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Muchas personas se sienten reconfortadas y comprendidas por los animales. En este sentido, se comunican con ellos. Sin embargo, lo que no pueden hacer es hablar con un animal. Si bien todos los animales, incluidos nosotros, se comunican, solo los humanos usan el lenguaje para hacerlo. Hace que el idioma sea especial. Para apreciar cómo, piense en lo que significa conocer el idioma:

Charles Darwin, 1868

Fuente: Wikimedia Commons

  • Todos los humanos pueden nombrar cosas. Ningún animal puede hacerlo.
  • Todos los humanos conversan, turnándose para hablar y escuchar. Ningún animal puede hacerlo.
  • Todos los humanos pueden crear oraciones. Ningún animal puede hacerlo.

Estas características del lenguaje son universales. Lo que está menos claro es cuándo y cómo nació el lenguaje. Hay dos escuelas de pensamiento sobre este tema. El punto de vista bíblico, que no examinaré aquí, afirma que el lenguaje fue creado simplemente. La visión más moderna es que el lenguaje ha evolucionado.

La evolución del lenguaje es un problema que los biólogos, filósofos, psicólogos y lingüistas han debatido desde Darwin. Todavía no hay acuerdo sobre qué características del lenguaje se han seleccionado de la comunicación animal. Las señales de los animales varían, pero el número producido por una especie es reducido, rara vez más de una docena. Las señales de los animales tampoco se aprenden y no son conversacionales. Hasta hace poco, estas brechas entre la comunicación animal y el lenguaje parecían demasiado grandes para cerrarse.

Este blog describirá un nuevo enfoque de la evolución del lenguaje. Se diferencia del de Noam Chomsky, el lingüista más eminente del mundo, cuyo énfasis está en la gramática. En lugar de gramática, me centraré en las palabras. ¿Por qué palabras? Desde un punto de vista evolutivo, las palabras son tan diferentes de cualquier forma de comunicación animal como de cualquier gramática. Por tanto, son el primer paso inevitable hacia el lenguaje.

Wikimedia Commons

Noam Chomsky, 2004

Fuente: Wikimedia Commons

La mayoría de los lingüistas, incluido Chomsky, están de acuerdo en que las palabras evolucionaron antes que la gramática. Sin embargo, Chomsky ha pasado la mayor parte de su carrera tratando de descubrir una «gramática universal» que pueda generar cualquiera de los más de 6.000 idiomas hablados por la gente. Este es un objetivo admirable, pero parece haber minimizado el hecho de que las palabras son necesarias para producir lo que él veía como la característica esencial del lenguaje: la capacidad de crear un número innumerable de significados a partir de un número finito de palabras. Sin palabras, estos significados no se pueden crear.

Chomsky aplicó recientemente la teoría de la evolución al lenguaje postulando una mutación que produjo la gramática universal hace unos 100.000 años. Las mutaciones, junto con la selección natural, son los dos mecanismos básicos de la evolución. Sin embargo, existe un problema evidente con la hipótesis de Chomsky. Una mutación específica para la gramática sería, en orden de magnitud, la mayor mutación que jamás haya ocurrido.

Un problema más serio es que una mutación gramatical no puede explicar las palabras. Para eso, tendríamos que solicitar más de 6000 mutaciones, ¡una para cada uno de los idiomas que usa la gente! Sería un poco exagerado. Todavía nos queda el rompecabezas, ¿cómo puede la selección natural explicar las palabras?

Exploro esta división entre la comunicación animal y el lenguaje en un libro que se publicará el próximo mes, Por qué los chimpancés no pueden aprender el lenguaje y solo los humanos pueden. Las razones por las que los chimpancés no pueden aprender el idioma y los humanos son dos caras de la misma moneda. Los chimpancés no pueden aprender que las cosas tienen nombres; los humanos pueden.

Irónicamente, el descubrimiento de que los chimpancés no pueden nombrar las cosas es el resultado de los intentos de varios psicólogos de desafiar a Chomsky al mostrar que los chimpancés, nuestros parientes vivos más cercanos, pueden crear oraciones. Para sortear las limitaciones articulatorias del tracto vocal de los chimpancés, algunos proyectos, incluido el mío, han intentado capacitar a los chimpancés para que aprendan los conceptos básicos del lenguaje de señas estadounidense, un lenguaje natural utilizado por cientos de miles de personas sordas. El tema de mi proyecto, Nim Chimpsky (que se muestra conmigo en el inserto), fue planteado y enseñado por un grupo de profesores de lengua de signos en la ciudad de Nueva York hasta la edad de cinco años. Otros proyectos han intentado enseñar a los chimpancés a aprender el lenguaje utilizando símbolos visuales arbitrarios.

Susan kuklin

Nim con Herbert Terrace, 1975

Fuente: Susan Kuklin

Todos estos proyectos han fracasado. En el caso del lenguaje de señas, los análisis de cintas de video de chimpancés que firmaban con sus maestros revelaron que los maestros inducían inadvertidamente señales que predijeron que haría el chimpancé. Estas indicaciones ocurrieron una fracción de segundo antes de que el chimpancé firmara. Mi investigación mostró que los maestros de Nim señalaron señales que parecían espontáneas. Explico esto en un libro anterior, Nim: A Chimpanzee Who Learned Sign Language.

En el caso de los símbolos visuales, las secuencias producidas por los chimpancés podrían explicarse como memorización de memoria, como las secuencias que se utilizan para ingresar una contraseña cuando se saca dinero de un cajero automático. Lo que estas rachas tienen en común es que fueron motivadas por la recompensa. Claramente no son conversacionales. Las solicitudes de recompensas son una pequeña parte del vocabulario humano. Si tales solicitudes fueran todo lo que un niño aprendiera, nunca aprendería el idioma. La moraleja de los experimentos del «lenguaje de los monos» es que no tiene sentido enseñar a un chimpancé a producir oraciones si ni siquiera puede aprender a usar palabras.

Mi libro también describe algunas pistas intrigantes sobre el origen de las palabras que han resultado de descubrimientos recientes de paleoantropólogos y psicólogos del desarrollo. A partir de su estudio de los fósiles, los paleoantropólogos han sugerido que un antepasado reciente, el Homo erectus, produjo las primeras palabras. La investigación sobre el desarrollo infantil ha identificado la comunicación emocional y cognitiva no verbal entre un bebé y sus padres que son precursores necesarios de sus primeras palabras. Como describiré en un futuro blog, estas relaciones son exclusivamente humanas.

El lenguaje ha sido un obstáculo para la teoría de la evolución durante más de 150 años. Ahora que hemos simplificado este problema al identificar las habilidades necesarias para el aprendizaje de idiomas, podemos comenzar a ver que estas habilidades evolucionan a partir de la comunicación animal. Continuaré con este tema en mi próximo blog, que discutirá la diferencia entre las señales de los animales y las palabras.

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