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Tengo un amigo que está perdiendo su matrimonio por una obsesión con la desinformación. Él y su esposa siempre han tenido puntos de vista diferentes sobre la política, pero durante mucho tiempo, sus posturas yin y yang fueron entrañables: estímulos intelectuales y forraje para el debate respetuoso y lúdico, como Scalia y RBG. Pero en este nuevo mundo en el que vivimos, las cosas han cambiado drásticamente.

Noel T. Brewer es profesor de salud pública en la Universidad de Carolina del Norte (UNC) en Chapel Hill y se especializa en estudiar por qué algunas personas rechazan o se oponen a las vacunas. Incluso después de dos décadas de investigar este tema, el entorno actual es impactante para él. “Algunas personas”, me dijo, “han convertido su relación amorosa con la desinformación en un rasgo definitorio de personalidad”.

Ya propensa a la ansiedad, Alice (la esposa de mi amigo) fue duramente golpeada por la pandemia. Como ama de casa con una manada de niños pequeños, tuvo mucho que manejar durante los bloqueos de COVID y la educación remota de los niños. Había salidas sociales limitadas.

En un enorme vacío dejado por la pérdida de la dinámica normal de la escuela, los deportes y las citas para jugar, la «comunidad» de Alice comenzó a girar en torno a las redes sociales y los comités en línea que vendían teorías marginales. Cuando dos de los hijos de la familia se volvieron elegibles para la vacuna COVID-19, se produjo una amarga discusión y, al final, no fueron vacunados.

Y luego, Alice se enfermó. Durante dos semanas, sus síntomas progresaron y, a pesar de todo, Alice se negó a hacerse la prueba. Ni una sola vez, ni siquiera antes de empezar con las dosis de ivermectina más adecuadas para un animal de granja grande. Ni siquiera antes de llevar a los niños a visitar a sus padres, también escépticos de las vacunas.

Cuando comenzó su carrera en la UNC, Brewer seleccionó para un estudio detallado dos comportamientos de salud que parecían requerir una toma de decisiones compleja: vacunación y detección de enfermedades. Desde entonces, descubrió que la vacunación está impulsada por muchos factores ambientales y, en realidad, a menudo «no es una decisión en el sentido rutinario de la palabra». La historia, la cultura y el miedo juegan un papel en la probabilidad de que una comunidad acepte o no una vacuna. Lo que parece ser nuevo en estos días, dice, es hasta qué punto la desinformación sobre las vacunas se ha convertido en una obsesión de culto.

Aquí vemos que la desinformación, las adicciones y las sectas parecen tener algo en común: los «factores de vulnerabilidad» de una persona pueden hacerla más susceptible de caer presa del encanto. Y tanto en la adicción como en las sectas, aquellos con antecedentes de ansiedad o depresión corren más riesgo.

Los expertos en cultos llaman al primer paso en el compromiso de culto la seducción narcisista. [1] El ego y sus vulnerabilidades son explotados por la adulación y el pensamiento grupal. Muchos nuevos miembros de la secta buscan refugio de las adicciones a otras cosas, o de la dinámica familiar negativa, y descubren que su nuevo entorno de secta, al menos inicialmente, les brinda alivio psicológico.

Este “período de luna de miel” puede durar días, meses o años. [2] Durante este tiempo, el recluta del culto se aleja en pedazos de su vida anterior. En un estudio de 31 exmiembros de una secta, los investigadores notaron que las repercusiones de la pertenencia a una secta afectaron toda la gama de áreas de la vida, “ya ​​sea a nivel social, familiar, marital, profesional o financiero. ninguna parte de su [prior] se salvó la vida”. [3]

El estudio también describe el tipo de personas atraídas por la seducción narcisista de las sectas y se parecen mucho a Alice: la mayoría de las víctimas de sectas en el estudio tenían una buena educación, tenían parejas desde hace mucho tiempo y tenían un historial de ansiedad. Las ramificaciones de quedar atrapado en una secta, vistas en el estudio, también me recuerdan lo que pasó con Alice. Mucho más del 50 por ciento de los miembros de la secta reportan una reducción en la vida social y el 45 por ciento experimentan “aislamiento con la familia o pareja marital”.

Nuestra era COVID de incertidumbre y aislamiento simplemente no parece desaparecer. Las tasas de ansiedad, depresión y abuso de sustancias se han disparado. Por lo tanto, no sorprende que una especie de mentalidad de culto pueda estar sirviendo a muchos como una manta de seguridad psicológica, como le ha sucedido a Alice. Tiene una comunidad de personas de ideas afines que la animan mientras lucha con su familia y la comunidad sobre máscaras, vacunas y si COVID existe. Ni siquiera la enfermedad de su propia madre influyó en Alice: cuando escuchó que estaba enferma, saltó al automóvil para entregar una provisión de ivermectina.

Mi amigo no sabía qué hacer. “Si se tratara de alcohol o drogas, podría aguantar y podríamos trabajar juntos en una solución”, me dijo. Pero a diferencia de un problema de abuso de sustancias, no había ninguna intervención o programa al que Alice pudiera acudir; #12 Pasos o Desinformación Anónima. Es extraño, realmente, que a pesar de siglos y siglos de información errónea de varias formas y tamaños (propaganda patrocinada por el estado, falsos profetas y publicidad manipuladora al estilo Mad Men) y a pesar del hecho de que ser engañado es una experiencia humana casi universal, hay muy poca orientación sobre cómo tratar este flagelo.

¿Qué se puede hacer con la obsesión por la desinformación?

¿Cómo podemos ayudar a Alice y su familia? Si vemos su situación como comparable a la adicción, la pregunta es: ¿Se puede tratar? ¿Cómo?

Bueno, spoiler aquí, la cura no será fácil. Dicho esto, y tomando prestado de programas diseñados para tratar otros tipos de adicciones, hay varias opciones a considerar:

1. Comunicación del miedo

La idea aquí es compartir información aterradora para cambiar el comportamiento. Todos los padres están familiarizados con esta técnica: «Junior, si metes la mano en la jaula, el monstruo de Gila te morderá el dedo». En el caso de Alice, la comunicación del miedo podría estar relacionada con lo que Alice tiene que perder: su matrimonio, sus hijos y la salud de su familia.

El problema es que, como sabemos, el miedo a menudo se desvanece rápidamente. Incluso si tal comunicación pudiera desencadenar un momento de realización para Alice, eso no significa que la realización se traducirá en acción. Y, desafortunadamente, con otras adicciones y comportamientos relacionados, como el abuso de sustancias y beber y conducir, se ha demostrado que la comunicación del miedo no produce cambios duraderos. Volviendo a las situaciones de COVID, el Dr. Brewer señala: «La comunicación del miedo no aumenta la aceptación de la vacuna» y es «poco probable que funcione mejor para romper la adicción de las personas a la información errónea».

2. Encuentra una obsesión diferente

Al igual que un alcohólico que deja la salsa y se vuelve adicto al ejercicio, en cambio, tal vez aquí haya una opción para cambiar una obsesión por otra. “Puede ser poco realista tratar la ‘adicción a la desinformación’ en el sentido habitual”, dice el Dr. Brewer. «En su lugar, podríamos alentar a las personas a cambiar su atención a una nueva ‘adicción’ insignificante, como hornear pan de masa fermentada, fútbol de fantasía o Pokémon Go».

Desafortunadamente para Alice, su «otra» obsesión era el bienestar (estado físico, alimentos naturales y atención plena), y en estos días, esas áreas a menudo también son puertas de entrada a la desinformación. No es probable que el fútbol de fantasía y Pokémon Go cambien esto.

3. Fase de crisis

Uno de los caminos para salir de la adicción es tocar fondo. La juerga de fin de semana que resulta en la compra de un monstruo de Gila como mascota seguido por el Chevy destrozado en una zanja puede ser un momento transformador que purgue los demonios, si es que no lleva al adicto al hospital, o algo peor. En el mejor de los casos, este es un momento orgánico, uno que enfoca los riesgos y motiva al adicto a seguir adelante.

La razón más común por la que los miembros de una secta abandonan una secta (y tenga en cuenta que el miembro promedio de una secta pasará 9 años bajo el hechizo) es que pierden la fe en los credos del grupo. Con frecuencia la provocación de esta “crisis de fe” es una intervención familiar o social.

Aquí es donde estaba mi amigo. Estaba planeando una intervención. En realidad, uno bastante simple: un trabajo de medio tiempo, algo que podría sacar a Alice de la casa y exponerla a interacciones sociales nuevas y genuinas, en tiempo real y cara a cara. El empleo, pensó, podría sacar a Alice del vacío de la desinformación exponencial.

Estaba avanzando con esta idea cuando llegó la crisis de Alice. Su hermano, que también se había apresurado a ayudar a su madre cuando ella estaba enferma con (no se habla de) COVID, se enfermó él mismo. Sin vacunas y en negación, el hermano se acostó temprano una noche para dormir. Fue encontrado sin vida a la mañana siguiente.

Veo adictos en la sala de emergencias todo el tiempo. No hay una respuesta para ayudarlos. Tomaron muchos caminos para convertirse en adictos y si encuentran un camino, nunca es exactamente el mismo que el de otra persona. Pero hay hojas de ruta que han funcionado para otros, direcciones que se pueden probar, al menos para las drogas y el alcohol.

Si la desinformación es en cierto sentido adictiva, y creo que lo es, Alice y, de hecho, nuestra nación necesita salvavidas. Cuanto antes admitamos que existe una sustancia nueva (más o menos), peligrosa, que crea hábito, que interactúa con los mismos neurotransmisores que alimentan el abuso de sustancias, las apuestas y la pertenencia a cultos, y se come a nuestros vecinos y seres queridos… cuanto antes la nombramos… compulsión de desinformación, antes podremos ayudar a Alice y a los innumerables otros cuyas vidas y familias están siendo destruidas por una amenaza insidiosa y sin rostro.

A pesar de todo, lo último que escuché, Alice aún tenía que reconocer o liberar su compulsión. Pero ella había accedido a solicitar un trabajo. Tal vez este sea el Paso 1 en sus 12 Pasos para liberarse de la desinformación.

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