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Hace algún tiempo di un recorrido para un grupo de estudiantes de quinto grado por la Casa de los Monos en el zoológico de Leipzig, Alemania. Durante la visita, un niño inteligente preguntó: “¿Son los animales capaces de pensar? Nuestro profesor de ética dijo que no podían; están motivados únicamente por reflejos y reaccionan a los estímulos.

Respondí con total convicción: “Tu maestro se equivoca; los animales no solo se comportan por reflejos, sino que pueden, hasta cierto punto, pensar y comprenden mucho sobre su entorno.

Por supuesto, todo depende de cómo defina «pensar». En psicología comparada, los científicos prefieren hablar de «habilidades cognitivas» que se estudian en animales. Queremos saber cómo perciben los animales y qué entienden sobre su entorno.

Por lo general, no llamamos a los animales «inteligentes» o «inteligentes», ya que eso siempre incluye una evaluación. Para ser considerado «inteligente», ¿es más importante saber hacer estadísticas, reconocerse en un espejo o utilizar una herramienta? Definitivamente no quiero juzgar aquí. En este artículo, solo quiero compartir los últimos hallazgos sobre las habilidades cognitivas en el reino animal, algunos de los cuales pueden resultar sorprendentes.

Los delfines usan un espejo para investigar las partes marcadas del cuerpo.

Fuente: Matthias Braun, usado con autorización.

Desde hace algún tiempo, sabemos que los humanos son menos diferentes de los animales de lo que habíamos asumido durante mucho tiempo. Comparativamente hablando, los humanos no son tan increíblemente inteligentes y únicos como siempre pensamos.

Esto puede sorprender o incluso decepcionar a algunas personas, ya que las diferencias entre humanos y animales se han enfatizado durante mucho tiempo, especialmente en el mundo occidental. El filósofo Aristóteles ya había comenzado a hacer esto. Supuso que sólo el hombre es «razonable».

En la concepción del cristianismo, el hombre como imagen de Dios es superior al animal. Posteriormente, René Descartes describió a los animales como máquinas en relación con las cuales solo los humanos tienen alma además del cuerpo. Luego, Hegel señaló las diferencias entre el hombre y el animal. Estaba convencido, al igual que el profesor de ética anterior, que el pensamiento es lo que distingue a los humanos de los animales.

Charles Darwin fue el primer científico que señaló las similitudes entre humanos y animales. Escribió que no existe una diferencia fundamental entre los humanos y los animales superiores en términos de capacidades emocionales, mentales y morales. Entre los científicos, la teoría de la evolución de Darwin fue rápidamente aceptada.

Pero una consecuencia del pensamiento de Darwin se ha debatido en público durante mucho tiempo, a saber, que estamos estrechamente relacionados con los grandes simios. A mediados del siglo pasado, nuestro parentesco con los simios fue ampliamente aceptado. Sin embargo, incluso los científicos todavía creían que el hombre y el mono eran fundamentalmente diferentes.

Por ejemplo, los humanos se consideraban únicos porque fabricaban herramientas. Cuando la primatóloga británica Jane Goodall descubrió en 1960 que los chimpancés creaban sus propias herramientas, esta hipótesis también fue cuestionada. El mentor de Goodall, Louis Leakey, respondió a su observación con un famoso telegrama: «¡Ahora debemos redefinir al hombre, redefinir la herramienta o aceptar a los chimpancés como humanos!»

Hasta el día de hoy, los chimpancés todavía no se consideran seres humanos. Sin embargo, se ha aceptado generalmente que la fabricación de herramientas no es en absoluto solo humana. Y también lo son muchas otras habilidades cognitivas que los científicos han descubierto en el reino animal.

Pero hasta el día de hoy, todavía se enfatizan las diferencias entre humanos y animales. Hace unos años escuché una conferencia sobre el reloj interno en humanos y animales en una conferencia interdisciplinaria. El biólogo conferenciante concluyó su conferencia advirtiendo que podría haber efectos secundarios inesperados si no respetamos nuestro reloj interno.

Un filósofo abrió la discusión con: “Pero somos seres culturales; hemos evolucionado por encima de la biología. Me quedé atónito. Desafortunadamente, perdí la oportunidad de preguntarle si va al baño con regularidad o si tiene relaciones sexuales con su esposa. No hay duda de que los humanos hemos desarrollado una cultura única, pero eso, por supuesto, ¡no significa que ya no estemos sujetos a leyes biológicas!

Ciertamente, el filósofo tiene razón en que no solo somos seres biológicos, sino que también somos moldeados por nuestras culturas. Por supuesto, es cierto que los seres humanos y los animales difieren considerablemente en su forma de vida. Una de las grandes preguntas es cómo evolucionó.

El antepasado común de los humanos y los chimpancés vivió hace solo 6 millones de años. Pero, ¿por qué somos tan diferentes ahora? ¿Será que en este corto período de tiempo, evolutivamente hablando, hayamos re-desarrollado todas esas habilidades cognitivas, que nos permiten hoy construir computadoras y volar a la luna? Probablemente no.

Es mucho más probable que al menos algunas de estas habilidades también se encuentren hasta cierto punto en los animales. Durante mucho tiempo, muchas habilidades se consideraron exclusivamente humanas, pero en los últimos años hemos aprendido que: los pollos recién nacidos pueden calcular, los chimpancés se ayudan entre sí, los loros hablan y los arrendajos lo planean.

Cada semana, nuevos descubrimientos apoyan la idea de que los animales son realmente capaces de pensar.

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