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Fuente: Thiago Thadeu / Unsplash

A menudo escucho a personas de 50 años decir: «Estoy envejeciendo» y veo a algunos de ellos prácticamente cojeando, como si estuvieran siguiendo su propio guión. Pero conozco personas de 70 años que dicen: “¡Siempre olvido que no tengo 16! y corta árboles y repara su techo los fines de semana.

Por supuesto, la genética juega un papel aquí: algunas personas nacen con suerte. También sabemos que tener experiencias de vida estresantes, cosas que no podemos controlar, puede acelerar el envejecimiento: algunas personas tienen mala suerte.

Pero hay una advertencia importante que tiene que ver con cómo se desarrolla nuestra suerte, o la mala suerte, a lo largo de la vida. Existe una creciente evidencia de que la forma en que se expresan ciertos genes, para bien o para mal, tiene que ver con la forma en que elegimos vivir. Mientras tanto, la forma en que nuestros cuerpos reaccionan a eventos estresantes resulta tener mucho que ver con la forma en que vivimos, las cosas que podemos controlar.

Por ejemplo: si la compasión y el servicio comunitario son una parte integral de nuestra vida, los efectos de la experiencia de vida estresante se pueden borrar de manera efectiva y nuestra mortalidad no se ve afectada. Esta buena noticia proviene de un fascinante estudio realizado por el psicólogo Michael Poulin Ph.D. de la Universidad de Buffalo, que informa que «no hubo un vínculo entre el estrés y la salud en las personas que informaron haber ayudado a sus amigos y vecinos durante el año pasado. Pero entre aquellos que no se involucraron en tal ayuda, los eventos estresantes de la vida predijeron una disminución en las posibilidades de supervivencia durante los próximos cinco años.

Por lo tanto, ayudar a los demás puede ayudar a prevenir los estragos del estrés y mejorar sus propias posibilidades de supervivencia. Sin embargo, el Dr. Poulin advierte: “Ayudar solo parece adecuado para usted si realmente se preocupa por aquellos a quienes está ayudando. En dos estudios separados, encontré que el voluntariado en nombre de extraños debilita el vínculo entre el estrés y la salud, pero solo para los voluntarios que generalmente tienen una opinión positiva de los demás. En otras palabras, ayudar puede ser bueno para usted en particular, ya que es probable que sienta compasión por aquellos a quienes está ayudando.

Entonces, el poder curativo de la compasión es profundo: ¿tal vez la compasión es un desencadenante de la expresión genética que promueve la longevidad? Sin mencionar el hecho de que la compasión nos hace más felices, también muestra la investigación. Ganar-ganar.

Exploremos un poco más.

Innumerables estudios han demostrado que tomar una pastilla de azúcar creyendo que es un medicamento puede ayudarnos a mejorar nuestros síntomas, sean los que sean. Es el viejo efecto placebo. Del mismo modo, si vemos el estrés como un sentimiento positivo de entusiasmo y energía, no sentimos los impactos negativos en nuestra salud y bienestar. En otras palabras, las historias que nos contamos tienen enormes implicaciones para nuestra propia salud. Sabemos que. Pero a medida que envejecemos, también importa a quién le contamos nuestras historias.

Por ejemplo, un estudio alemán encontró que las personas mayores que ayudaron a los adolescentes a resolver un problema en la vida también mejoraron su propio rendimiento cognitivo al mismo tiempo. El acto simple pero empoderador de asesorar a una persona más joven ayudó a impulsar la capacidad intelectual del adulto mayor cuando se midió en una prueba de palabras.

Otro estudio encontró que las personas mayores que compartían una historia memorizada con los niños mejoraban su propia memoria. Una vez más, el simple hecho de desempeñar un papel de mentor para una persona más joven ayudó al Anciano a desarrollar su capacidad mental.

Existe un creciente cuerpo de investigación que muestra que a medida que envejecemos, mayores son nuestros niveles de aceptación de nuestras emociones y, como resultado, experimentamos menos ira y ansiedad. Este hallazgo sugiere que hay algo que decir sobre la frase «mayores y más sabios». Después de todo, no importa cuál sea su edad, puede mirar hacia atrás en su vida y ver dónde la experiencia realmente le ha enseñado lecciones de vida que lo han hecho un ser más profundo, más reflexivo, más consciente y más consciente. Esta sabiduría es quizás la razón por la que, en los conflictos sociales, los estudios muestran que las personas mayores tienden a adoptar una postura más reflexiva: enfatizando la necesidad de múltiples perspectivas, haciendo espacio para el compromiso y reconociendo los límites del conocimiento.

Y esta sabiduría es contagiosa: en un estudio, la cercanía a un abuelo se asoció con una reducción de los problemas emocionales, una reducción de la hiperactividad y un aumento de los comportamientos prosociales.

Creo que toda esta ciencia va a la raíz de lo obvio: cuidar a los demás y compartir nuestra sabiduría nos ayuda a mantenernos vivos y saludables. También me recuerda a mi madre. Ella ayuna con frutas la mitad del día, es vegetariana y, además de su alto nivel de actividad física, toma cómodas siestas. Todo bueno. Una vez más, fuma, come grandes cantidades de queso y disfruta de unas copas de vino al día.

Pero el secreto más importante de su vitalidad es el hecho de que ama la vida, está profundamente agradecida por cada día, vive mucho en el momento, ama gastar bromas a la gente, da dinero a todas las personas del mundo. y vive ayudando a los demás. Sigue olvidando que no tiene 16 años, y todos los demás también. ¡Todos intentamos seguirla!

Para obtener más consejos, consulte mi libro, The Happiness Track.

Este artículo apareció por primera vez en Espiritualidad y salud.

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