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Los libros populares sobre la evolución humana nos dicen por qué somos como somos. Gran parte del público recurre a estos libros para traducir la enormidad de la información que surge de la investigación científica en historias accesibles y atractivas que nos informan sobre la naturaleza humana.

Cuando Albert Einstein nos advirtió a todos que “busquemos lo que es, no lo que pensamos que deberíamos ser”, nos pidió que tratáramos con cuidado y escepticismo los informes que nos dicen con seguridad: “Así es como es. Es fácil contar de forma selectiva una historia que atrae pero no refleja la realidad científica. La ciencia popular sobre la evolución humana a menudo hace un gran trabajo al transmitir interpretaciones y perspectivas ideológicamente emocionantes. Pero a menudo esto ofrece al público representaciones incompletas, y a veces tóxicas, de la evolución humana.

El exitoso libro de Yuval Noah Harari, Sapiens, nos dice que los humanos experimentaron una mutación genética y una revolución cognitiva en la imaginación y el excepcionalismo hace 70.000 años y se han convertido en la fuerza dominante en el planeta al superar a otras seis especies humanas. El épico tomo de Stephen Pinker, Los mejores ángeles de nuestra naturaleza, nos dice que nuestro pasado evolutivo estuvo lleno de competencia, violencia y asesinatos, y solo recientemente tenemos los Ángeles de nuestra mejor especie, en una forma eventual. Las democracias liberales occidentales han descubierto cómo para domesticar nuestros demonios internos. Y el libro altamente problemático pero popular de Nicholas Wade, A Troublesome Inheritance, sostiene que la genómica y el proceso y los patrones de la evolución humana explican nuestras historias políticas, económicas y racializadas y apoyan una doctrina racista de segregación.

Están todos equivocados.

Es importante comprender completamente la ciencia de la evolución humana. Ignorar la diversidad, la complejidad, los datos y la profundidad del estudio de la evolución humana no solo es problemático, sino francamente peligroso. En pocas palabras, aquí está la ciencia que falta en los tres libros que mencioné.

1. La evolución del Homo sapiens: los recientes descubrimientos del Homo naledi, la nueva datación del primer Homo sapiens, las primeras apariciones de arte y símbolos, y los datos morfológicos y genéticos muestran que la historia exacta de la evolución humana no es la de una sola emergencia o ventaja competitiva para el Homo sapiens. No hay un solo gen cognitivo (ni siquiera varios) o una sola innovación en el comportamiento o la estructura cerebral que ocurrió hace 60 a 70,000 años (o en cualquier punto de nuestro linaje) que nos hizo quienes somos.

La evolución de los humanos modernos fue complicada, no uniforme, involucró la hibridación (apareamiento e intercambio de información / cultivo) entre muchas de las poblaciones que llamamos «especies» en el registro fósil. Existe una creciente evidencia del compromiso mutuo de muchos tipos diferentes de grupos humanos a lo largo de nuestra historia, y los últimos 300.000 años han sido particularmente complicados.

Ni siquiera sabemos si una parte completa de lo que pensamos que era una parte esencial de los restos culturales humanos fue hecha por Homo sapiens … podría ser el Homo naledi de cerebro mucho más pequeño que acecha detrás. Sabemos que los neandertales hicieron joyas asombrosas, complicadas herramientas de piedra y estructuras construidas dentro de cuevas. También sabemos que tener herramientas hipercomplejas y arte materialmente robusto no es una indicación de humanidad, como no lo hacen muchos grupos humanos contemporáneos. A menudo, la complejidad humana se expresa también en otras áreas de la vida social y cognitiva, como contar historias, hacer dibujos temporales en la arena y tener complicados sistemas de uso y gestión de la tierra.

Los humanos modernos no somos el producto de una nueva mutación, una capacidad específica para eclipsar y destruir a nuestros rivales, o incluso a cuerpos y genomas que se distinguen claramente de muchas poblaciones humanas del pasado. La diversidad en apariencia, comportamiento y creencias parece ser la norma tanto en el pasado humano como en el presente. Dados los patrones de conflicto global de hoy, los problemas de diversidad y los conflictos culturales, esta descripción más precisa y complicada del pasado podría ser una idea importante.

2. La evolución de la guerra y la violencia: a pesar de las afirmaciones populares, no hay datos arqueológicos o fósiles concretos que ofrezcan pruebas claras de que la guerra está profundamente arraigada en el pasado humano. Este punto se discute mucho, pero los datos están disponibles y hay innumerables buenos debates y discusiones disponibles sobre el tema. Se podría argumentar que el jurado aún está deliberando, que simplemente no tenemos los datos todavía, pero nada en los datos que tenemos respalda la idea de que hay evidencia arqueológica profunda de la guerra, o evidencia genética de violencia, como un factor central. factor modelo que explica el éxito evolutivo humano.

En cuanto a la afirmación de que nuestra relación con la violencia ha mejorado en los últimos miles de años … hay innumerables artículos y revisiones de pares que demuestran que esto solo es cierto si se adopta una visión muy firme, estrecha y selectiva sobre lo que constituye la violencia. Las muertes en combate no son el único tipo de violencia letal, ni la muerte es la única forma de medir el impacto, la importancia y el alcance de la violencia. El sufrimiento también importa.

Pero la guerra y la violencia son factores muy reales e importantes para los seres humanos de hoy. Y lo han sido durante miles de años. Comprender el surgimiento de la guerra y los patrones de violencia en la historia de la evolución humana es esencial para comprender la humanidad actual y gestionar nuestras capacidades de inmensa violencia y destrucción. Ignorar los datos reales y los modelos de registro evolutivo no nos dará la información que necesitamos para enfrentar los desafíos contemporáneos.

3. Historia evolutiva y raza: La discusión de la raza y la sociedad en nuestro pasado profundo y en el presente ha sido revisada en innumerables ocasiones en la literatura científica, pero sigue siendo ignorada por gran parte del público y demasiados escritores científicos. Toda la evidencia arqueológica del ritmo y los patrones de las principales innovaciones tecnológicas y culturales de los seres humanos y nuestros antepasados, los patrones genéticos reales y la distribución de la variación biológica en las poblaciones humanas hoy y en el pasado, y la cultura histórica en todo el Homo sapiens durante decenas de miles de años. refutar claramente las afirmaciones sobre las divisiones raciales en los seres humanos modernos y su relación con nuestro comportamiento, la biología y la historia de la civilización.

No es necesario entrar en el debate sobre raza y racismo para refutar las afirmaciones de que los modelos de evolución humana están vinculados a las categorías «europeo», «asiático» y «africano». Incluso una breve evaluación de la ciencia biológica evolutiva y contemporánea proporciona una comprensión mucho más sólida y basada en datos de la variación humana, la similitud y la diferencia, y proporciona un mejor contexto para tratar las relaciones raciales y los problemas asociados que nos preocupan. enfrentando hoy.

A pesar de su naturaleza a menudo entretenida, muchos libros populares se equivocan sobre la ciencia de la evolución humana y, por lo tanto, engañan al público sobre lo que sabemos, lo que no sabemos y por qué es importante. Hágase un favor: nunca tome estas declaraciones al pie de la letra. No se conforme con lo simple. Investigue los datos y acepte la complejidad. El conocimiento es poder.

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