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¿Alguna vez te has sorprendido al descubrir que hiciste algo sin pensar en ello? ¿Alguna vez has notado que te sientes triste o feliz, pero no sabes por qué?

En 1990, el médico y neurocientífico Paul MacLean proporcionó una posible explicación de este fenómeno en su libro, El cerebro trino en evolución. Si bien los científicos ahora saben que algunos detalles pueden estar equivocados, sigue siendo un concepto útil. La idea es que nuestro cerebro humano se compone de tres partes:

1. El cerebro reptil, formado por el núcleo gris central (estriado) y el tronco encefálico, está involucrado en los impulsos primitivos relacionados con la sed, el hambre, la sexualidad y la territorialidad, así como en los hábitos y la memoria procedimental (como poner tus llaves en el mismo lugar todos los días sin pensarlo ni andar en bicicleta).

2. El cerebro paleomamífero (mamífero viejo), que incluye el hipotálamo, el hipocampo, la amígdala y la corteza cingulada, es el centro de nuestra motivación, emociones y memoria, incluidos comportamientos como la paternidad.

3. El cerebro neomammal (nuevo mamífero), formado por la neocorteza, posibilita el lenguaje, la abstracción, el razonamiento y la planificación.

Las rutinas automáticas que hemos aprendido con el tiempo sin pensar en ello, como jugar al tenis o incluso conducir, las realizan en gran parte nuestros cerebros reptiles. Entonces, cuando estamos conduciendo y, al mismo tiempo, inmersos en una conversación con un amigo, podemos encontrar que hemos conducido a algún lugar sin recordar cómo lo hicimos; esto se debe a que el cerebro reptil era el que conducía la mayor parte del tiempo.

A veces, algo de lo que no somos conscientes, como un olor en particular, puede desencadenar una emoción compleja por razones que nuestra mente consciente no puede comprender. Esto puede suceder porque el cerebro paleomamífero procesó el olor, recuperó un recuerdo relacionado con el olor y desencadenó la emoción relacionada con esa experiencia. Es solo una vez que nuestro cerebro neomammal se da cuenta del olor y la memoria que comprendemos nuestra emoción. Por ejemplo, es posible que se encuentre en un restaurante y de repente sienta una abrumadora sensación de tristeza que no puede comprender. Solo después de reflexionar te das cuenta de que la mujer de la mesa de al lado lleva el mismo aroma que tu mejor amiga, que falleció el año pasado.

En mi trabajo como neuróloga e investigadora cognitivo-conductual, el concepto de cerebro trinitario a menudo me ayuda a comprender lo que les sucede a mis pacientes. La mayoría de las enfermedades cerebrales de mis pacientes, como la enfermedad de Alzheimer, afectan los cerebros paleomamíferos y neomamíferos, dejando el cerebro reptil relativamente intacto. Este patrón de daño cerebral ayuda a explicar muchas situaciones:

“Sé que la abuela tiene la enfermedad de Alzheimer, pero ¿cómo puede recordar cómo tocar el piano cuando no puede recordar mi nombre? «

La memoria consciente y la denominación ocurren en los cerebros paleomamíferos y neomamíferos, mientras que las actividades procedimentales, como tocar un instrumento musical, ocurren en el cerebro reptil.

«Mi padre siempre ha sido un hombre educado y gentil, pero debido a que ha desarrollado demencia, toma la comida de otras personas y puede golpear a alguien para salirse con la suya».

Nuestros cerebros neomamíferos y, en particular, nuestros lóbulos frontales, gobiernan nuestro comportamiento, inhibiendo los impulsos primitivos de nuestro cerebro reptil cuando no son socialmente apropiados. Cuando la demencia de Alzheimer se encuentra en la etapa moderada o severa, el cerebro neomammal se deteriora hasta el punto de que ya no puede regular el cerebro reptil, por lo que se tienen en cuenta los impulsos e impulsos primitivos.

Debido a que los lóbulos frontales de los neomamíferos son los reguladores primarios del cerebro reptil, cuando un paciente llega a mi consultorio y la familia me dice que los primeros problemas que ocurrieron fueron comportamientos socialmente inapropiados, como pedirle a la hijastra actos sexuales (un ejemplo real), Me preocupa la presencia de una enfermedad que afecta a los lóbulos frontales, como la demencia frontotemporal.

Dado que se necesitaron 10 millones de años de evolución para desarrollar nuestro neocórtex, nuestro cerebro neomamífero, ¿por qué parece fallar tan a menudo en individuos normales? ¿Por qué escuchamos con tanta frecuencia que los políticos y las celebridades actúan según sus impulsos e impulsos primitivos y cometen actos horribles?

La respuesta es una respuesta que cualquier niño pequeño puede darte: todos podemos hacer una elección, una elección en cuanto a si vamos a ceder a los impulsos y deseos primitivos de nuestro cerebro reptil o, en cambio, utilizar nuestro neocórtex. Para controlar ellos. .

© Andrew E. Budson, MD, 2017, todos los derechos reservados.