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Hoy, las interacciones con nuestras madres duran más de lo esperado. Los «mayores» como grupo están aumentando drásticamente, y el número de estadounidenses que cuidan personalmente a un pariente mayor (alrededor de 43,5 millones) ha aumentado en un 28% desde 2004. Como las mujeres viven más que los hombres, es más frecuente que las madres lo necesiten cuidado (a diferencia de su esposo, ella no tiene una esposa que la cuide). El tutor predeterminado tiende a ser un hijo o una hija, y estos hijos adultos pueden pasar más años cuidando a un padre que a sus hijos. Con algunas excepciones importantes (como 60 en adelante: La verdad sobre el envejecimiento en Estados Unidos de Lillian Rubin), los psicólogos han escrito muy poco sobre esta nueva fase de la relación padre / hijo.

Habiendo pasado los últimos tres años escribiendo sobre madres difíciles, soy muy consciente de que el impacto de una madre es mayor en la primera infancia, pero el poder de esta conexión es tal que a cualquier edad, las dificultades con una madre pueden causar estragos en su vida. El esquema moral convencional puede enumerar la crianza de los hijos como «opcional», pero generalmente los hijos e hijas la consideran «esencial». De hecho, las prioridades para el cuidado tienden a ser: tener hijos primero, seguidos de cerca por los padres necesitados, obligaciones con el cónyuge que quedan muy atrás en tercer lugar.

Las tensiones maritales que pueden surgir de estas prioridades se vuelven insignificantes cuando se tienen en cuenta otras dos dimensiones. El primero se refiere a las relaciones con los hermanos, ya que las preguntas sobre quién es más amado y quién es el mejor hijo o hija se vuelven tan importantes como lo eran en la guardería. La segunda dimensión del cuidado de los ancianos que toca la fibra sensible es el impacto en nuestra propia imagen, particularmente en las preguntas «¿Soy bueno o malo / egoísta o generoso / servicial o inútil?» «

En un proyecto de investigación que realicé con colegas en Roma, exploré el impacto del cuidado de personas mayores en la dinámica familiar y el bienestar personal. Muchas de las experiencias de los hijos e hijas de cuarenta y tantos años de cuidar a un padre fueron positivas. Existía la satisfacción de ser útil, de corresponder a los cuidados pasados, de expresar amor y placer al aliviar la incomodidad, el miedo o la soledad. Muchos hijos e hijas reportaron una mejor imagen de sí mismos ya que mantuvieron sus altos estándares de decencia humana. Muchos también se dieron cuenta de que la necesidad de un padre para un hijo adulto era una vía de doble sentido: incluso cuando eran adultos, los hijos y las hijas decían que todavía necesitaban la presencia de la madre; necesitaban que ella estuviera bien; no podrían arreglárselas si ella no estaba contenta.

Cuidar de un padre es una tarea compleja, que genera una mezcla de lealtades divididas y presenta nuevas variaciones sobre la pregunta persistente (más importante para las mujeres) de qué le debe a quién y cuánto (de su tiempo, su energía, su atención) que ella tiene derecho a reclamar por sí misma. Un pensamiento común que se expresa es: “La mediana edad debería ser un momento en el que pueda pensar mejor en mí mismo; en cambio, tengo que pensar en todos los miembros de mi familia excepto en mí.

Otros sentimientos más negativos, como la ansiedad sobre si uno podría satisfacer las necesidades del padre mayor y mantener su propia cordura o salud, se magnificaron cuando se describió a una madre como «difícil». A menudo, las personas se vuelven «más ellas mismas» a medida que envejecen, y una madre exigente no es una excepción. La colère, le besoin de contrôle, le narcissisme, l’envie et l’indisponibilité émotionnelle peuvent mettre même un fils ou une fille d’âge mûr confiant face à un terrible dilemme : « Comment puis-je gérer ma mère sans être submergé par vergüenza ?

Una madre difícil es antipática, insensible a las necesidades de su hijo, rápida para acusar y criticar. Las enfermedades de la vejez pueden ampliar su brecha empática. Puede negar que necesita ayuda y negar que se está beneficiando de la ayuda proporcionada. Una madre controladora puede presentar su necesidad con órdenes y sugerir que cualquier incumplimiento revela los déficits morales de su hijo. Una madre envidiosa puede elogiar el apoyo de un hermano y condenar las ofrendas de su otro hijo. Una madre narcisista puede preferir al niño encantador pero inepto y desconectado a uno que ofrece un apoyo inmediato, extenso y práctico; después de todo, su imagen de sí mismo no se ve comprometida por el hijo o la hija negligentes. Es probable que una madre emocionalmente no disponible haga exigencias implícitas y pesadas sin mostrar aprecio.

Las necesidades de un padre que envejece marcan el comienzo de una nueva fase del poderoso vínculo madre-hijo. Esto ayuda a prepararse para las nuevas demandas que enfrentarán la mayoría de los hijos e hijas de los 40; También ayuda a comprender por qué muchos de nosotros podemos estremecernos ante el regreso de los terrores y la confusión de la niñez. Como psicólogo, creo que comprender el problema, comprender por qué una madre difícil retiene su poder, es la forma de sobrevivir. Pero también debemos tener cuidado de privarnos de otras fuentes de apoyo, de hermanos y una pareja, en lugar de sentirnos abrumados por las nuevas demandas.

El libro de Terri Apter, Madres difíciles: comprender y superar su poder (Norton) se publicó en mayo; siga la discusión sobre @TerriApter #difficultmothers.

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