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Fuente: Gordon Johnson/Openclipart. CC

Los niños en edad escolar sufren de estrés y ansiedad y depresión asociadas a niveles epidémicos. Un resultado es que las escuelas, más que nunca antes, se están involucrando en el negocio de la salud mental. Están contratando, o cabildeando para contratar, más terapeutas y consejeros. El mercado laboral para los psicólogos escolares es prometedor. Algunas escuelas están incorporando nuevos cursos de aprendizaje socioemocional (SEL) destinados a enseñar a los estudiantes a ser más conscientes de sus propios sentimientos y de los de los demás y formas de reducir los sentimientos negativos a través de medios cognitivos. De hecho, la chispa de esta publicación de blog provino de una noticia que describe la asignación reciente de Michigan de 150 millones de dólares adicionales para expandir el programa SEL que ya existe en muchas de las escuelas del estado.

Déjame ser claro. No estoy en contra de la psicoterapia, especialmente la terapia cognitiva conductual, donde claramente se necesita, claramente se desea y se administra de manera inteligente y sensible. Tampoco estoy en contra de los programas SEL, muchos de los cuales han demostrado ser útiles en estudios bien controlados (ver Durlak et al., 2011).

Pero el mensaje que quiero transmitir, que ha resultado ser tan difícil de transmitir, es este: si las escuelas dejaran de estresar a los niños como lo hacen y dejaran de impedir que sean niños, nuestros niños no necesitarían tanta terapia. !

Nuestra ceguera colectiva ante el daño de las políticas escolares actuales

La evidencia es abrumadora de que las políticas escolares—políticas que requieren que los estudiantes dediquen tanto tiempo a tareas aburridas, sedentarias y microgestionadas, que ponen a los estudiantes en competencia por las calificaciones, que no reconocen a los estudiantes por nada más que el desempeño en exámenes y deportes competitivos, que hacen que los estudiantes se sienten fracasados ​​si no obtienen una puntuación tan alta como la de los demás en las pruebas estandarizadas—están estresando a los estudiantes.

He resumido la evidencia de esto en publicaciones anteriores (p. ej., aquí, aquí y aquí), documentando, por ejemplo, los hechos de que los problemas de salud mental, incluidos los suicidios entre niños en edad escolar, son aproximadamente el doble cuando la escuela está en sesión. como cuando no lo es y que la gran mayoría de los estudiantes, cuando se les pregunta sobre las fuentes de su malestar, citan presiones escolares. Pero tales hallazgos casi nunca llegan a la prensa popular.

Decir que la escuela es la causa del sufrimiento de los niños es, aparentemente, un tabú nacional. Si su información proviene de los medios de comunicación populares o de los discursos de las autoridades escolares, podría pensar que el COVID y los teléfonos inteligentes son las causas principales de la angustia de los niños y adolescentes, pero, como he documentado en otro lugar (p. ej., aquí y aquí), la evidencia es escanear en el mejor de los casos.

El aumento de la ansiedad y la depresión entre los niños en edad escolar es anterior a la COVID e incluso es anterior al uso popular de los teléfonos inteligentes. De hecho, la tasa de aumento más pronunciada fue en la década de 1980 (Gray, 2011; Twenge et al., 2010), que es cuando las pruebas estandarizadas comenzaron a convertirse en el principio y el fin de la educación y cuando las escuelas comenzaron a reducir el recreo y otras actividades creativas autodirigidas en aras de un mejor desempeño en las pruebas de opción múltiple de una respuesta correcta.

Esa es también la década en que el «peligro de los extraños» comenzó a apoderarse de la conciencia nacional, y dejamos de dejar que los niños jugaran. La tendencia hacia un mayor tiempo en la escuela y otras actividades competitivas dirigidas por adultos y hacia una menor oportunidad de jugar de verdad ha continuado, aunque a un ritmo un poco más lento, en las décadas posteriores a 1990, al igual que la tendencia hacia una mayor ansiedad, depresión, y suicidio

Si abriéramos los ojos, vieramos el problema y dejáramos de esconder nuestras cabezas colectivas en la arena, también veríamos que la solución es fácil y ahorraría dinero y no costaría más. Lo que necesitamos es menos escuela, no más. Los niños necesitan más tiempo para jugar y simplemente ser niños. La madre naturaleza diseñó a los niños para jugar, explorar y soñar despiertos sin la intervención de un adulto porque así es como los niños desarrollan las habilidades, la confianza y las actitudes necesarias para la salud mental y el bienestar general (para más información, consulte aquí).

¿Estoy siendo demasiado cínico?

¿Sería demasiado cínico de mi parte sugerir que una de las razones por las que buscamos terapia, medicamentos y más cursos en lugar de jugar para resolver los problemas de los niños es que muchos adultos ganan dinero con la terapia, los medicamentos y los cursos, pero nadie gana dinero con el juego? ?

Las compañías farmacéuticas defienden los medicamentos. Los terapeutas abogan por la terapia. Las personas que crean y administran cursos SEL abogan por SEL. ¿Quién aboga por el juego? ¿Será que en una sociedad capitalista, lo que es gratis no se valora precisamente porque es gratis, por lo que ningún grupo organizado realmente lo impulsa? (El juego es «gratis» en ambos sentidos del término).

Un reto

Aquí hay un desafío para cualquier legislatura estatal o cualquier distrito escolar grande lo suficientemente valiente como para aceptarlo. Haz un experimento. No costaría mucho y, a la larga, podría ahorrar dinero a los contribuyentes. Establezca tres condiciones sobre las escuelas que de otro modo estarían emparejadas.

En una condición, continúe con la práctica estándar. En la segunda condición, contratar más terapeutas e instituir cursos SEL. En la tercera condición, reduzca la tarea a la mitad (o elimínela), reduzca el énfasis en las pruebas y, lo más importante, incluya al menos una hora completa de juego verdaderamente libre en la escuela todos los días, del tipo defendido (aquí) por la organización sin fines de lucro Let Grow.

Apuesto a que el tercer grupo mostrará la mayor mejora en la salud mental sin pérdida (y tal vez incluso una ganancia) en las medidas de rendimiento académico. Quemar a los niños no es forma de fomentar la excelencia académica.

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