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Fuente: Jakob Owens / Unsplash

Los nociceptores son receptores en nuestra piel y en todo nuestro cuerpo que responden a estímulos dañinos. Por ejemplo, cuando los tejidos corporales se dañan o se someten a calor o presión, los nociceptores reaccionan y envían mensajes a través de las fibras nerviosas a nuestro cerebro, provocando una sensación de dolor. Los peces teleósteos (peces óseos, como la trucha) también tienen nociceptores, y sus nociceptores se parecen a los nuestros cuando se observan con un microscopio. No prueba que tengan dolor, por supuesto. Pero se comportan como nosotros en respuesta a estímulos dañinos.

Por ejemplo, las truchas tienen nociceptores en sus labios que son estructuralmente muy similares a los nuestros. Cuando se les anestesia y se les inyecta en los labios veneno de abeja o ácido acético (el ingrediente principal del vinagre), las truchas se frotan los labios contra las paredes del acuario y la grava en el fondo (una vez que el efecto de la anestesia desaparece), y también se sientan allí y mecerse de lado a lado (una reacción en los mamíferos que significa que sienten o han sentido un malestar agudo). Además, los peces teleósteos exhiben un comportamiento comprometido. Esto es lo que hacemos cuando nos aferramos a un plato extremadamente caliente lleno de comida, si sentimos un hambre profunda, incluso si sentimos dolor. Del mismo modo, cuando los peces teleósteos van a buscar comida a un acuario y luego son electrocutados en sus flancos, se mantienen alejados de la región que contiene la comida, pero a medida que aumenta su hambre, regresan.

Hay muchos ejemplos de similitudes de comportamiento en peces y mamíferos teleósteos en respuesta a estímulos nocivos. Esta es una prueba de que están sufriendo. La inferencia que opera aquí es un efecto similar, por lo tanto, una causa similar, a menos que tengamos razones para creer que está funcionando una cadena causal diferente. L’inférence va aussi dans l’autre sens : même cause (réaction sur les nocicepteurs), donc même effet (le sentiment de douleur), à moins encore une fois que nous ayons des raisons de croire qu’une chaîne causale différente est à la obra.

Algunos psicólogos y filósofos han argumentado que las diferencias neurológicas entre mamíferos y peces proporcionan esa razón. Comúnmente se cree que sin actividad en la neocorteza, el área externa del cerebro que está llena de pliegues, los humanos no pueden sentir dolor ni ningún otro estado de conciencia. Dado que los peces no tienen un neocórtex, esto ha llevado a la creencia de que no sienten dolor ni nada, a pesar de las similitudes en los nociceptores y el comportamiento.

Esta conclusión es demasiado rápida. Los niños que nacen sin un neocórtex a veces sobreviven y, a veces, se involucran en comportamientos que sugieren fuertemente que están experimentando una variedad de sentimientos corporales y emocionales básicos (Merker 2007). Por ejemplo, sonríen y ríen, y muestran aversión al inquietarse, arquearse y llorar. Los adultos conocidos por los niños pueden hacer que participen en secuencias de juego en las que los niños pasan de sonreír y reír a reír y estar muy emocionados. Por ejemplo, se puede engañar a algunos niños pelados para que sigan los movimientos de un títere con los ojos, sonriendo y aparentemente mostrando placer cuando el títere se agita frente a ellos.

Además, las aves no tienen un neocórtex, pero parecería bastante extraño insistir en que no tienen estados conscientes. Los pájaros producen cantos de todo tipo, que parecerían completamente innecesarios si otros pájaros no pudieran oírlos. Las aves también son propensas a las ilusiones visuales de todo tipo, lo que es difícil de entender si de todos modos no se les aparece nada. Y responden a los analgésicos como nosotros; también protegen y protegen las partes dañadas de su cuerpo.

Por lo tanto, se pueden argumentar sólidamente que algunos peces experimentan dolor. ¿Pero lo hacen todos? Los tiburones carecen de nociceptores, al igual que otros peces elasmobranquios (peces que no tienen esqueleto cartilaginoso). Por lo tanto, se elimina una razón para suponer que los tiburones sienten dolor. Tampoco responden como suelen hacer los peces teleósteos a los estímulos nocivos. Por ejemplo, los tiburones martillo se alimentan de mantarrayas. Estos tiburones se han encontrado con hasta 96 púas de mantarraya incrustadas en la boca. Al parecer, no sienten el dolor de las barbas. También hay informes de tiburones balleneros que se han dividido en dos que continúan alimentándose. Lo mismo ocurre con los tiburones que han sido destripados por otros tiburones que los atacan. Aparentemente, sus heridas fatales no les provocan dolor.

En este sentido, los tiburones son como muchos insectos. A diferencia de los mamíferos, los insectos no muestran un comportamiento protector hacia las partes de su cuerpo que han sido lesionadas. No cojean, por ejemplo, si se lesionan las piernas, y no dejan de alimentarse o aparearse incluso si su cuerpo está severamente dañado. Por ejemplo, se ha observado que las langostas continúan alimentándose mientras las mantis las comen; Las moscas tsé-tsé que han sido medio disecadas continúan alimentándose; Las mantis masculinas de apareamiento continúan apareándose a pesar de que sus compañeros las comen.

Ciertamente, los tiburones atrapados en las líneas de pesca tienen dificultades para escapar como otros peces. Pero parece nada más que un reflejo: la línea interfiere con su libre movimiento, por lo que intentan liberarse reflexivamente. El peso de la evidencia respalda la opinión de que los tiburones no sienten dolor. Y al no sentir dolor, el daño corporal no los disuade de sus depredaciones. Son libres de seguir cazando y atacando. Quizás la verdadera raíz de la idea de que los tiburones son máquinas de matar naturales se encuentra aquí, en ausencia de dolor.

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