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Fuente: foto Katrina_S – Licencia de contenido creativo CC0

«Todo comenzó cuando mi hijo, que está en su primer año en la universidad, notó que nuestro Cocker Spaniel inglés tenía orejas caídas y los lobos no». El hombre que me habló estaba familiarizado con nuestra facultad de ingeniería. Íbamos a una recepción universitaria y me había llevado aparte para hacerme la pregunta que le había hecho su hijo. Mientras estábamos allí bebiendo café tibio, continuó: «Estaba realmente perplejo porque había leído que los perros habían sido domesticados de los lobos, aunque había alguna evidencia de que los chacales, coyotes, perros salvajes africanos y una gran cantidad de otros cánidos salvajes podrían haberlo hecho». contribuyó en última instancia con sus genes al perro moderno. El problema de mi hijo es que cuando buscó en Internet para examinar a todos los perros salvajes, descubrió que cada uno de ellos tenía orejas erguidas y orejas erguidas. muchas razas de perros que tienen orejas caídas simplemente no tenían sentido para él. ¿Tienes idea de lo que está pasando aquí? «

Resulta que esta no es una pregunta nueva ni trivial. El teórico de la evolución, Charles Darwin, mencionó esta cuestión en 1859, en su libro increíblemente influyente «Sobre el origen de las especies». Señaló que de todos los animales salvajes que conocía, solo el elefante tenía orejas caídas. Sin embargo, según él, «No se puede nombrar un solo animal doméstico que no tenga orejas caídas en algunos países …»

Esta pregunta fue lo suficientemente embarazosa para Darwin que casi una década después, en 1868, escribió «La variación en animales y plantas bajo domesticación», que es un volumen masivo (más de 800 páginas) que examina las diferencias entre animales domésticos y animales salvajes. . Una de las razones por las que este libro es tan notable es que Darwin lo estaba escribiendo casi tres décadas antes de que se redescubriera el trabajo de Gregor Mendel y se lanzara la ciencia de la genética.

Lo que Darwin descubrió fue que la domesticación implicaba una gran cantidad de cambios tanto en el comportamiento como en la fisiología de los animales. El proceso real de domesticación implica la cría selectiva de animales para que sean más mansos y fáciles de manejar. Lo que buscamos en la domesticación es un animal con menos estrés y miedo a los humanos, y un temperamento más estable, manejable y tolerante. Los animales salvajes tienen una respuesta muy sensible de «lucha o huida», que ahora sabemos que se debe principalmente a las secreciones hormonales de las glándulas suprarrenales y la capacidad de respuesta del sistema nervioso simpático. Así, la domesticación intenta reducir esta reacción ya que la reacción de combate hará que el animal sea agresivo y la reacción de huida hará que el animal sea ingobernable e imposible de entrenar.

Darwin observó que con los cambios de comportamiento deseables en la domesticación, hubo una serie de cambios en la fisiología y la forma del cuerpo del animal. Específicamente, los hocicos de las mascotas son más cortos, por lo que las mandíbulas de un perro son más pequeñas que las de un lobo. Los dientes de las mascotas también son más pequeños y pueden ser menos numerosos. Aparecen manchas blancas en el pelaje de muchos animales domésticos que no se encuentran en sus contrapartes salvajes. También puede haber una reducción en el tamaño del cerebro. Y luego, por supuesto, están esas orejas caídas … En los últimos años, esta constelación de cambios (cambios intencionales de comportamiento y subproductos físicos no intencionales) han sido etiquetados como el “síndrome de domesticación”.

La pregunta científica interesante es cómo se produjeron todos estos cambios, ya que hay cambios en la estructura ósea, la pigmentación del pelaje, la musculatura y la estructura neural involucradas. No se disponía de una respuesta convincente hasta hace unos años, cuando se publicó un artículo fascinante en la revista Genetics. El equipo de investigación fue dirigido por Adam Wilkins, quien actualmente trabaja en el Instituto de Biología Teórica de la Universidad Humboldt en Berlín, Alemania.

Esta nueva teoría funciona algo así. Los perros salvajes tendían a pasar el rato en colonias de humanos primitivos porque, aunque los humanos son buenos cazadores, también eran extravagantes y descuidados y dejaban porciones de animales sin usar muertos cerca del borde de sus aldeas. Esto ha proporcionado una fuente de alimento conveniente y segura para perros salvajes como los lobos. Los animales que más se beneficiaron fueron aquellos con menos adrenalina y una respuesta reducida de lucha o huida. Demasiado miedo significaría que los animales huirían ante la menor perturbación por parte de los humanos y, por lo tanto, no obtendrían una buena nutrición. Demasiada agresión haría que los humanos no toleraran la presencia del animal, y lo cazarían o lo matarían. En última instancia, los perros salvajes que tenían glándulas suprarrenales menos reactivas serían elegidos para la domesticación, ya que tendrían más probabilidades de ser domesticados y estarían felices de permanecer pacíficamente cerca de las personas.

Ahora, aquí es donde entra la ciencia fascinante. La glándula suprarrenal está formada por un grupo de células madre. Las células madre son parte del embrión en desarrollo y tienen una habilidad casi mágica para transformarse en diferentes tipos de células, dependiendo de dónde se encuentren en el cuerpo. Las células madre particulares que participan en la formación de las glándulas suprarrenales se denominan «células de la cresta neural». Los investigadores argumentan que el proceso de domesticación en realidad selecciona animales con un ligero defecto genético que resulta en una modesta reducción en el número o nivel de actividad de las células de la cresta neural. Esto significa que se reducen los comportamientos agresivos y relacionados con el estrés que se desencadenan por las secreciones hormonales de las glándulas suprarrenales, que es el resultado deseado de la domesticación.

Recuerde ahora que estas células madre son de hecho «cambiadores de forma». También participan en la producción de huesos faciales, dientes, células pigmentarias, nervios y tejido conectivo muscular. Entonces, si la domesticación seleccionó animales que tienen células de la cresta neural más débiles, algunos de ellos llegarán a la mandíbula en un estado débil y la mandíbula será más pequeña. Es posible que algunas células no sean lo suficientemente fuertes como para desencadenar una producción vigorosa de pigmento, lo que podría provocar manchas blancas en el pelaje de las mascotas. Y finalmente aquí está la respuesta a nuestra pregunta principal, porque si todas las células necesarias no llegan a las orejas, las orejas se deformarán levemente, al tener un tejido conectivo más débil, lo que significa que no mantendrán su condición erguida y terminamos con un perro con orejas caídas.

Para un animal salvaje, las orejas caídas no son algo bueno porque la orejera colgante cubre la entrada al canal auditivo. En otras palabras, este oído suave bloquea parte del sonido entrante, lo que dificulta la detección de bajo nivel de ruido. Sin embargo, para un perro doméstico, esas orejas caídas simplemente le parecen «lindas» y algo para acariciar cuando le damos afecto a nuestras mascotas. Quizás la única dificultad que les causan las orejas caídas a algunos perros domésticos es el hecho de que, si son lo suficientemente largas, pueden terminar cayéndose al agua o al plato de comida y causando un poco de lío.

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