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La vida de Louis Armstrong es demasiado asombrosa para comprenderlo todo de una vez, ya que muchas de sus figuras contemporáneas de la política, el jazz y el entretenimiento no han podido hacerlo. Pero nos hace pensar seriamente en la adicción a la marihuana.

Armstrong nació en agosto de 1901 y se crió en el barrio rojo de Nueva Orleans; la prostitución era mayoritariamente legal y su madre probablemente era una prostituta (su padre abandonó a la familia y Armstrong fue criado por su abuela durante su niñez).

Armstrong desarrolló una relación inusual con su madre, tratándola más como una hermana mayor. Pero estaban dedicados el uno al otro. En su notable biografía de Armstrong, Laurence Bergreen describe a la madre de Armstrong llevándolo, cuando Armstrong tenía 16 o 17 años, para enseñarle a beber «como un hombre». Se emborracharon en los bares subterráneos de Nueva Orleans.

Pero Armstrong nunca desarrolló un problema con la bebida. Bergreen atribuye la sobriedad de Armstrong (es decir, moderación, AAers) a otra fuente poco probable: el uso masivo de marihuana de por vida de Armstrong, que Armstrong vio como una alternativa saludable al consumo de alcohol. Y podría haber sido (comparado con el mortal alcohol lunar durante la Prohibición), sin la forma en que usó la droga: «tres porros del tamaño de un cigarro al día, al menos, al menos, a lo largo de su vida».

Armstrong desarrolló problemas pulmonares más adelante en su vida y murió antes de cumplir 70 años. Parece difícil creer que vivió lo que hoy consideramos una vida tan corta, dada su vida a principios de siglo en Nueva Orleans, su trabajo pionero en el jazz allí y en Chicago, y, como mucha gente se sorprende. para aprender: vivió los últimos casi 30 años de su vida, a partir de la Segunda Guerra Mundial, en una zona residencial de Corona Queens (en su casa hay un museo nacional).

Entonces, ¿qué ha logrado Armstrong, además de ser una figura nacional querida y un embajador de buena voluntad de los Estados Unidos en el extranjero? En un momento, muchas figuras del jazz lo ridiculizaron por sus esfuerzos musicales en bruto, «Hello Dolly». Pero incluso los grandes del jazz como Miles Davis se dieron cuenta de que Armstrong era un verdadero pionero que anticipó el movimiento de jazz be-bop y freeform de los años 50 y 60 con su trompeta y su voz scat.

¿Y qué hay de su política y sus actitudes raciales? Armstrong parecía ser completamente daltónico y apolítico. Bergreen atribuye esto en parte a la estrecha relación de Armstrong con una familia judía rumana que emigró a Nueva Orleans, en cuya basura tocó la bocina para atraer clientes. La familia trató a Armstrong como a un miembro, le compró su primera trompeta y alentó sus aspiraciones musicales.

Debido a que se presentó como un estadounidense muy feliz y contento, y representó a los Estados Unidos en el extranjero, muchas figuras de los derechos civiles y del entretenimiento negro consideraban que Armstrong era, ya sabes qué. Todo eso cambió cuando el gobernador Orval Faubus se negó a permitir que los niños afroamericanos ingresaran al sistema escolar de Little Rock después de que Brown v. Junta de Educación, llamando a una escuela con miembros de la Guardia Nacional de Arkansas para mantener alejados a los niños.

El presidente Dwight Eisenhower inicialmente vaciló ante la intransigencia racista de Faubus (al igual que los principales republicanos de la actualidad que hacen campaña para evitar que las parejas del mismo sexo obtengan los mismos derechos). Aunque Armstrong rara vez se pronuncia sobre cuestiones raciales, un estudiante reportero lo sorprendió en un hotel en Grand Forks, Dakota del Norte, en septiembre de 1957. Armstrong sorprendió a todos en la entrevista, diciendo que ‘Eisenhower tenía «dos caras» y que carecía de «coraje» no forzar la mano de Faubus y decir que se negaría a continuar su gira de buena voluntad planeada por la Unión Soviética.

Poco después, Eisenhower ordenó a las tropas federales que llevaran a cabo la desegregación. Pero Armstrong pagó un precio: prominentes figuras políticas cuestionaron si estaba alimentando la propaganda soviética contra Estados Unidos (lo que Armstrong señaló en este caso era cierto), y las estaciones del sur se negaron a reproducir su música.

Entonces, clase, la pregunta es, ¿cómo ha servido un imbécil endurecido como la figura musical, racial y pública insignia de Estados Unidos durante medio siglo? ¿Y cómo habría reaccionado una audiencia estadounidense adorada ante Armstrong si hubieran sabido esto sobre él?

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