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El envejecimiento es un desafío para los perros y sus dueños.

Fuente: S. McQuillan

Durante las últimas décadas, la investigación ha avanzado drásticamente nuestra comprensión de la naturaleza y la biología del envejecimiento en los seres humanos y nuestros compañeros caninos, según un artículo de revisión publicado en la edición del 7 de junio de 2021 de Frontiers in Veterinary Science. Como señalan los investigadores, la relación entre humanos y perros a menudo enfrenta varios desafíos a medida que los adultos mayores y sus mascotas comienzan a envejecer.

En muchos sentidos, los perros y los humanos envejecen igual, señalan los investigadores. Sabemos mucho más sobre las ramificaciones del envejecimiento en los seres humanos que sobre el envejecimiento en los perros, pero las investigaciones nos muestran que las diferentes formas en que la edad afecta el riesgo de morir son similares. Tanto para los humanos como para los perros, el riesgo de muerte suele ser alto al nacer, se minimiza en la edad adulta temprana y luego comienza a aumentar exponencialmente, dependiendo de los diferentes patrones de enfermedad. Aunque la enfermedad cardíaca es rara en los perros, los cánceres afectan a ambas especies y en ambas el riesgo de desarrollar cáncer aumenta con la edad. Los investigadores también señalan que, dado que los perros comparten nuestro entorno, es probable que estén expuestos a los mismos factores ambientales que pueden aumentar o disminuir nuestra propia probabilidad de una vida larga y saludable. Por qué cualquier edad animal humana o no humana sigue siendo en gran parte un misterio.

Estudios en curso a gran escala, como el Proyecto de envejecimiento del perro (DAP) y el Estudio de por vida de Golden Retriever (GRLS), buscan formas de comprender mejor y ralentizar el proceso de envejecimiento en perros y humanos. Aunque la investigación de laboratorio precedió a estos estudios, estos no son experimentos en perros de laboratorio. Utilizando información proporcionada por dueños de perros interesados, veterinarios y otros «científicos ciudadanos», los investigadores siguen a los perros de compañía a lo largo de sus vidas para determinar el efecto de varios estilos de vida (es decir, la disminución asociada de la edad de los perros de compañía). Investigaciones similares en perros de compañía han demostrado recientemente que todos los perros , independientemente de la raza, el tamaño o el promedio de vida, exhiben patrones similares de cognición, desde la niñez hasta el declive a medida que envejecen.

Los investigadores que se especializan en geociencia (el estudio del envejecimiento biológico) tienen como objetivo comprender y definir mejor los factores genéticos, epigenéticos y ambientales que determinan las tasas individuales de envejecimiento. Aunque la investigación está llena de incógnitas, los científicos predicen que ralentizar el proceso de envejecimiento será, en última instancia, una forma mucho más eficaz de mejorar la calidad de vida y aumentar la esperanza de vida funcional que tratar o incluso curar enfermedades individuales existentes. El objetivo de la investigación traslacional en geociencias (como los estudios mencionados en el párrafo anterior) es desarrollar un modelo canino para retrasar el envejecimiento que podría resultar en investigación humana, y también extender la duración de la vida sana de los propios perros de compañía.

La evidencia confirma, y ​​los dueños de perros saben intuitivamente, que nuestro vínculo con los perros proporciona beneficios tanto físicos como emocionales. Los perros no solo brindan compañía y afecto, sino que también nos mantienen activos física y mentalmente, nos hacen sentir más seguros y nos ayudan a conectarnos y hacernos amigos de los demás. Su empresa puede ser especialmente importante para las personas mayores que pueden ver cómo se reducen sus redes sociales y su sentido de propósito. Los perros les dan a los humanos una razón para levantarse de la cama todas las mañanas y algo positivo que decir, señalan los investigadores. Los amigos caninos proporcionan un importante «puente social» que de otro modo no existiría entre los diferentes miembros de una comunidad.

Los estudios de adultos mayores de 50 años han encontrado que aquellos que pasean a sus perros a menudo no solo tenían más probabilidades de cumplir con los objetivos de ejercicio recomendados, sino que también informan un mejor sentido de comunidad que aquellos que no paseaban a un perro o no tenían un perro de compañía. Los dueños de perros caminaron más rápido y pudieron mantener su velocidad de caminar con el tiempo mejor que los no dueños, un indicador de un mejor equilibrio que es importante para prevenir caídas y mantenerse independientes. Otros estudios han demostrado que la mera presencia de una mascota se asocia con niveles más bajos de presión arterial y un menor riesgo de muerte por un ataque cardíaco.

Se ha demostrado que la soledad, el aislamiento social y vivir solo aumentan en gran medida la probabilidad de muerte prematura. Aunque los estudios sobre el papel de los perros y otras mascotas en el alivio de la soledad general han mostrado resultados mixtos, las personas mayores que tienen contacto regular con perros han informado niveles reducidos de soledad y aumento del funcionamiento mental. Se ha demostrado que las mascotas reducen la depresión después de la pérdida de un cónyuge y disminuyen la inquietud y mejoran el funcionamiento social en personas con demencia.

A pesar de los muchos beneficios probados, la posesión de mascotas disminuye con la edad. Si bien alrededor del 40% de los adultos de 50 a 67 años en los Estados Unidos tienen una mascota, esa cifra se reduce a solo el 9% de los adultos de 68 años o más. Las razones informadas incluyen inconvenientes y carga de trabajo adicional para los ancianos o sus familiares, así como la responsabilidad financiera, la capacidad física y mental para satisfacer las necesidades del animal, las restricciones impuestas por las condiciones de alojamiento de una persona mayor y la preocupación de que el dueño de la mascota se convierta en enfermo o muriendo antes que el perro.

Los investigadores ven muchas oportunidades para abordar estos desafíos y beneficiar las vidas de humanos y perros en el futuro y piden más y mejores estudios y fondos para priorizar los temas de estudio relacionados. Dicen que este tipo de investigación podría ayudar a construir una base de evidencia más sólida sobre el papel de los perros en la vida de los adultos mayores.

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