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Si lee este blog con regularidad, sabrá que está diseñado principalmente para abordar lo que muestran las investigaciones psicológicas sobre los comportamientos entre especies. Mi opinión es que el campo de la «psicología comparada» se especializa en examinar lo que todas las especies tienen en común acerca de la forma en que se comportan y qué impacto en sus comportamientos. Una de las razones por las que creo que es tan importante es que cuanto más comprendamos las raíces fundamentales de los comportamientos, mejor equipados estaremos para lidiar con esos comportamientos o incluso tratar de cambiarlos. Aunque me fijo principalmente en los comportamientos de las distintas especies, el blog se centra principalmente en los comportamientos humanos. (Soy psicólogo clínico y el comportamiento humano es mi principal interés).

Pero de vez en cuando encuentro un artículo sobre comportamientos específicamente relacionados con una especie que creo que es útil compartir. Este mes encontré un artículo en el International Journal of Comparative Psychology relacionado específicamente con los perros y cómo reconocen a sus dueños – «Discriminación del olor de la persona por el dueño de los perros domésticos» por Alexandra Horowitz

Si posee o alguna vez ha tenido un perro, es posible que se sorprenda al saber que la pregunta de si los perros reconocen a sus dueños principalmente por el olfato ha estado sin respuesta durante años. Sé que cuando era más joven a menudo escuchaba que así era como los perros reconocían a las personas conocidas. Pero también escuché que fue por la vista, a pesar de que los perros tienen sistemas visuales diferentes a los humanos y otros animales, o por la voz u otros sonidos. Pero lo que este artículo apoya es que el olor es la forma más clara para que los perros reconozcan a sus dueños y otras personas conocidas.

El olfato (u «olfato» en el mundo de la investigación con animales) juega un papel importante en la forma en que los perros reconocen a los demás. Reconocen a otros perros y determinan cuáles son familiares y seguros por el olfato. Los perros también reconocen a los miembros de otras especies por el olfato. Esta es otra forma de identificar quién está a salvo y quién podría ser un peligro. Incluso reconocen los juguetes para perros y otros objetos por el olor.

En el artículo, el autor afirma claramente que, para los perros, «el olfato es reconocido como su principal fuente de información». Y no solo por reconocer a los demás, sino también por cosas como reconocer en qué dirección se está moviendo alguien o qué tan lejos está alguien detrás de ellos.

Lo que fue particularmente interesante de este estudio fue que abordó cómo los perros reaccionaban y usaban el olor de una persona familiar, aunque esa persona no estuviera realmente allí. Este fue un paso importante ya que la investigación adicional a menudo se limitaba a probar el olor de una persona que estaba físicamente cerca del perro. De esta forma, era difícil saber qué había provocado que el perro reconociera a la persona, ya que no habría quedado claro si el perro la había reconocido de alguna otra forma. Si, por ejemplo, la persona estaba realmente allí, no sería seguro si el perro olió más a la persona o si escuchó un pequeño ruido que hizo la persona. O el perro puede haber reconocido una pequeña sombra dada por la persona. Esto es especialmente importante porque los perros, como muchos dueños ya saben, tienen capacidades visuales y auditivas más sensibles que los humanos.

Este autor ha estudiado cómo reaccionan los perros al olor de personas conocidas, incluso cuando no están en la habitación. Los propietarios trajeron a los perros y luego a cada propietario se le dio una camiseta nueva para que se la pusiera durante la noche. Estas camisetas se almacenaron luego por separado en contenedores limpios y no se abrieron hasta el comienzo del experimento. Luego se alentó a los perros a buscar algo familiar para ellos a través de una serie de indicaciones verbales que incluían hacer tapping y llamar (una nota interesante aquí es que el experimento en realidad usó el término ‘charla de perros’). Para los medios específicos que usaron para obtener atención de los perros). Todo esto ha llevado a que los perros vayan a la caja con los olores de los dueños con más frecuencia que los que tienen camisetas de extraños.

También me gustó que este estudio se asegurara de verificar si las personas que deseaban participar en el estudio no eran dueños de perros que desalentaban activamente a sus perros de confiar en el olfato. Cuando se trata de perros domesticados, este es un problema importante, ya que los perros son naturalmente muy dependientes del olfato, pero se les puede entrenar para que no lo hagan. Los propietarios a veces tomarán este paso para evitar que los perros hagan cosas como olfatear a las personas o cosas que pueden ser vergonzosas. Este estudio habría sido difícil de interpretar si el investigador no se hubiera asegurado de que los participantes caninos no hubieran sido entrenados para no depender del olfato.

Soy muy básico en mi explicación de este estudio. Hubo una serie de pasos involucrados y el estudio fue bastante complejo. También aprecié que el autor fuera muy específico sobre las razones por las que algunos perros fueron excluidos del estudio y también sobre algunos errores cometidos durante la recopilación de datos. Pero al final del día, este es un estudio claro que muestra no solo que el olfato es importante para los perros, sino también primordial en su funcionamiento.

Las personas que tienen perros en sus hogares deberían reconocer cuán esencial es el olor para sus compañeros. Cuidar perros consiste en ayudar a cuidar su sentido del olfato además de las otras cosas que necesitan. Por lo tanto, los propietarios deben pensar dos veces cómo entrenan a los perros para que no dependan del olfato. Sé que algunas cosas que hacen los perros cuando huelen a personas u objetos pueden ser vergonzosas o problemáticas (como los perros que se interponen entre usted y otra persona para que puedan oler a la persona). Pero es importante que los perros confíen en su olor e interferir con él puede ser problemático para ellos.

Investigaciones como esta son útiles para comprender cómo los perros funcionan de manera diferente a los humanos. Podemos acercarnos tanto a los perros que no siempre podemos apreciar que están viviendo sus vidas de manera diferente a la nuestra. Reconocer las diferencias en el funcionamiento de los perros y los humanos puede ser de gran ayuda para ayudarlos a vivir juntos una vida feliz y saludable.

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