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Fuente: Andrea Piacquadio/Pexels

Parece que todo puede pasar en un sueño, y esto invita a interpretaciones creativas. El análisis de los sueños es casi universal entre las culturas humanas y ocupa un lugar destacado en las culturas indígenas americanas y australianas. Queremos encontrar orden y significado en el caos. Pero si los sueños fueran totalmente aleatorios, cualquier análisis no tendría mucho sentido.

De hecho, los sueños no son totalmente aleatorios. Nuestra experiencia perceptiva durante los sueños está restringida de manera bastante predecible. Algunas experiencias son raras o inexistentes. Y los sueños pueden ser bastante repetitivos. Estas características hacen que los sueños sean aún más extraños, y examinarlos puede ayudarnos desde una perspectiva neurocientífica a comprender por qué soñamos.

Los sueños rara vez involucran el olor

Para las personas que nacen con la vista, los sueños son principalmente visuales. Es común que los sueños también incluyan la experiencia del sonido y, con menos frecuencia, una sensación de tacto y movimiento corporal. Pero las experiencias del gusto y especialmente del olfato son bastante raras. Menos de la mitad de las personas informa haber experimentado un sueño olfativo en su vida. En un estudio, mucho menos del 1 por ciento de los hombres informaron experiencias olfativas al despertar, mientras que para las mujeres la cifra fue ligeramente superior al 1 por ciento.

En los sueños, puede integrar estímulos a su alrededor en el sueño, como un teléfono que suena. Este no parece ser el caso con los olores. Es muy poco probable que un olor particular presente mientras duermes aparezca en tu sueño. Sin embargo, podemos integrar la valencia de un odorante en un sueño: poner algo que huele bien (una rosa) debajo de la nariz de un soñador tiende a provocar más experiencias positivas que oler algo nocivo (huevos podridos), aunque el soñador no recuerda ninguna experiencia. del olor particular.

La rareza del olfato en los sueños puede deberse a que los circuitos del olfato, al ser una función muy antigua, siguen caminos distintos hacia la corteza cerebral y se superponen menos con las redes de visión y audición. Curiosamente, sin embargo, las personas ciegas de nacimiento, que no experimentan sueños visuales, son mucho más propensas a informar experiencias del tacto, el gusto y el olfato.

Si los sueños son realmente para apuntalar nuestros recuerdos recientes y «consolidarlos» para el almacenamiento a largo plazo, como algunos argumentan, es extraño que el olor sea raro. El olfato está íntimamente relacionado con la memoria del lugar y la navegación: todos conocemos la experiencia de un olor particular que nos transporta a un lugar específico de nuestro pasado; la cocina de la abuela, por ejemplo. Esto implica que los sueños pueden no ser principalmente sobre la consolidación de la memoria.

Los sueños nunca se “inclinan”

No se ha observado, que yo sepa, una limitación curiosa de las imágenes visuales en los sueños. Siempre experimentamos un sueño visual en posición vertical, independientemente de cómo se coloquen nuestras cabezas mientras soñamos. En la visión normal de vigilia, nuestro sentido de en qué dirección está “arriba” cambia a medida que nuestra cabeza se mueve y gira en el espacio. Que los sueños no son así es evidente. Si te acuestas con la oreja derecha sobre la almohada, tu sueño debería estar inclinado 90 grados, pero esto no es lo que sucede. Se siente erguido.

Para mí, esto sugiere que no nos limitamos a seguir “viendo” con los ojos cerrados durante los sueños. Los sueños tampoco son solo fragmentos de la experiencia diaria, algunos de los cuales necesariamente estarían sesgados. En cambio, las imágenes de los sueños parecen operar en un espacio abstracto de conocimiento y comprensión que descarta lo que nuestros cuerpos saben sobre su posición en el espacio, tanto durante los sueños como durante la vigilia.

La rectitud de las imágenes de los sueños está relacionada con una propuesta reciente sobre el propósito de los sueños. El investigador de la conciencia Erik Hoel argumenta que nuestras vidas son bastante predecibles y necesitamos las experiencias aparentemente aleatorias de los sueños para ayudarnos a generalizar nuestro conocimiento más allá de lo que ya hemos visto. Toma como inspiración la tendencia actual de comparar las operaciones cerebrales con los sistemas de inteligencia artificial (IA) de «aprendizaje profundo». Aunque pueden ser entrenados para realizar ciertas tareas como detectar rostros en una imagen casi a la perfección, estos sistemas informáticos son notoriamente propensos a quedarse estancados. Pueden desempeñarse extremadamente bien en contextos que han visto antes, pero fallar por completo cuando se enfrentan a lo desconocido. Un objeto que el sistema reconoció previamente sin problemas en miles de imágenes anteriores puede no ser identificado cuando el objeto está en un contexto nunca antes visto, o cuando partes del objeto están bloqueadas por otros objetos. En estas situaciones, se puede obtener una mejora agitando la IA y alimentándola con imágenes aleatorias durante un tiempo. Las imágenes aleatorias sirven para impulsar el sistema en direcciones nuevas y previamente inexploradas.

Hoel argumenta que los sueños hacen algo similar para nuestros sistemas de percepción. Las imágenes de sueños aleatorias, producidas por actividad neuronal aleatoria, sirven como una especie de programa de entrenamiento fuera de línea para nuestros sistemas de percepción, de modo que estemos más preparados para las cosas que aún no hemos experimentado durante la vigilia. Todo esto debería suceder en un espacio abstracto de objetos idealizados en lugar de basarse en fragmentos de información sensorial, que no necesariamente tienen en cuenta hacia dónde apunta actualmente su cabeza. El hecho de que los sueños siempre son rectos no fue advertido por Hoel pero es consistente con su propuesta.

Los sueños pueden repetirse

Sin embargo, hay un hecho crucial sobre los sueños que generalmente se ignora: este punto ciego afecta la hipótesis de Hoel, así como la mayoría de las otras teorías neurocientíficas sobre el propósito de los sueños. Ignoramos el hecho de que pueden ser muy repetitivos. Los sueños que se repiten en detalles aparentemente minuciosos son comunes y pueden ser aterradores. Se sabe que las personas con trastorno de estrés postraumático experimentan períodos intensos de sueño REM y sueños muy repetitivos. Los veteranos de guerra informan haber tenido el mismo sueño sobre las experiencias de batalla mucho después de los eventos. Este es un problema para la idea de Hoel: si los sueños son el resultado de una actividad neuronal aleatoria, las posibilidades de generar el mismo patrón más de una vez en millones o miles de millones de neuronas son muy pequeñas.

Los sueños son extraños, y no solo en la forma en que normalmente los notamos

Es posible que nunca podamos entender por qué soñamos imágenes o experiencias específicas. Pero evaluar con precisión las características perceptivas de los sueños puede ayudarnos a comprender por qué soñamos. Desde esta perspectiva, podemos ver que los sueños siguen siendo decididamente extraños, pero de formas interesantes y potencialmente informativas.

También podemos adoptar una visión evolutiva. Podemos preguntar: ¿Qué otras especies tienen sueños? ¿Cuándo podrían haber aparecido los sueños por primera vez en la evolución y qué nos dice esto sobre nuestros sueños?

Derechos de autor © 2022 Daniel Graham. Prohibida la reproducción no autorizada de cualquier contenido de esta página. Para solicitudes de reimpresión, envíe un correo electrónico a [email protected]

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