorar su propia salud metabólica a través de mejores hábitos de nutrición, tome dos cosas de este resumen de investigación:

    1. Estos factores, aunque comunes, son modificables. Podemos consumir menos alimentos ultraprocesados, mejorar nuestras rutinas de sueño, elegir mejores restaurantes y comidas sociales, reducir los recordatorios y las tentaciones de alimentos, y comer de manera más consciente. También podemos considerar nuestras circunstancias individuales para ver qué factores se aplican más a nosotros y comenzar nuestros cambios de nutrición allí.

    2. Estos factores nos empujan a comer en exceso inconscientemente. Si bien son grandes para la persona típica, estos efectos generalmente son invisibles para nosotros. Simplemente comemos más sin darnos cuenta de su influencia. Debido a que estos factores son difíciles de ver y sentir directamente, debemos abordarlos como otras fuerzas poderosas pero invisibles, como la gravedad. No necesita ver la gravedad por sí mismo para usar un paracaídas cuando salta en paracaídas, y no necesita sentir los efectos perniciosos del entorno alimentario moderno para tomar medidas correctivas.