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Cualquier documental de naturaleza que se precie contiene la escena clásica de dos machos enfrentándose, luchando para establecer quién es el alfa. Estas batallas son importantes: en muchas especies diferentes, la posición en la jerarquía de estatus determina los tipos de recursos y oportunidades que tiene un individuo. Sin embargo, en las sociedades humanas, especialmente en las sociedades modernas, la intimidación física y la agresión generalmente están mal vistas. Pero los humanos han establecido otro camino hacia la cima de la jerarquía de estatus, donde los individuos de menor rango no necesitan ser intimidados para someterse, sino que se someten voluntariamente al individuo de mayor rango.

En ausencia de un daño real o amenazado, ¿por qué un individuo de rango inferior mantendría una jerarquía en la que permanece en un estatus inferior, especialmente cuando los beneficios de un estatus alto son tan claros? En su influyente artículo, Henrich y Gil-White (2001) proponen que en una jerarquía basada en el prestigio, a los individuos percibidos como habilidosos o competentes se les otorgan posiciones privilegiadas de alto estatus en la sociedad, y los individuos de bajo estatus voluntariamente difieren para mantener el oportunidad de aprender de estos actores competentes y de alto estatus. Su modelo ayuda a explicar situaciones en las que las señales tradicionales basadas en el físico contradicen el alto estatus de uno. Por ejemplo, si bien un profesor universitario puede tener un alto estatus en el aula (donde su conocimiento le otorga prestigio), es poco probable que salga victorioso en una pelea de bar (al menos la mayoría de los profesores con los que me he cruzado).

¿Son las jerarquías basadas en el prestigio exclusivas de los humanos?

Fotografía de un mono capuchino de rayas negras usando una piedra para romper una nuez.

Fuente: Allan Hopkins/flickr

Los psicólogos sociales y evolutivos especulan que las jerarquías basadas en el prestigio son exclusivas de los humanos y surgen para abordar el amplio aprendizaje cultural necesario en la sociedad humana. Como apoyo a la idea de que el estatus basado en el prestigio es específico de los humanos, los investigadores se basan en dos suposiciones principales: (1) que el aprendizaje social es mucho más importante en los humanos que en los animales y (2) que las jerarquías de estatus en los animales están efectivamente determinadas por agresión real o amenazada. Pero estas suposiciones pueden no ser completamente precisas. En mi investigación, encontré evidencia en animales tanto de aprendizaje social sofisticado como de jerarquías de estatus que no parecen depender únicamente de la agresión.

En primer lugar, como señalan muchos psicólogos comparativos, el aprendizaje social no es exclusivo de los humanos. Desde codornices hasta ratas y chimpancés, existe amplia evidencia de que los animales aprenden fácilmente de los demás, incluido qué comer, cómo buscar alimento y con quién aparearse. Por ejemplo, los monos capuchinos en Brasil aprenden a usar rocas para abrir nueces, mientras que los monos verdes en Sudáfrica aprenden a dar un tipo de llamada de alarma cuando ven un leopardo y un tipo diferente de llamada de alarma cuando ven una serpiente.

Núcleo cíclico/arte desviado

Fotografía de un viejo búho sabio.

Fuente: CyclicalCore/Deviant Art

En segundo lugar, las jerarquías de dominación entre especies son notablemente complejas y variadas, y las jerarquías no siempre se basan en los resultados de la agresión física real o amenazada. Por ejemplo, en algunos animales, el alto estatus se logra esperando en la fila. En ciertas especies de monos, los machos de estatus inferior ascienden de rango cuando un macho de rango superior muere o abandona el grupo. En este caso, el estatus se correlaciona mejor con la edad y el tiempo pasado en ese grupo social que con los marcadores de destreza física, como el tamaño del cuerpo. En los humanos, la edad se percibe comúnmente como una correlación con el conocimiento y, por lo tanto, se nos enseña a respetar y dar un alto estatus a nuestros mayores. Si edad = conocimiento en humanos, ¿por qué la edad no debería actuar como una señal de conocimiento en animales, especialmente en especies con una tradición de transmisión cultural?

¿Cómo podemos estudiar si los animales tienen jerarquías basadas en el prestigio?

Estudiar la existencia de jerarquías basadas en el prestigio en los animales es difícil. Nuestra definición típica de prestigio requiere saber qué está pensando el actor de bajo estatus para inferir la motivación detrás de su aplazamiento. Cuando se trata de estudiar animales, esto plantea un problema grave, ya que nos vemos obligados a inferir el pensamiento del comportamiento. ¿El individuo de menor rango aplaza (un comportamiento) porque cree que el individuo de alto rango le hará daño (un pensamiento relacionado con el dominio) o porque piensa que el individuo de alto rango puede enseñarle algo (un pensamiento relacionado con el prestigio)?

Debido a que no podemos pedir a nuestros sujetos animales que simplemente nos digan por qué difieren, tenemos que pensar en qué comportamientos podrían diferenciar a un individuo que difiere por intimidación de uno que difiere voluntariamente. Como proponen Henrich y Gil-White (2001), en una jerarquía basada en el prestigio, deberíamos esperar que el actor de bajo estatus inicie contacto, busque proximidad y mantenga la atención hacia el actor de alto estatus. Todos estos comportamientos aumentan la posibilidad de que el actor de bajo estatus esté en condiciones de poder aprender del actor de alto estatus. Por el contrario, en una jerarquía basada en el dominio, el actor de bajo estatus debe evitar el contacto, mantener la distancia y estar alerta (es decir, mirar furtivamente) hacia el actor de alto estatus. Todos estos comportamientos minimizan la posibilidad de que el actor de bajo estatus reciba agresión (o la amenaza de agresión) del actor de alto estatus, pero estos comportamientos también minimizan las oportunidades de aprendizaje.

becchy/pixabay

Fotografía de un mono joven aprendiendo de un mono mayor.

Fuente: becchy/pixabay

Además de estas sugerencias para descubrir los motivos animales, recomendaría que los investigadores adoptaran un enfoque adoptado por quienes estudian la «enseñanza» en animales. En el trabajo clásico de Caro y Hauser (1992), definen la “enseñanza” enfocándose no solo en los tipos de comportamientos que se muestran, sino también en los resultados reales. Por ejemplo, uno de sus criterios es que un alumno debe adquirir una habilidad más rápidamente cuando está en presencia de un maestro que cuando ese alumno está solo.

De manera similar, en una jerarquía basada en el prestigio, esperaríamos que el actor de bajo estatus no solo muestre comportamientos que aumenten el potencial de aprendizaje, sino que también adquiera habilidades o conocimientos reales más rápidamente de lo que lo haría en ausencia del actor de alto estatus. . Al evaluar tanto las manifestaciones conductuales (p. ej., tipos de miradas, si se busca o evita la proximidad) como los resultados (p. ej., si se ha producido o no aprendizaje), podemos concluir con mayor confianza si vemos o no evidencia de un prestigio. jerarquía basada en una especie particular.

¿Qué aprendemos al estudiar si los animales tienen jerarquías basadas en el prestigio?

El estatus social es tan importante en las sociedades humanas. Nuestro estatus social puede dar forma a nuestros resultados y bienestar. El estatus social también da forma a cómo tratamos a los demás y cómo justificamos (o rechazamos) la desigualdad (p. ej., mantener o alterar el statu quo), tendencias que emergen temprano en la infancia humana. Los estudios sobre el desarrollo y la expresión de los prejuicios y la desigualdad a menudo se centran en identidades sociales culturalmente específicas (p. ej., raza, etnia, religión) y sus “ismos” relacionados. Sin embargo, algunos investigadores teorizan que es nuestra tendencia universal a «clasificar» a los individuos y grupos sociales a lo largo de una jerarquía de estatus que subyace al prejuicio y la discriminación hacia las personas y grupos estereotipados como de estatus inferior.

Aunque la investigación con animales puede sentirse muy alejada de estos problemas muy humanos de inequidad y prejuicio, el estudio de los animales puede ayudarnos a identificar cómo los bebés y los niños intentan comprender los aspectos del estatus. Por ejemplo, si los animales, especialmente nuestros parientes primates más cercanos, razonan acerca de las jerarquías basadas en el prestigio y la dominación como tipos de jerarquías cualitativamente diferentes, podemos predecir que esta habilidad es una capacidad evolucionada que surgirá en la infancia o la niñez en los humanos. Por lo tanto, los esfuerzos que nos ayuden a comprender mejor las raíces evolutivas de nuestro sesgo para organizar grupos e individuos jerárquicamente nos acercarán un paso más a descubrir cómo interrumpir los ciclos de inequidad.

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