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No es tan fácil ser un adolescente en estos días. Nos damos cuenta del mundo que nos rodea, nos inundan los medios digitales de nuestra gran familia global y descubrimos los problemas intensos y abrumadores del mundo. Y aún más, el inicio de la pubertad es más temprano, y el tiempo entre nuestra adicción infantil y la responsabilidad adulta durante el último siglo ha disminuido de unos pocos años a una docena o más.

En mi propia vida familiar, nuestros dos hijos están ahora en la adolescencia. Pero estudios cerebrales recientes, realizados en UCLA, el Instituto Nacional de Salud Mental y otros institutos de investigación, revelan que sus años de adolescencia no han terminado. Las encuestas longitudinales de individuos que atraviesan el período comprendido entre la infancia y la edad adulta revelan que hay una remodelación cerebral que a menudo comienza justo antes del inicio de la adolescencia y continúa hasta mediados de los veinte.

Para los adolescentes, eso significa podar las neuronas existentes y colocar las vainas de mielina que conectan las neuronas unidas restantes continuará durante años después de que dejemos de llamarlas «adolescentes».

Pero, ¿en qué consiste esta remodelación? ¿Por qué la naturaleza permitiría recablear un cerebro de tal manera que haya una destrucción intencional, gobernada genéticamente y moldeada experimentalmente por las neuronas existentes y sus conexiones sinápticas?

La poda significa que se reducirá la abundancia de conexiones neuronales obtenidas durante la impregnación esponjosa del conocimiento durante el período de la infancia, en forma de jardín. Lo que sorprendió a muchos fue que tal proceso de poda sería tan robusto, un proceso que puede intensificarse con estrés.

Y es este proceso de poda el que puede explicar el descubrimiento de que la mayoría de los principales trastornos psiquiátricos, en el pensamiento, el estado de ánimo y la ansiedad, tienen su inicio principal durante este período de vulnerabilidad. La poda puede revelar circuitos genéticamente o experimentalmente vulnerables.

El principio clásico de “úsalo o piérdete” se aplica a la adolescencia: los circuitos que están activamente involucrados pueden permanecer, los que están infrautilizados pueden estar sujetos a una destrucción sistemática. Y para un adolescente esto significa que si quieres aprender bien un idioma extranjero, tocar un instrumento musical o dominar un deporte, realizar estas actividades antes y durante la adolescencia sería una buena idea. Pasamos de un potencial abierto en la infancia a una especialización durante y después de la adolescencia.

¿Qué pasa con la remodelación de la mielinización del cerebro? La mielina permite que las neuronas restantes y conectadas se comuniquen entre sí con mayor coordinación y velocidad. La mielina permite que el potencial de acción (los iones que entran y salen de la membrana creando un flujo de carga a lo largo de la longitud axonal) se mueva cien veces más rápido. Y el tiempo de descanso entre cocciones, el período refractario, es treinta veces más rápido. Esto significa que la descarga neuronal se vuelve tres mil veces más rápida con la mielinización. Cuando nota que estos atletas olímpicos realizan hazañas con las que solo puede soñar, no se está exagerando. La práctica establece la mielina para activar una habilidad.

En un área en la que trabajo llamada Neurobiología Interpersonal, intentamos reunir todas las áreas de la ciencia y otras formas disciplinadas de explorar la realidad, como el arte, la música, la literatura y la práctica contemplativa, en un solo marco conceptual. Desde esta perspectiva, vemos un proceso llamado «integración» – la unión de partes diferenciadas de un sistema – como el mecanismo subyacente a la salud. Con la integración se crea la armonía.

Cuando no están presentes la vinculación y la diferenciación, pueden surgir el caos y la rigidez. La integración crea la posibilidad de regulación de la atención, el estado de ánimo, las emociones, el pensamiento, las interacciones sociales y el comportamiento. Y muchas investigaciones recientes respaldan esta noción de que la mala integración en el cerebro es la causa principal de muchos trastornos psiquiátricos.

Y así, la remodelación del adolescente con su poda que crea un cerebro más diferenciado y su mielinización que conecta estas regiones diferenciadas realmente se trata de crear más integración.

Naturalmente, un área de remodelación no será tan funcional durante el proceso de reconstrucción como lo será más adelante; a veces tenemos que cortar la electricidad o la plomería durante el proceso. Pero a la larga, el cerebro del adolescente dará como resultado habilidades más refinadas, más equilibrio emocional, más percepción y sabiduría, todos procesos resultantes de las habilidades integradoras para crear bienestar interno y salud interpersonal.

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