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Fuente: Matthew J. Sharps

El estrés agudo puede ser devastador. Una sola instancia de estrés extraordinario a veces puede producir PTSD (APA, 2022). Las tensiones agudas, relativamente a corto plazo, no deben tomarse a la ligera, especialmente cuando son extremadamente severas.

Sin embargo, el estrés crónico, o el estrés durante períodos prolongados, generalmente es mucho peor para nosotros. El estrés crónico es un riesgo laboral para los agentes del orden, los bomberos y otros socorristas, y puede provocar problemas digestivos importantes, reducción de la respuesta inmunitaria, condiciones cardiovasculares peligrosas y otros resultados potencialmente devastadores (p. ej., Sharps, 2022). Pero ¿por qué es esto? Dado que el estrés crónico es un concomitante inevitable de la vida, ¿por qué nuestros cuerpos y mentes están tan mal preparados para lidiar con él?

Muchos lectores de BlogDePsicología están familiarizados con la respuesta humana de lucha o huida. Esta es nuestra respuesta fisiológica a los principales factores de estrés, mediada por la actividad del hipotálamo, la glándula pituitaria y las glándulas suprarrenales. Esta respuesta al estrés, tanto aguda como crónica, implica una mayor frecuencia respiratoria y cardíaca, vasodilatación de muchos vasos sanguíneos y reducción de los recursos sanguíneos en algunos centros cerebrales, especialmente en la corteza prefrontal, la sede de gran parte de nuestro pensamiento. Bajo estrés, simplemente no vamos a ser tan brillantes como lo somos normalmente.

La respuesta de lucha o huida puede ser devastadora. Entonces, ¿por qué, desde el punto de vista de la psicología biológica, se tolera esta respuesta en nuestro cuerpo?

La respuesta es relativamente sencilla. La respuesta humana de lucha o huida nos otorga mayor resistencia y mayor fuerza física: atributos necesarios para luchar o huir del peligro. Es una compensación; las desventajas de la respuesta de lucha o huida son desafortunadas, pero se toleran biológica y psicológicamente al servicio de la supervivencia.

Pero, ¿por qué el estrés crónico es mucho peor para nosotros que el estrés agudo?

Las habilidades mejoradas para luchar o huir fueron de gran utilidad en el mundo antiguo. Si estabas lidiando con un tigre dientes de sable o un Cro-Magnon con un garrote, correr o pelear estaban entre tus mejores apuestas. Pero en el mundo moderno, fuera de las escenas del crimen, la guerra y algunas otras situaciones que enfrentan las fuerzas del orden, los bomberos y otros socorristas, estas respuestas sobrecargadas no son exactamente óptimas. Es poco probable que salir corriendo de una reunión corporativa estresante resulte en un ascenso. En la corte, es poco probable que golpear a un abogado contrario en la cabeza con su copia de Blackstone influya en el caso a su favor. El mundo moderno ha puesto límites a la eficacia de la respuesta de lucha o huida que nuestros antepasados ​​nunca soñaron.

La psicología moderna, correctamente, generalmente se enfoca en nuestro comportamiento actual en el mundo moderno. Sin embargo, es importante darse cuenta de que nuestra psicología moderna tiene sus raíces en nuestro pasado evolutivo. Encontramos, por ejemplo, que nosotros, como personas modernas, llevamos con nosotros habilidades endógenas para aprender huellas de animales con gran eficiencia e incluso para evitar asesinos en serie basados ​​en señales no verbales que aparentemente están presentes en sus ojos (Sharps et al., 2002, 2019).

Entonces, nuestras mentes se desarrollaron en parte en el mundo antiguo, el mundo del hielo, los mamuts y los gatos con dientes de sable. En ese mundo, nuestros ancestros cazadores-recolectores experimentaron estrés, por supuesto, y parte del mismo fue ciertamente crónico o de largo plazo. Sin embargo, muchas tensiones importantes en su mundo tendían a ser agudas, terminadas en unos pocos minutos, horas o días como máximo. Los salvajes 30 segundos de arponear a un animal grande, o incluso los dos días de seguirlo a través de una sabana infestada de perros salvajes africanos, el estrés era con frecuencia intenso, pero a menudo a corto plazo.

Nuestros ancestros se enfrentaron por primera vez a estos factores estresantes agudos a corto plazo cuando eran jóvenes, todavía en edad reproductiva. Estos jóvenes tenían que estar preparados para lidiar con factores estresantes agudos; los adolescentes que tenían que luchar contra un oso de cara corta con una lanza o que de repente se enfrentaban a una cobra que escupe escupiendo escondida en un arbusto de bayas tenían que responder adecuadamente. Si no podían, no sobrevivían a sus años reproductivos y, en vista de las edades muy tempranas en las que los pueblos antiguos asumían responsabilidades adultas, es posible que ni siquiera entraran en esos años.

Cualquier atributo psicológico o fisiológico respaldado por nuestros genes nos fue transmitido por nuestros antepasados ​​durante sus años reproductivos. Si ese atributo específico fue tan horrible que los mató antes de que se reprodujeran, simplemente no se nos ocurrió. Esta es probablemente una de las principales razones de nuestra capacidad relativamente fuerte para responder a la mayoría de las tensiones agudas. Nuestros antepasados ​​tenían que ser relativamente buenos para lidiar con factores estresantes agudos durante sus años reproductivos y, como resultado, nos transmitieron esas habilidades.

Sin embargo, el estrés crónico, o el estrés a largo plazo, no suele matarnos cuando somos lo suficientemente jóvenes para reproducirnos. Las condiciones médicas que engendra generalmente nos matan en la vejez después de que ya no somos capaces de reproducirnos; capacidades de afrontamiento relevantes, por lo tanto, tenían menos posibilidades de entrar en nuestro genoma moderno.

Esto es, por supuesto, teórico; sin una máquina del tiempo, no podemos probarlo. Pero el hecho es que aparentemente nunca nos adaptamos bien al estrés crónico. El estrés de 20 años en la calle haciendo cumplir la ley, o de 20 años luchando contra incendios forestales, o de un mal matrimonio de 20 años seguido de dos años de trámites de divorcio: estos factores estresantes crónicos, como los del pasado distante, tienden a llevar nos fuera mucho después de que terminen nuestros períodos reproductivos típicos.

Por supuesto, hay otras razones posibles para que no nos adaptemos bien al estrés crónico. Pero el hecho es que no somos muy buenos lidiando con eso. Esto destaca la necesidad crítica de conciencia psicológica y atención psicológica adecuada cuando experimentamos estrés crónico.

Las fuerzas del orden, los bomberos, otros socorristas y el personal militar se enfrentan con frecuencia a un estrés crónico severo; el resto de nosotros, por lo general de manera menos espectacular, lo encontramos también. Sin embargo, las tecnologías psicológicas modernas pueden ayudarnos a lidiar con el estrés crónico. Los psicólogos con mentalidad científica pueden ser de gran ayuda aquí, al igual que una sólida comprensión de la psicología relevante por parte de cualquier persona que sufra estrés agudo o crónico. Tal comprensión puede ser la clave para afrontar y recuperarse con éxito.

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