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Durante siglos, los filósofos, los científicos sociales y los psicólogos han luchado por responder a las preguntas éticas sobre el uso y abuso del poder. Describieron tanto los efectos positivos como negativos que los individuos poderosos han tenido en los negocios, la política, los movimientos religiosos, los eventos históricos y las vidas de los miembros individuales de la sociedad.

Por regla general, el poder se veía con sospecha o recibía una connotación negativa o mala. Se han utilizado términos despectivos como «duro», «explotador», «fascista», «sádico» y «maquiavélico» para describir las formas en que se ha ejercido el poder y la influencia. Si bien esto es cierto con demasiada frecuencia, el poder y el liderazgo en sí mismos no son, obviamente, ni positivos ni negativos en sí mismos. Sin embargo, los tipos específicos de poder que las personas tienden a desarrollar con el tiempo y los métodos por los cuales acumulan y usan ese poder para inspirar, dominar o destruir a otras personas pueden evaluarse éticamente.

Como se describe en La ética de las relaciones interpersonales (2009), existe una clara distinción entre el poder positivo, al que llamo poder personal, y el poder negativo, que puede tomar una forma secreta o abierta. Desde este punto de vista, existen tres tipos básicos de poder:
El poder personal se basa en la fuerza, la confianza y la habilidad que las personas adquieren gradualmente durante su desarrollo. Es asertividad y un esfuerzo natural y saludable por el amor, la satisfacción y el significado en el mundo interpersonal de uno.

Este tipo de poder representa un movimiento hacia la autorrealización y metas trascendentes en la vida; su objetivo principal es el autocontrol, no los demás. El poder personal es más una actitud o un estado mental que un intento de maniobrar o controlar a los demás. Se basa en la competencia, la visión, las cualidades personales positivas y el servicio. Cuando se exterioriza, es probable que sea más generoso, creativo y humano que otras formas de poder.

El poder negativo oculto se basa en la agresión pasiva y se manifiesta en comportamientos indicativos de debilidad, incompetencia y tendencias autodestructivas que manipulan a otros en el mundo interpersonal al despertar sus sentimientos de miedo, culpa e ira. Si bien son diferentes de los juegos de poder abiertamente destructivos, estas sutiles manipulaciones pueden ser igualmente destructivas. Este modo de control indica una falta de poder de aceptación sobre la vida de uno y se manifiesta en maquinaciones infantiles como colapsos, rabietas y otros comportamientos autodestructivos.

Un poder negativo oculto puede dominar y controlar la vida de familias enteras; representa un tipo de terrorismo en el que una persona es «responsable» de la miseria y la desgracia de otra. Por ejemplo, las personas que llevan estilos de vida crónicamente adictivos, o que son autodestructivas o que amenazan con suicidarse son particularmente efectivas para provocar reacciones de miedo en las personas cercanas.

El poder negativo manifiesto se caracteriza por tendencias agresivas y se ejerce mediante el uso de la dominación, la coerción o la fuerza para controlar a los demás. Puede manifestarse en una relación o convertirse en una parte importante de un movimiento político o social. Los gobiernos totalitarios y los gobernantes tiránicos son ejemplos de este tipo de poder destructivo. Los líderes que usan la fuerza o amenazas de castigo para lograr sus objetivos terminan oprimiendo y desmoralizando a sus electores. Los gobernantes y dictadores totalitarios aprovechan los miedos de los ciudadanos para establecer, mantener y aumentar su base de poder.

En muchos casos, la estructura de la personalidad de las personas que buscan el poder de forma activa y constante a través de medios destructivos refleja un trastorno psicológico subyacente. Esto incluye problemas con la ira, el narcisismo, la vanidad y las tendencias sociopáticas. Las personas que utilizan un poder negativo manifiesto suelen compensar los sentimientos de inferioridad y las deficiencias reales o percibidas. Tienden a estar separados de los sentimientos por ellos mismos y por los demás, y a expresar el lado mandón y paternal de su personalidad actuando de manera superior y crítica.

Tener control sobre los demás puede volverse adictivo para esas personas, ya que produce sentimientos de júbilo y disminuye los sentimientos de inseguridad. Al ganar poder sobre los demás, los gobernantes destructivos también intentan negar su sensación de impotencia frente a la muerte. La fantasía de ser inmunes a la muerte sostiene su vanidad y les da la sensación de ser especiales y, como tales, libres de las fuerzas naturales. Debido a que este proceso nunca logra eliminar por completo el miedo a la muerte, la necesidad de poder se vuelve cada vez más apremiante, lo que a menudo conduce a resultados desastrosos y crímenes de lesa humanidad.

Desafortunadamente, en la esfera política, los gobernantes destructivos parecen tener una resistencia considerable, a menudo infligiendo sufrimiento a multitudes de personas durante muchas décadas (por ejemplo, Adolf Hitler, Mao Ze-dong, Pol Pat de Kymer Rouge, Joseph Stalin). La historia ha demostrado que muchos líderes patológicos que ocupan posiciones de poder al principio de sus carreras se vuelven cada vez más mandones, paranoicos y punitivos a medida que envejecen. Por ejemplo, en sus últimos años, Stalin se embarcó en un programa para purgar al partido de presuntos herejes políticos que condujo al asesinato de miles de personas, incluidos sus lugartenientes de confianza (Radinsky 1996).

La ideología que subyace a muchos movimientos políticos puede estar motivada por el deseo de reforma y el deseo de crear una sociedad más igualitaria. A pesar del mandato de lograr metas positivas, los medios por los cuales los líderes intentan lograr esas metas pueden ser crueles y destructivos. En estos casos, las metas benévolas y la preocupación por el bienestar de las personas quedan anuladas por la necesidad de poder narcisista y la voluntad de utilizar cualquier medio para lograr sus metas.

En conclusión, comprender los componentes del poder personal puede ayudarnos a identificar las cualidades específicas que uno debe desarrollar para convertirse en un mejor ser humano y en un líder ético y eficaz. Asimismo, el conocimiento de las diversas formas en que los individuos utilizan el poder negativo oculto en sus relaciones personales tiene el potencial de mejorar gran parte de la discordia y el conflicto dentro de las parejas y las familias.

Finalmente, comprender la dinámica subyacente al ejercicio del poder negativo manifiesto es crucial para comprender los problemas sociales y políticos de la sociedad contemporánea. El papel que juegan las defensas psicológicas en la motivación de los líderes políticos y sus agendas atrae nuestra atención y preocupación. Creo que una mejor comprensión de la miríada de defensas contra la ansiedad por la muerte arroja luz sobre la motivación subyacente de las personas empoderadas que representan una gran amenaza para las sociedades y las naciones.

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