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La enfermedad de Alzheimer (EA) es la causa más común de demencia en adultos mayores. Los enfoques actuales de tratamiento incluyen inhibidores de la colinesterasa como el donepezil y el antagonista del receptor NMDA memantina, ejercicio, regulación de la presión arterial e intervenciones psicosociales. Varios equipos de investigación actualmente están explorando el desarrollo de anticuerpos que ataquen el beta-amiloide o influyan en el nivel de tau. Estos dos químicos cerebrales están involucrados en la fisiopatología de la EA.

Un enfoque muy diferente para el tratamiento de la EA se describe en un provocativo artículo de Giacomo Koch y sus colegas en la revista Brain. Examinaron el efecto de la estimulación magnética transcraneal repetitiva (rTMS) dirigida a un área específica del cerebro, el precúneo, en la progresión de los síntomas de la EA. La TMS repetitiva puede ser útil para tratar la depresión; el estudio actual sugiere que la rTMS también puede ser eficaz en el retraso cognitivo y el deterioro funcional en personas con demencia muy leve.

El estudio fue un estudio aleatorizado, doble ciego, con control simulado de 24 semanas realizado en Italia. Los pacientes eran elegibles para el estudio si tenían un diagnóstico establecido de la enfermedad de Alzheimer, puntuaban en un rango predeterminado en varias escalas comunes de clasificación de demencia y tenían evidencia de patología de Alzheimer en su líquido cefalorraquídeo (LCR). Todos habían estado tomando medicamentos inhibidores de la colinesterasa durante al menos 6 meses y mantuvieron este tratamiento durante el protocolo de rTMS. Los pacientes fueron excluidos si tenían antecedentes de accidente cerebrovascular o convulsiones, otro trastorno neurodegenerativo, trastorno psicótico u otra contraindicación para el uso de TMS.

La mitad de los pacientes (25) recibieron un curso de rTMS y la mitad recibió rTMS simulada, lo que significa que se siguió un protocolo idéntico excepto que la corriente no pasó a través de la bobina de TMS. Los investigadores estimularon un área del cráneo que está más cerca de una región específica del cerebro llamada precuneus. Esta región es una parte esencial de un sistema cerebral funcional conocido como red de modo predeterminado. Se sabe que el precúneo está involucrado en los primeros cambios patológicos asociados con la EA. Tres personas en el grupo de rTMS y dos personas en el grupo de tratamiento simulado interrumpieron el tratamiento. Ambos brazos de tratamiento fueron bien tolerados y algunos pacientes experimentaron efectos secundarios leves que se resolvieron rápidamente.

El protocolo rTMS utilizado en este estudio se basó en un trabajo anterior. Los participantes recibieron tratamientos de 20 minutos 5 días a la semana durante las primeras dos semanas seguidos de tratamientos semanales durante las 22 semanas restantes. La medida de resultado primaria fue el cambio en la puntuación de la suma de cajas de la escala de calificación de demencia clínica (CDR) desde el inicio (semana 0) hasta la semana 24. Las seis áreas evaluadas por esta escala son la memoria; orientación; juicio y resolución de problemas; actividades de la comunidad; hogar y pasatiempos; y cuidado personal. Además, los cambios cognitivos se midieron mediante una prueba de uso común conocida como Escala de Evaluación de la Enfermedad de Alzheimer-Subescala Cognitiva (ADAS-Cog), así como el Mini-Examen del Estado Mental (MMSE). Las actividades cotidianas se midieron mediante una batería común de preguntas conocida como la escala de Actividades de la Vida Diaria del Estudio Cooperativo de la Enfermedad de Alzheimer. Los evaluadores desconocían las asignaciones de los grupos de tratamiento de los pacientes.

Los resultados del estudio fueron alentadores. La puntuación de CDR-Sum of Boxes se mantuvo estable en el grupo de rTMS mientras que cayó una media de 1,4 puntos en los que recibieron Sham TMS. Esta es una diferencia clínicamente relevante. De manera similar, los otros dos puntajes de las pruebas cognitivas (ADAS-Cog y MMSE) se mantuvieron estables en el grupo de rTMS mientras que cayeron significativamente en el grupo de tratamiento simulado. El efecto de la rTMS en las puntuaciones de las actividades de la vida diaria (ADL) también fue impresionante. Las puntuaciones de ADL se mantuvieron estables o mejoraron ligeramente en el grupo de rTMS, pero cayeron significativamente (más de 7 puntos) en el grupo de rTMS simulado.

Este es un estudio importante, aunque temprano, en una pequeña muestra de pacientes durante un período relativamente corto (24 semanas). Estos resultados deben ser replicados por otros investigadores en estudios más grandes, multicéntricos, aleatorizados, doble ciego y controlados con placebo. También deben abordarse los problemas relacionados con la frecuencia de dosificación de rTMS, los parámetros de estímulo y la duración del tratamiento. ¿Se mantendrían estables los síntomas más allá de las 24 semanas sin tratamiento adicional? ¿Sería útil continuar con los tratamientos? Si es asi, por cuanto tiempo?

Si estos resultados pueden replicarse y extenderse en ensayos grandes y bien diseñados, los enfoques que involucran rTMS pueden representar un avance importante en el tratamiento de los síntomas de la enfermedad de Alzheimer. Si tiene éxito, será necesario abordar los problemas relacionados con la disponibilidad y la escalabilidad del enfoque TMS. El tiempo y más estudios lo dirán.

Eugene Rubin, MD, Ph.D. y Charles Zorumski, MD coescribieron esta publicación.

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