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El altruismo, y en particular lo que podríamos llamar «altruismo extraordinario», ha desconcertado durante mucho tiempo a muchas áreas de la ciencia, incluidas la biología, la psicología y la economía. La pregunta central es: ¿por qué un humano se comportaría de manera altruista, especialmente para arriesgar su vida o soportar el dolor por alguien que ni siquiera conoce?

Existe un acuerdo general entre los científicos de que la función del altruismo es en parte promover la supervivencia de nuestros genes (siendo amables con los padres) y en parte permitir el intercambio de favores (obteniendo ayuda en otro momento si la necesitamos). Sin embargo, un altruismo más extremo sigue siendo algo confuso porque no satisface ninguna de estas explicaciones. Por lo tanto, Abigail Marsh, Ph.D., y sus colegas de la Universidad de Georgetown se propusieron determinar si los cerebros de los altruistas extremos podrían exhibir diferencias observables de otros cerebros y, en particular, si esas diferencias podrían ser opuestas a las observadas en el cerebro. psicópatas.

Resulta que sí. El Dr. Marsh y su equipo utilizaron resonancias magnéticas estructurales y funcionales para comparar las amígdalas de los altruistas extraordinarios (donantes de riñón altruistas que se ofrecieron como voluntarios para donar un riñón a una persona anónima y no relacionada) con los que no son altruistas extraordinarios, así como cerebros psicopáticos. , que se comportan de manera opuesta como alguien altruista, mostrando poca empatía o ganas de hacer algo que no les beneficia. La amígdala es una parte del cerebro que desempeña un papel principal en el procesamiento de la memoria, la toma de decisiones y las respuestas emocionales.

Lo que el Dr. Marsh y sus colegas descubrieron es que los altruistas extraordinarios tienen amígdalas derechas mucho más grandes y que, de hecho, es lo contrario del cerebro de los psicópatas, incluidas las amígdalas derechas, según informes. Estudios previos, son más pequeños que el promedio.

Este estudio es interesante porque sugiere que el altruismo extraordinario representa un extremo de un continuo de benevolencia, con la psicopatía en el otro extremo. También apoya la posibilidad de una base neuronal para el altruismo extraordinario y para el altruismo en general. En otras palabras, todos nacemos, en mayor o menor grado, programados para ser amables con los demás. Y aunque el estímulo de nuestra educación ayudará a reforzar esta propensión, parte de nuestra «bondad» es con lo que nacemos.

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