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En las décadas de 1940 y 1950, siempre se consideró que la esquizofrenia era culpa de la madre. Clínicos como Frieda Fromm-Reichmann y Harry Stack Sullivan vieron la esquizofrenia como una huida del dolor del «rechazo materno».

culpar a la madre

Es natural, pensaron, que un niño enfrentado a tanto rechazo se retire a un mundo privado de delirios y alucinaciones.

Fromm-Reichmann acuñó la frase «madre esquizofrenogénica», que rápidamente se convirtió en un eslogan para los médicos. Casi al mismo tiempo, el investigador del autismo Leo Kanner acuñó la frase «madre refrigeradora» para explicar el retraimiento social que observó en los niños con autismo.

En este clima intelectual, la madre del paciente, e incluso la familia en su conjunto, a menudo experimentaban una culpa y un dolor insoportables.

Durante la “revolución biológica” de la década de 1970, muchas familias y médicos dieron un suspiro colectivo de alivio. La revolución biológica consistía en buscar enfermedades genéticas y cerebrales que causaran enfermedades mentales. Dejamos de culpar a las familias por la esquizofrenia.

Cincuenta años después, aún no se ha encontrado el escurridizo “gen de la esquizofrenia”, y los investigadores ven cada vez más la teoría del “desequilibrio químico” de la depresión como, en el mejor de los casos, una pequeña pieza de un rompecabezas.

Hoy en día, muchos investigadores aceptan un modelo de esquizofrenia de “doble golpe” en el que los genes por sí solos no causan la esquizofrenia, sino una interacción compleja de factores genéticos y ambientales. Pero una vez que admitimos el papel del medio ambiente, nos vemos obligados a considerar, una vez más, a la familia. Un pilar de esta investigación es la investigación de la “emoción expresada”.

Fuente: Monstera/Pexels

emoción expresada

La emoción expresada es una medida del tono emocional del entorno familiar. Podrías pensar que una “emoción muy expresada” es algo bueno, pero en esta investigación no lo es. Las tres marcas de emoción expresada son la crítica, la hostilidad y la implicación emocional excesiva:

  • Crítica: cuando la persona vulnerable se enfrenta a la desaprobación por lo que hace.
  • Hostilidad: cuando la persona se siente desaparecida por lo que es.
  • Sobreimplicación emocional: cuando la familia muestra una preocupación excesiva por el bienestar de la persona, lo que puede enviar el mensaje de que no puede con el mundo.

El psiquiatra George Brown lanzó una investigación sobre «emociones expresadas» en la década de 1960 en Inglaterra. Su experimento fue simple. Alrededor de 100 pacientes con esquizofrenia fueron dados de alta de un hospital, muchos a sus familias. Brown y sus colegas entrevistaron a la familia y al paciente por separado antes del alta y luego clasificaron la «emoción expresada» de la familia: ¿alta o baja? Su hipótesis era que los pacientes que regresan a familias con “muchas emociones expresadas” tienen más probabilidades de recaer, según lo medido en parte por las readmisiones hospitalarias.

Aunque su estudio fue pequeño y sus medidas bastante toscas, la corazonada básica de Brown se ha confirmado repetidamente durante más de 50 años. Dos metanálisis, publicados en 1994 y 1998 (véanse las referencias) confirman que una gran emoción expresada es un «predictor significativo y sólido» de recaída.

El trabajo más reciente, en gran parte encabezado por Preethi Premkumar, psicóloga de la Universidad de South Bank de Londres, ha ampliado nuestra comprensión del impacto de la emoción expresada. No se trata solo de una recaída. Su trabajo también muestra un vínculo entre la emoción expresada y la esquizotipia, una medida del riesgo de esquizofrenia. Una gran emoción expresada también puede afectar los niveles de depresión e ira en las personas con esquizofrenia.

La emoción expresada y el juego de la culpa

¿Son estos estudios infalibles? Como todo en la ciencia, las personas pueden desafiar sus méritos. Una preocupación es con la medición. Seguramente, dividir a las familias en emociones expresadas “altas” y “bajas” es demasiado simplista para captar el rango y la complejidad de los lazos emocionales familiares.

Otra preocupación es su validez transcultural. La mayoría de los estudios se han realizado en poblaciones «EXTRAÑAS» («occidentales, educadas, industrializadas, ricas, democráticas»). Tratar de medir la emoción expresada en otras culturas crea problemas de interpretación.

Por ejemplo, un estudio realizado en Chandigarh, India, no encontró correlación entre el “sobreinvolucramiento emocional” y la recaída. Los autores sugieren que la diferencia se debe a las actitudes culturales sobre los límites personales. Lo que cuenta como un interrogatorio intrusivo para un neoyorquino podría parecer una preocupación amistosa en Chandigarh.

Algunos podrían preocuparse de que el estudio de la emoción expresada pueda promover más culpa y vergüenza entre los miembros de la familia, en lugar de aliviarla.

Los científicos sociales nos advierten sobre cómo el estudio del desarrollo humano puede conducir a un «juego de culpas» que se dirige de manera desproporcionada a las mujeres. Por ejemplo, la investigación sobre el impacto de las interacciones materno-fetales en los trastornos mentales podría interpretarse como un ataque a las madres.

Pero el punto aquí no es inducir más culpa y vergüenza. Como sé por experiencia propia, tener un ser querido con esquizofrenia u otro trastorno mental grave puede ser abrumador, agotador e incierto. Puede crear una mezcla de sentimientos intensos como lástima, culpa e ira.

La clave no es más vergüenza y culpa, sino asesoramiento y educación. Las guías de práctica clínica recomiendan universalmente el asesoramiento familiar para las familias de las personas con esquizofrenia. Programas como el Programa de Terapia Cognitivo Conductual para la Psicosis Temprana en Grupo y Familia, con sede en la ciudad de Nueva York, están especialmente diseñados para trabajar con las personas y sus familias para mejorar sus vidas.

En el fondo, la investigación sobre las emociones expresadas consiste en reconocer que la familia es una parte integral de la recuperación. Muestra cómo las familias pueden mejorar la forma en que se comunican para que sus seres queridos se sientan valorados y apreciados.

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