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Abra bien la boca, estire la mandíbula y los músculos de la parte superior del cuerpo, inhale lentamente y luego exhale rápidamente. ¿Que hicisteis? Bostezaste. Muchos animales, incluidos los humanos, bostezan. Lo hacen sin querer.

La señal que desencadena un bostezo proviene de una región particular del cerebro, el núcleo paraventricular (PVN) del hipotálamo. Estimula otras células del cerebro en el tronco del encéfalo y el hipocampo para producir las contracciones musculares que llamamos bostezos. PVN también produce mensajeros químicos que pueden inducir el bostezo. La producción de una hormona adrenocorticotrópica (ACTH) aumenta drásticamente durante el sueño y justo antes de despertar, lo que puede explicar por qué bostezamos cuando nos levantamos por la mañana.

Pero, ¿por qué bostezas cuando no tienes sueño? A pesar de lo que haya escuchado, bostezar no tiene nada que ver con aumentar el suministro de oxígeno del cuerpo. En los experimentos, los sujetos bostezan tanto en aire rico en oxígeno como en una atmósfera pobre en oxígeno. Bostezar, sin embargo, es una respuesta al aburrimiento. Cuando los investigadores mostraron a los estudiantes de 17 a 19 años con videos musicales y patrones de prueba de barras de colores, aquellos que vieron los patrones de prueba bostezaban casi el doble que los que vieron videos, y sus bostezos duraron más.

Pero el aburrimiento no es el único factor para bostezar. Si alguien con quien estás chateando bosteza, es probable que tú también lo hagas. «Bostezar es extraordinariamente contagioso», dice Robert Provine, un pionero en la investigación de bostezos. «Ver a una persona bostezar desencadena bostezos. Leer bostezos causa bostezos. Sentarse en una habitación pensando en bostezar desencadena bostezos», dice. Algunos expertos creen que esto sucede porque el bostezo se ha convertido en un medio de comunicación. Puede ayudar a los animales, incluidos los humanos, a coordinar sus respuestas de comportamiento a las condiciones ambientales cambiantes.

Esto puede explicar por qué algunas personas son más susceptibles a los bostezos contagiosos que otras. El psicólogo Steven Platek y su equipo de la Universidad Drexel en Filadelfia administraron pruebas de personalidad a 65 estudiantes. Las pruebas midieron su empatía o qué tan bien percibían y respondían a los estados mentales de otras personas. Platek luego observó a través de un espejo unidireccional (para que sus sujetos no supieran que los estaban mirando) cómo reaccionaban los estudiantes al ver videos de personas bostezando. Los estudiantes que obtuvieron una puntuación alta en empatía bostezaron con más frecuencia en respuesta a los videos que sus compañeros menos compasivos. Esto sugiere que bostezar es una forma de comunicación social.

Pero hay más. Una nueva teoría sugiere que bostezar enfría el cerebro y los senos nasales pueden desempeñar un papel clave. En la edición actual de la revista Medical Hypotheses, Andrew Gallup de la Universidad de Princeton y Gary Hack de la Universidad de Maryland sostienen que bostezar ayuda a regular la temperatura del cerebro. «El cerebro es extremadamente sensible a los cambios de temperatura y, por lo tanto, debe protegerse del sobrecalentamiento», escriben. «Los cerebros, como las computadoras, funcionan mejor cuando están fríos».

Gallup y Hack proponen que las paredes del seno maxilar humano (que se muestran en verde aquí) se flexionan durante el bostezo como un fuelle, lo que a su vez facilita el enfriamiento del cerebro. La teoría ayuda a explicar la función de los senos paranasales humanos, que se comprende poco y se debate acaloradamente.

Gallup realizó experimentos para probar la teoría del bostezo. En uno, implantó sondas acopladas por calor en la corteza frontal de ratas para medir la temperatura del cerebro antes, durante y después de bostezar. Encontró que los aumentos rápidos de la temperatura cerebral preceden a los bostezos y que la disminución de la temperatura cerebral ocurre inmediatamente después.

Gallup también publicó un estudio de caso de dos mujeres con bostezos debilitantes crónicos que duran de 5 a 45 minutos, que ocurren hasta 15 veces al día. Ambas mujeres mostraron signos de disfunción en la regulación de la temperatura cerebral. Como reflejo de los resultados del estudio de la temperatura cerebral, una mujer tomó lecturas de la temperatura oral antes y después de los episodios de bostezos, que mostraron una caída significativa de la temperatura. Después de recibir esta información, la mujer informó que los métodos conductuales de enfriamiento del cerebro aliviaron o combatieron sus síntomas de bostezo.

La teoría del enfriamiento del cerebro bostezo es más que una curiosidad. Puede tener aplicaciones médicas prácticas. Los episodios de bostezos excesivos a menudo preceden a la aparición de convulsiones en pacientes con epilepsia y pueden predecir la aparición del dolor en personas con migrañas. Hack y Gallup predicen que el bostezo excesivo podría usarse como una herramienta de diagnóstico para identificar un mal funcionamiento de la regulación de la temperatura. «El bostezo excesivo parece ser un síntoma de condiciones que aumentan la temperatura del cerebro y / o del núcleo, como daño al sistema nervioso central y falta de sueño», explica Gallup.

Faith Brynie es la autora de 101 preguntas sobre el sueño y los sueños que te han mantenido despierto por la noche … hasta ahora.

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