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Este es un resumen de un ensayo más extenso. Cualquier persona interesada en la prueba completa puede enviarme un correo electrónico a ehunt@u.washington.edu y estaré encantado de enviarle una copia.

Los estadounidenses quieren mentes agudas y abdominales planos. Internet, las revistas y la televisión están llenos de anuncios que ofrecen formas de esculpir su mente y esculpir su cuerpo. ¿O es al revés? De todos modos… hay una analogía notable entre los programas que se anuncian para mejorar la inteligencia y mejorar el físico. ¿Qué esta pasando?

Muchas afirmaciones afirman que son revolucionarias porque algunos investigadores de inteligencia, psicólogos o alguien ha dicho que no se puede mejorar la inteligencia. De hecho, ningún investigador de inteligencia respetable ha dicho que las habilidades para resolver problemas no se pueden mejorar. Dijeron que tienes un potencial de inteligencia genéticamente establecido, y el entorno determina qué tan bien te das cuenta de ese potencial. Los investigadores de inteligencia también dijeron que el puntaje de su prueba de inteligencia, que indica su posición relativa en la población, es bastante estable una vez que llega a la adolescencia. Ciertamente, hay cambios en el poder cognitivo a lo largo de la vida. Una persona de 70 años puede resolver muchos más problemas que una de 11. El orden relativo de personas a los 70, sin embargo, es sorprendentemente similar, aunque no idéntico, al orden relativo a los 11.

Las habilidades atléticas se pueden mejorar practicando habilidades relevantes (como vigilar la pelota), haciendo ejercicio para desarrollar músculo (flexiones, ¿alguien?) Y usando sustancias para el culturismo, que pueden ir desde una dieta mediterránea (vino tinto con pescado). a los esteroides. Los intentos de mejorar la inteligencia son similares. Puede volverse más inteligente si aprende habilidades cognitivas útiles y ampliamente aplicables, como el razonamiento lógico, el pensamiento crítico o las matemáticas. Es como aprender a vigilar la pelota. El aprendizaje de estas habilidades equivale a la educación. También puede adoptar el enfoque de flexiones de la mente; Practique tareas que ejerciten las vías neuronales esenciales para la cognición. El cerebro … incluso el cerebro adulto … es sorprendentemente plástico. El uso de un circuito mejorará la eficiencia de la transmisión a lo largo del circuito, posiblemente al fortalecer las conexiones sinápticas relevantes. Los «nuevos» programas de ejercicio mental están diseñados para ejercitar la memoria de trabajo y el control de los circuitos de atención en el cerebro, ya que se ha demostrado que la memoria de trabajo y el control de la atención son un componente del cerebro clave para la inteligencia general. Finalmente, existen agentes farmacológicos y neuropáticos que proporcionarán mejoras temporales en la cognición. Estos alteran el suministro de neurotransmisores químicos al cerebro o la sensibilidad del cerebro a estas sustancias.

La educación funciona claramente. Se estima que cada grado agrega de dos a tres puntos al coeficiente intelectual de un estudiante. Niños, tengan cuidado en la escuela. Estudiantes de último año, ¡vayamos al colegio comunitario! Es importante aprender tanto las habilidades de pensamiento como las circunstancias en las que esas habilidades son útiles. Este es uno de mis problemas con la educación, desde la escuela secundaria hasta la escuela superior. Con demasiada frecuencia, los educadores enfatizan cómo realizar las habilidades de pensamiento sin explicar cuándo realizarlas.

La mayoría de los programas que se comercializan para mejorar la inteligencia se parecen más a la gimnasia mental y las píldoras cerebrales que a la educación. Las tareas no son grandes descubrimientos, a pesar de lo que dicen los anuncios. La tarea más popular, la tarea N-back, «ejercita» los circuitos cerebrales que sustentan la memoria de trabajo y el control de la atención. Ha sido un elemento básico en los laboratorios de psicología cognitiva durante casi 40 años. Haga ejercicio mientras lo usa y ¿mejorará la inteligencia? Quizás, pero ten cuidado, hice la tarea N-back e hice flexiones. Las flexiones son más emocionantes. ¿Siga esta dieta o tome el elixir de Yakov y sus neuronas funcionarán mejor? Varias formas de «píldoras para el cerebro» han existido durante mucho tiempo. Uno de los aditivos nutricionales más populares, el ginkgo balboa, ha sido un elemento básico de la medicina asiática durante cientos de años.

¿Cómo evaluar las quejas para mejorar la inteligencia? Ofrezco estas pautas.

1. Tenga cuidado con los testimonios. Cualquier locutor puede encontrar (tres de cada cinco médicos) (un actor que se parece a un médico) (una mujer joven y bonita) (un senior elegantemente canoso) que venga a la televisión y diga: «Fui un idiota, tomé este curso ( o tomé esta píldora) y ahora soy la reencarnación de Einstein. Bueno, tal vez no lo digan tan alto, pero entiendes mi idea.

2. Busque informes de estudios controlados aleatorios patrocinados por un organismo de renombre, como el Instituto Nacional de Salud (NIH), la Fundación Nacional de Ciencias (NSF) o una universidad reconocida. La investigación realizada por una fundación con un nombre maravilloso de la que nunca ha oído hablar es sospechosa. El Instituto Nacional de Salud tiene páginas web de información pública útiles sobre productos farmacéuticos y aditivos nutricionales.

3. Pregunte qué tan grande es el efecto y quién se beneficia. Muchos tratamientos tienen sus mayores efectos sobre el rendimiento cognitivo moderadamente bajo. Un rendimiento muy deficiente puede indicar un daño cerebral que requiere un gran esfuerzo para superarlo. Si el rendimiento ya está en el rango correcto, existe una ley general de efectos decrecientes; cuanto mejor se encuentre antes del tratamiento, más difícil será mejorar el rendimiento. Esta regla se aplica al ejercicio mental, la comida para el cerebro y las píldoras para el cerebro.

4. Los efectos educativos pueden durar años. El ejercicio mental y varios tipos de alimentos para el cerebro tendrán efectos temporales. (¡Al igual que no se mantiene en forma para siempre después de dejar de hacer ejercicio!) Los efectos no se detienen de inmediato, pero desaparecerán.

5. La mejora a largo plazo requiere un esfuerzo a largo plazo. El entrenamiento con pesas por un día no hará mucho por tu cuerpo. Practicar la tarea N-back por un día no hará mucho por tu cerebro. Así como se necesita disciplina para mantener un régimen de levantamiento de pesas, también se necesita disciplina para mantener un programa de ejercicio mental. Cuando se trata del enfoque de la píldora, asegúrese de leer el sitio web de información de los NIH para analizar los efectos a largo plazo.

6. La inteligencia mejorada debería tener efectos generalizados. Cualquier afirmación que se base en una sola prueba es sospechosa, ya que el efecto puede estar en las habilidades cognitivas especiales requeridas para esa prueba más que en la inteligencia general. De hecho, la mejor evidencia probablemente no sea que el desempeño en una prueba de inteligencia haya mejorado. La mejor evidencia es que las personas que hacen estos ejercicios o toman estas sustancias muestran una mejor cognición en su vida diaria. Desafortunadamente, tal evidencia es difícil de conseguir, por lo que confiamos más en «pruebas de inteligencia». Estos evalúan algunas habilidades cognitivas importantes, pero no todas.